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Pourquoi le WRC prend l’esport si au sérieux

La Grande Finale 2021 de l’Esports WRC s’est déroulée à l’intérieur du Vélodrome Olympique de la banlieue d’Athènes, et la compétition n’était pas moins féroce que Sébastien Ogier contre Evans, Neuville ou Tanak.

Plus de 15 000 concurrents sur PC, PlayStation et Xbox ont été réduits au cours des 13 étapes de qualification jusqu’à ce que les neuf meilleurs pilotes du monde arrivent en Grèce pour une confrontation d’une journée.

La compétition utilise le jeu WRC 10 sous licence officielle récemment sorti, créé par KT Racing, et tous les concurrents ont utilisé une plate-forme de simulation spécialement conçue avec des spécifications identiques. Les pilotes reçoivent même des chaussettes WRC uniques conçues pour offrir une adhérence supplémentaire sur les pédales.

L’objectif est de remporter la Grande Finale et de devenir un champion du monde virtuel.

C’est une production à part entière, avec l’événement diffusé en direct sur le service All Live de WRC.com, la chaîne YouTube et la page Facebook, avec des commentaires en direct de Becs Williams, Ben Constanduros sur les tâches de présentation et une équipe de production dédiée, tous ajustant à la hâte l’éclairage, les micros et un imbroglio de câblage.

Au fur et à mesure que l’esport a mûri, au cours des deux dernières années en particulier, il n’est pas rare de voir des événements organisés par des professionnels, mais le WRC a été parmi les premiers à prendre les courses virtuelles si au sérieux.

« Nous avons commencé avec le WRC esport avec le WRC 5 [in 2016] et j’ai créé une partie du format. À l’époque, nous essayions de voir si le WRC pouvait réellement être joué dans un environnement esport », a expliqué le co-commentateur René Buttler.

« Nous avons dû tout construire à partir de zéro. Nous n’avions jamais vu de rallye dans l’esport jusqu’à ce que le WRC se lance. Maintenant, nous sommes dans cet incroyable lieu grec et les choses ont évolué.

Le développement rapide a été souligné par le multiple champion d’esports WRC, Lohan Blanc, alias Nexl.

« Les deux premières années, j’ai joué avec une manette de jeu, et je suis devenu champion en 2017. Puis je suis passé au volant parce que les organisateurs voulaient [the event] être plus professionnel. Après cela, j’ai encore gagné en 2019, donc j’ai gagné avec les deux », a déclaré le vainqueur de l’événement 2021.

« Il s’améliore toujours chaque année. C’est vraiment impressionnant le travail qu’ils ont fait sur chaque match et cool à voir [the evolution]. « 

Le championnat virtuel, ainsi que le programme FIA ​​Rally Star qui l’accompagne, sont quelque chose que le WRC considère comme des outils essentiels pour attirer un nouveau public plus jeune. La nature pratique de l’esport crée un niveau d’interactivité au-delà des médias écrits ou diffusés.

« Si vous regardez la découverte du WRC par de nombreux jeunes, cela vient de l’esport ou des jeux WRC avant que nous n’ayons l’esport », a souligné Jared Grellet, responsable de la communication chez WRC Promoter.

« Maintenant que nous avons des simulateurs, ce qu’ils sont capables de faire sur ces machines, ce n’est pas très loin de ce qu’ils font dans les vraies voitures et nous le savons. Regarder [current Toyota Gazoo Racing WRT] Takamoto Katsuta qui a réalisé certains des temps les plus rapides au monde sur les étapes japonaises du jeu WRC. Donc [the WRC drivers] voient la valeur en termes de les aider sur les vraies scènes.

Le créateur du jeu WRC, KT Racing, crée le jeu WRC officiel depuis plus de six ans. Depuis son premier effort en 2015, la série de jeux a connu une progression rapide, la variété des étapes jouables étant particulièrement forte.

Avec le WRC 9 de 2020, cependant, la physique de conduite a fait un pas de géant en avant, rapprochant les joueurs de l’action comme jamais auparavant. C’est quelque chose qui a été construit à nouveau avec le dernier titre de la franchise, sorti plus tôt ce mois-ci.

Le directeur du jeu WRC 10, Alain Jarniou, a expliqué la vision de l’équipe :

« Cette année, nous avons testé le jeu avec Sébastien Loeb et il nous a fait un retour sur le jeu. Il nous a dit qu’il a les bonnes sensations lorsqu’il conduit et un ressenti proche de ce qu’il ressent dans la [real] auto.

« En WRC 9, nous avons déjà eu de bons retours des joueurs, mais pour WRC 10, nous avons également reçu des retours positifs d’un neuf fois champion du WRC – une grande réussite. Nous pensons que nous sommes désormais au top niveau en termes de simulation.

