Accueil Actualité Lieu de repos des premières et dernières victimes britanniques de la Première Guerre mondiale

Lieu de repos des premières et dernières victimes britanniques de la Première Guerre mondiale

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Cette semaine marque le centenaire de la fin d'une guerre qui a coûté la vie à 16 millions de personnes.

La Première Guerre mondiale, la Grande Guerre, compte parmi les guerres les plus meurtrières de l'histoire de l'humanité; c’est le conflit dans lequel la guerre moderne a été inventée, et les principaux combats qui ont défini son horreur et son désespoir se sont tous déroulés sur un petit territoire situé dans le nord-est de la France et l’ouest de la Belgique.

Juste au sud-ouest de la ville belge de Mons, il y a un endroit qui semble parfaitement capturer le courage et le sacrifice de tant de personnes obligées de combattre, mais aussi, inévitablement, l'inutilité et le gaspillage.

J'ai visité St Symphorien à plusieurs reprises et chaque fois, je la trouve profondément émouvante.

C'est l'un des 23 000 cimetières et monuments commémoratifs tenus par la Commission des sépultures de guerre du Commonwealth (CWGC) et il contient les sépultures de 513 soldats; 284 Allemands, 227 Britanniques et deux Canadiens.

Mon guide pour cette visite est l'historien de la CWGC, Max Dutton. Nous passons devant une rangée de tombes allemandes – certaines avec des noms, d'autres sans. Il y a 40 Allemands ici et 65 soldats du Commonwealth dont l'identité n'est pas connue.

"Il est difficile de ne pas être ému en venant dans un cimetière de la Commission des sépultures de guerre," me dit Max.

"Il est difficile de penser à autre chose qu'aux sacrifices de ces hommes et à ce que cela signifiait pour eux personnellement, pour les communautés de chez eux également, en perdant tous leurs proches sur le front occidental", dit-il.

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Le soldat John Parr était un soldat adolescent qui avait menti sur son âge pour rejoindre

Nous marchons vers le bas du cimetière et une rangée de pierres tombales blanches. On a un groupe de coquelicots à sa base.

"C'est John …" dit Max. Nous sommes sur la tombe du soldat John Parr.

Max raconte ensuite l'histoire du soldat adolescent qui avait menti sur son âge pour le rejoindre.

"John était dans le Middlesex Regiment avant la Première Guerre mondiale et il rencontre le Corps expéditionnaire britannique. Ils cherchent des Allemands ici, près de la ville belge de Mons.

"Et il sort sur son vélo et ils repèrent les Allemands et son compagnon revient à la base.

"Mais John est tué au combat et il devient le tout premier blessé de combat britannique sur le front occidental décédé le 21 août 1914."

Nous tournons ensuite et marchons à seulement 10 pieds de la prochaine rangée de pierres tombales.

Le soldat George Ellison est le dernier soldat britannique à avoir été tué pendant la Première Guerre mondiale.
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Le soldat George Ellison est le dernier soldat britannique à avoir été tué pendant la Première Guerre mondiale.

"C’est George. George est le dernier soldat britannique à être mort au combat pendant la Première Guerre mondiale.

"C'est un barman de Leeds. Il était ici dans ces champs en 1914 – peut-être avait-il rencontré John.

"Mais il combat tout au long de la Première Guerre mondiale et est ensuite tué juste une heure et demie avant que l'aiguille des minutes ne se lève à 11 heures."

Le soldat George Ellison a été le dernier soldat britannique à être tué, mais d'autres, d'autres nations, sont morts après lui.

Le 11 novembre 1918, jour de l'armistice, plus de 10 000 soldats des deux camps ont été tués ou blessés.

Le soldat George Ellison fut le dernier soldat britannique à mourir au cours de la Première Guerre mondiale.
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M. Ellison était un barman de Leeds

Le tout dernier soldat du Commonwealth à mourir était un Canadien appelé George Price et lui aussi est enterré à St Symphorien.

Selon les archives de la guerre, le soldat Price a été tué par balle à 11h58 le 11 novembre 1918 à 10h58, deux minutes seulement avant l'entrée en vigueur de l'armistice.

Et ils se reposent à quelques mètres de distance; le premier et le dernier, et entre eux, 1,1 million de soldats britanniques et du Commonwealth perdus; deux millions de soldats allemands.

Derrière chaque nom sur chaque pierre tombale se trouve une histoire.

L'histoire du soldat John Parr est reflétée dans les paroles de sa mère, Alice, qui se trouve maintenant aux Archives nationales.

L'histoire du soldat John Parr est reflétée dans les mots de sa mère dans une lettre à son régiment. Pic: Archives nationales
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L'histoire du soldat John Parr est reflétée dans les paroles de sa mère dans une lettre à son régiment. Pic: Archives nationales

En septembre 1914, quelques semaines après le début de la guerre, elle a écrit à son régiment depuis la maison familiale située à Finchley.

"Je n'ai pas eu de ses nouvelles du tout …" écrit-elle. "Le bureau de guerre ne peut rien me dire …"

"Je devrais être très reconnaissant pour toute information concernant l'endroit où il se trouve …"

Alice, la mère du soldat John Parr, a été la première d'une grande famille à faire le deuil de ses fils à la guerre.
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La mère du soldat John Parr, Alice, fut la première de nombreuses personnes à faire le deuil de leurs fils pendant la guerre. Pic: Archives nationales

C'est une lettre d'une mère à propos de son garçon. Alice Parr devait être la première à faire son deuil; le premier de tant de pays du monde entier à perdre leurs fils dans cette guerre.

Le premier et le dernier sont à St Symphorien car les première et dernière grandes batailles ont eu lieu dans les champs entourant le cimetière. Quatre années de combats – pas de terrain gagné et tant de vies perdues.

"Cela a commencé ici et s'est terminé ici et entre ces points, un point, un million de personnes sont mortes pour les seules forces britanniques et du Commonwealth. Mais cela va-t-il n'importe où?" Demande Max Dutton.

John fut le tout premier combat britannique à mourir sur le front occidental
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M. Parr fut le tout premier combat britannique à mourir sur le front occidental. Pic: Archives nationales

"Géographiquement, non. Cela a-t-il changé le monde? Absolument. Cela a-t-il changé le monde pour le mieux? Presque certainement pas.

"Après tout, la Seconde Guerre mondiale est à l'horizon", dit-il.

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"Je recommande à tout le monde de venir visiter le front occidental. Il n'y a rien de tel que de venir voir où ces hommes se sont battus et sont morts et où ils se reposent pour toujours … Quelles sont les leçons à tirer?

"Je pense que tout le monde doit venir et prendre ses propres leçons", dit-il.

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