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Nouvelle espèce de crocodile découverte en Nouvelle-Guinée | Actualités scientifiques et techniques

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Juste au moment où vous pensiez pouvoir retourner dans l'eau en toute sécurité, les scientifiques ont découvert une nouvelle espèce de crocodile.

Le reptile a été identifié parmi une collection de crânes de musées américains et australiens, puis recoupé avec des spécimens vivants dans un zoo de Floride.

Les scientifiques disent que la nouvelle espèce vit en Nouvelle-Guinée, où elle existe déjà à côté d'une autre population de crocodiles située de l'autre côté de la crête d'une montagne qui traverse le centre de l'île.

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Les crânes de musées aux États-Unis et en Australie ont été analysés

On avait longtemps pensé que les deux populations pourraient être des espèces différentes, mais on supposait jusqu’à présent qu’elles étaient du même crocodile de Nouvelle-Guinée, identifié pour la première fois en 1928.

La confirmation qu'ils sont bien séparés est venue à la suite de recherches entreprises par le regretté scientifique Philip Hall, qui avait découvert des différences importantes entre leurs nids mais qui était décédé avant de finaliser ses travaux.

Le nouveau crocodile – détaillé dans le journal Copeia – a été nommé Crocodylus halli en l'honneur de M. Hall, chercheur à l'université de Floride.

Caleb McMahan, scientifique au Field Museum de Chicago, a poursuivi les travaux de M. Hall aux côtés du professeur Chris Murray de la Southeastern Louisiana University.

Les deux hommes ont analysé 51 crânes de crocodiles de Nouvelle-Guinée afin d'identifier toute différence et de vérifier leurs résultats par rapport à des animaux vivants dans le parc zoologique de la ferme St Augustine Alligator.

Les chercheurs souhaitent que de nouvelles évaluations de la conservation soient mises en place pour les crocodiles
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Les chercheurs souhaitent que de nouvelles évaluations de la conservation soient mises en place pour les crocodiles

M. McMahan a déclaré que le "moment eureka" était arrivé lors de leur visite au zoo.

Il a expliqué: "Les caractéristiques que nous recherchons varient selon les groupes d’organismes et les chercheurs qui les étudient.

"Pour mon collaborateur et moi-même, c’est vraiment la combinaison de preuves – de morphologie, biogéographie, écologie – qui a vraiment soutenu le caractère distinctif de ce crocodile.

"Après avoir analysé toutes les données, nous étions assez convaincus du caractère distinctif de cette nouvelle espèce."

Les chercheurs souhaitent maintenant mettre en place de nouvelles évaluations de la conservation des crocodiles vivant en Nouvelle-Guinée, qui sont environ 100 000.

Le crocodile de Nouvelle-Guinée a été trop chassé pour sa peau au milieu du XXe siècle, mais a depuis été classé comme espèce «moins préoccupante» par l'Union internationale pour la conservation de la nature.

M. McMahan a déclaré: "Les classifications de l’UICN doivent absolument être réexaminées à la lumière de nouveaux éléments.

«Presque tous les crocodiliens ont mis en place des mesures de protection ou des recommandations. Nous travaillons maintenant avec deux espèces de crocodiles au lieu d’une seule dans la région.

"Par exemple, si les habitats sont bien plus dégradés d'une région à l'autre, cela signifie quelque chose pour les espèces désormais endémiques présentes de chaque côté de la chaîne de montagnes."

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