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L’histoire sombre du port de croisière de Levuka révélée

C’est un endroit populaire pour certains des navires de croisière les plus luxueux du monde, mais il y a une histoire sombre à ce port de croisière.

John Milesi s’installe dans un fauteuil au-dessus de la poupe du MV Reef Endeavour, met ses pieds en l’air et regarde la ville fidjienne isolée qu’il appelle désormais sa maison.

« À Levuka, nous avons l’heure de Levuka, et c’est encore plus lent que l’heure des Fidji », explique l’ancien Australien de l’Ouest. Escape.

« C’est l’un des rares endroits au monde où la sieste de l’après-midi est une activité touristique acceptée. Nous constatons que nos clients ralentissent très vite et s’assoient sur la véranda pour faire une sieste en attendant le coucher du soleil. »

John et sa femme, Marilyn, sont propriétaires de Levuka Homestay, une maison d’hôtes dans l’ancienne capitale coloniale des Fidji, Ovalau, et visitent le Reef Endeavour lorsqu’il s’arrête pour que les passagers puissent explorer l’île.

Le couple est tombé amoureux de Levuka lorsqu’il l’a découverte lors de son premier voyage à l’étranger en 1984.

Ils ont acheté le bloc à flanc de colline où se trouve maintenant Levuka Homestay et ont déménagé à Ovalau pour construire une vie dans le Pacifique Sud.

Établie au début du 19e siècle, Levuka était la capitale des Fidji jusqu’à ce que le manque de terres mette un terme à sa croissance et l’oblige à déménager à Suva, sur l’île voisine de Viti Levu, dans les années 1880.

C’est à peu près à ce moment-là que l’horloge s’est arrêtée, et aujourd’hui, se promener dans la ville donne l’impression d’être sur le plateau de tournage d’un film de l’époque coloniale.

John dit que la ville était autrefois surnommée l’enfer du Pacifique.

Les capitaines de navires s’asseyaient à l’extérieur du récif jusqu’à ce que la marée tourne, puis suivaient la trace des bouteilles de rhum flottant au large pour choisir un chemin sûr à travers le corail ; les ivrognes étaient kidnappés et forcés de travailler sur les navires baleiniers, et les coloniaux vêtus de lin prenaient leur quinine (un traitement contre la malaria) sous forme liquide au club Ovalau au nez caramel.

C’est là que se trouvaient la première banque, le premier hôpital, le premier bureau de poste, le premier journal, le premier réseau électrique, le premier club privé et la première bibliothèque de Fidji. Le Royal Hotel est aujourd’hui le plus ancien pub en activité du Pacifique Sud et l’église du XIXe siècle continue d’accueillir ses paroissiens.

Le Reef Endeavour visite Levuka le deuxième jour de la croisière de découverte du Nord lointain – un itinéraire de huit jours de Captain Cook Cruises Fidji au départ de la marina de Port Denarau à Nadi – et le matin, les passagers rejoignent l’historien et conteur local Nox pour une visite à pied de la colonie avant de faire de la plongée libre sur le récif l’après-midi.

Il n’y a pas de complexes hôteliers cinq étoiles ou de restaurants gastronomiques à Levuka, pas de piscine ou de magasin de souvenirs en vue, mais c’est ce qui fait la beauté de ce voyage vers des lieux hors des sentiers battus sur la côte nord de Viti Levu et l’autre côté de Bligh Water.

Le voyage commence par une visite de l’île de Tivua et ma baignade en fin d’après-midi se transforme en une rencontre avec la vie sauvage, flottant avec les bébés requins de récif qui vivent dans les bas-fonds.

Deux jours plus tard, je rencontre des bébés tortues sur l’île de Makogai.

Le Reef Endeavour passe une journée au mouillage au large de Makogai pour que ses passagers, un groupe d’Australiens et de Canadiens, puissent se promener sur des terres qui étaient autrefois une léproserie avant de devenir le siège d’un projet de conservation.

Notre guide, Phillip, qui est né sur l’île, nous montre les bâtiments restants de l’hôpital et le cimetière à flanc de montagne avant de nous faire visiter la station de conservation, où les chercheurs étudient les palourdes géantes rares qui vivent sous la surface, juste à côté de la plage.

« La division de la pêche s’est installée peu de temps après la fermeture de l’hôpital pour lépreux, afin de ramener les palourdes géantes qui disparaissaient du récif », explique-t-il.

« Et maintenant, six familles vivent de ce côté de l’île, avec 14 autres familles de l’autre côté, cette communauté travaillant comme agriculteurs. »

La colonie de lépreux a ouvert en 1911 et a fermé en 1969, et des gens de tout le Pacifique y ont été amenés, dit Phillip.

Les passagers quittent le navire plusieurs fois par jour pour participer à des excursions à terre, explorer les récifs en bateau à fond de verre, passer des heures à nager et à faire de la plongée libre, et marcher dans la forêt tropicale pour visiter des cascades et atteindre des points de vue au sommet des collines.

Nous nous tenons debout avec une jambe de chaque côté de la ligne internationale de changement de date pour être simultanément dans hier et aujourd’hui, nous participons à un festin traditionnel de terre, nous nous asseyons avec l’équipage pendant les cérémonies de kava, et nous fouillons autour de l’épave d’un bateau qui a coulé pendant un cyclone.

Une journée à Savusavu permet de visiter la ferme perlière avant de parcourir un marché de village rempli de produits locaux et d’assister à l’office du dimanche sur l’île de Taveuni – connue sous le nom d’île-jardin de Fidji – pour apprécier les chants fougueux de la congrégation.

Mais mon moment préféré survient au début de notre dernier jour complet en mer, lorsqu’un groupe de membres de l’équipage quitte le navire pendant le petit-déjeuner pour travailler sur un projet de conservation dans la brousse derrière une plage isolée dans le nord endormi de Viti Levu.

J’émerge de ma cabine juste à temps pour être invité à les rejoindre pour la promenade à terre et passer les heures silencieuses après le lever du soleil à savourer ma propre plage privée.

Je marche sur toute la longueur du sable à l’ombre des palmiers inclinés, seules mes empreintes marquent la surface, je me laisse flotter dans l’eau chaude, le visage tourné vers le soleil, les poissons tropicaux mordant à mes pieds, et je m’assois immergé dans les bas-fonds en mémorisant chaque détail de cette matinée glorieuse et de ce lieu magique.

L’auteur était un invité de Captain Cook Cruises Fiji.

Cet article a été publié à l’origine sur Escape et a été republié ici avec la permission de l’auteur.

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