Le moment de la sortie du nouveau titre a été une source d’appréhension pour les neuf finalistes du WRC esports, car ils n’avaient que quelques semaines pour se familiariser avec les toutes nouvelles étapes et le tout nouveau modèle de pneu qui, dans certains cas, change radicalement le style de conduite et la stratégie. .

Le champion en titre Sami-Joe Abi Nakhle, tout en restant clairement débordant de confiance en soi, a estimé que sa préparation était loin d’être idéale.

« Le WRC 10 est un nouveau jeu, malheureusement je n’ai pas pu beaucoup m’entraîner car au Liban, nous avons 14 heures de coupures d’électricité chaque jour. Mais au final, je m’en sortirai et je ferai de mon mieux », a expliqué la jeune sensation libanaise.

« Je me bats toujours pour la victoire.

Au fil de la journée, le champ initial de neuf a été réduit à seulement quatre après plusieurs heures épuisantes d’action en demi-finale. Malheureusement, Honza Hujicek, Anthony Valadas, Lilian Richard, Panagiotis Zeniou et Marco Bottinelli n’ont pas fait la coupe Grand Final.

John Bebnowicz-Harris, alias Izamusing, s’est classé quatrième après avoir souffert toute la journée d’une suspicion d’empoisonnement alimentaire. Il était visiblement ému lorsque les résultats des demi-finales ont été révélés.

« En entrant dans cette épreuve, mon rythme est un peu inconnu, car je [don’t think] J’ai passé autant de temps en WRC 10 que les autres, mais je ferai de mon mieux. Je reste toujours optimiste et je vais pousser aussi fort que je peux. »

Ben Constanduros journaliste esports WRC réalisant une interview en direct
Les trois autres favoris se sont joints à lui pour la grande finale, les anciens champions Sami-Joe et Nexl, ainsi que Dylan Noel.

« J’aimerais viser d’abord [position]. Mon objectif principal était de marquer un podium une fois dans ma carrière dans un championnat du monde, mais maintenant c’est fait », a déclaré le troisième de la compétition 2020.

« Alors, je suis là et bien préparé, plus préparé que n’importe quelle autre finale mondiale à laquelle j’ai participé », a expliqué le fervent fan de Gilles Panizzi.

Au final, la confrontation finale n’a pas déçu. Quatre spéciales, un mélange de gravier et d’asphalte, toutes nouvelles pour le WRC 10 à travers l’Estonie, la Grèce, la Grèce et la Croatie.

Après trois étapes, les temps d’étape étaient très serrés, Nexl remportant les deux premières étapes avec Sami-Joe de près malgré un tonneau et une pénalité lors de la section basée sur l’Acropole. Il a riposté dans l’étape espagnole suivante sur sol goudronné, plus de quatre secondes plus rapide que son plus proche rival.

Cela a mis en place une étape finale serrée, caractérisée par des conditions météorologiques dynamiques – commençant à sec avant que les précipitations ne commencent à tomber.

Le peloton était partagé sur le choix des pneus. Izamusing et Sami-Joe ont opté pour le caoutchouc mouillé, tandis que les deux coéquipiers de Race Clutch ont choisi des pneus slicks après une décision tardive de Noel. Lors du premier passage, ceux qui roulaient sur des pneus rainurés avaient du mal, et comme la pluie tombait en seconde période, l’écart avec les leaders ne s’est pas réduit assez rapidement.

Les pneus slick ont ​​prévalu, Nexl remportant son troisième titre WRC esports et une toute nouvelle voiture de route Toyota GR Yaris.

« J’étais sur des pneus slicks et la majeure partie de la dernière spéciale s’est déroulée sous la pluie, donc c’était difficile, mais nous avons réussi avec l’équipe à adopter la bonne stratégie et cela a très bien fonctionné, donc je suis heureux », a déclaré l’extatique. , mais humble, vainqueur.

L’émotion brute affichée par tous les concurrents tout au long de la journée a montré à quel point cela signifie pour les talents en devenir.

Ils participent à un événement officiel du WRC, pour un grand prix, lors d’un week-end WRC réel et à une retransmission en direct. Pour la part du WRC, mettre un tel accent sur la scène de course virtuelle montre une véritable compréhension de la jeunesse d’aujourd’hui, sans les vues parfois condescendantes d’autres séries de sport automobile existantes.

On pardonnerait de penser qu’au cours des six dernières années, il n’y a eu que deux vainqueurs absolus du WRC : Ott Tanak et Sébastien Ogier. Mais pour moi, il y en a eu six car Niklas Krellenberg, Jon Armstrong, Abi Nakhle et Lohan Blanc sont tout aussi dignes de champions.

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