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L’éthique « Ne soyez pas méchant » de Google est remise en question dans le cadre d’un procès pour le travail

Les employés de Google ont manifesté à San Francisco en 2019.

James Martin/Camaraderielimited

Le mois dernier, l’ingénieur en logiciel Kyle Dhillon a déclaré lors d’un procès devant un comité du travail que « Ne soyez pas méchant », le célèbre mantra d’entreprise de Google, l’avait attiré vers le géant de la technologie il y a cinq ans.

La devise a séduit le diplômé de Princeton car elle montrait que Google était conscient de son propre pouvoir. Cela a souligné, a déclaré Dhillon, le travail délicat qu’il faut pour maintenir l’honnêteté d’une grande entreprise comme Google.

« Reconnaître » Ne soyez pas méchant  » comme l’une de ses valeurs fondamentales montre qu’il est conscient qu’il est possible pour nous de devenir méchant « , a déclaré Dhillon à un avocat du National Labor Relations Board en réponse à une question de savoir si la devise a joué un rôle dans son décision de rejoindre le géant de la recherche. « Et ce serait tout à fait naturel, en fait. »

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La brève exhortation, sur laquelle Google a mis l’accent ces dernières années, est désormais au centre d’une plainte du NLRB contre l’entreprise qui allègue que le géant de la technologie a licencié à tort cinq employés pour leur activisme syndical. Les employés avaient protesté contre les actions de Google, y compris son embauche d’un cabinet de conseil ayant des antécédents d’efforts antisyndicaux et son travail avec les douanes et la protection des frontières américaines. Dhillon ne fait pas partie des employés licenciés, mais il a reçu un dernier avertissement de l’entreprise que le NLRB prétend être illégal.

En démêlant les politiques du travail de Google, les débats ont mis en lumière la célèbre culture de travail du géant de la technologie, qui à son tour a incité à examiner de près le mantra emblématique de Google. Le résultat a été une rumination publique sur l’étoile du nord de l’entreprise dans le contexte d’un forum juridique de haut niveau.

Le géant de la technologie a nié tout acte répréhensible. Le procès, qui a débuté le 23 août, est en cours. L’un des employés licenciés, Laurence Berland, s’est installé en privé avec l’entreprise.

Google n’est pas le seul à adopter un mantra peu orthodoxe. La campagne publicitaire « Pensez différemment » d’Apple a finalement été adoptée comme une devise d’entreprise de facto. L’ancienne devise de Facebook était « Bougez vite et cassez les choses », une expression évoquant la permission – même la célébration – de l’insouciance. Pourtant, la devise d’entreprise de Google a toujours été une valeur aberrante. C’est à la fois ironique, digne d’une entreprise qui a été la pionnière de la culture du travail en roue libre avec de la nourriture gratuite et des toboggans dans les halls, tout en étant puissamment solennelle.

Les employés de Google lors d’une manifestation de débrayage en 2018.

James Martin/Camaraderielimited

Et donc avec cela est venu une norme plus élevée, a déclaré Irina Raicu, directrice du programme d’éthique sur Internet au Markkula Center for Applied Ethics de l’Université de Santa Clara.

« Cela a suscité l’attente des employés que l’entreprise serait différente », a déclaré Raicu. « Il a invité un certain type d’employé à se joindre à nous.

Google n’a pas renvoyé de demande de commentaire.

« Un coup dans d’autres entreprises »

Comme tout morceau de grand folklore, des récits différents de ceux qui ont inventé « Ne soyez pas méchant » sont racontés. Mais le mérite est généralement attribué à Paul Buchheit et Amit Patel, deux des premiers employés de Google. Buchheit, qui a créé Gmail, a déclaré qu’il avait proposé le slogan lors d’une réunion au début des années 2000 pour définir les valeurs de l’entreprise.

« J’étais assis là à essayer de penser à quelque chose qui serait vraiment différent et pas à l’un de ces types de déclarations habituels » Viser l’excellence «  », a déclaré Buchheit en 2007. « C’est aussi un peu un coup contre beaucoup d’autres. entreprises, en particulier nos concurrents, qui à l’époque, à notre avis, exploitaient en quelque sorte les utilisateurs dans une certaine mesure. »

Après la réunion, Patel a commencé à écrire la phrase sur des tableaux blancs autour du campus de Google à Mountain View, en Californie, en essayant de faire tenir le slogan. Ça faisait. L’expression a finalement été intégrée au code de conduite de Google. C’est aujourd’hui l’un des slogans d’entreprise les plus connus au monde.

Buchheit et Patel n’ont pas répondu à plusieurs demandes de commentaires.

« Cela a suscité l’attente des employés que l’entreprise serait différente. Cela a invité un certain type d’employés à se joindre à nous. »

Irina Raicu, Centre Markkula d’éthique appliquée de l’Université de Santa Clara

Depuis sa création, la devise est passée d’un principe directeur pour le développement de produits et des politiques à un cri de ralliement pour les critiques de Google, certains des plus durs étant les propres travailleurs de l’entreprise. Les employés disent que le mantra a servi de pivot à certaines des manifestations les plus notables de la main-d’œuvre. Cela inclut l’activisme concernant les plans maintenant fermés pour un produit de recherche chinois censuré, un contrat avec le Pentagone pour une technologie qui pourrait améliorer la précision des frappes de drones et le traitement par l’entreprise des plaintes pour inconduite sexuelle dirigées contre des cadres supérieurs. Lors de certaines manifestations, les travailleurs ont brandi des pancartes disant « Ne soyez pas méchants ».

Alors que Google s’agrandit et est de plus en plus ancré dans la controverse, son dévouement au mantra a été remis en question à plusieurs reprises. La semaine dernière, le New York Times et le Guardian ont rapporté que Google avait sciemment sous-payé les travailleurs temporaires, mais ont décidé de ne pas corriger complètement la situation car l’entreprise craignait une attention négative de la presse. En réponse, les employés de Google ont écrit une lettre ouverte à la direction, y compris au PDG Sundar Pichai, exigeant que l’entreprise rembourse les 100 millions de dollars d’arriérés de salaire qu’elle serait censée devoir à ses intérimaires.

« Pour une grande partie de la main-d’œuvre de Google, » Ne soyez pas méchant « est un écran de fumée », indique la lettre. « C’est un moyen de récolter les fruits d’une confiance publique inconditionnelle, en assurant aux investisseurs, aux utilisateurs et aux entités gouvernementales que Google est digne de confiance et amical, tout en sous-payant et en maltraitant avec succès la majorité de leurs employés. »

« Il ne suffit pas de ne pas être méchant »

En 2004, alors que Google se préparait à devenir public, les co-fondateurs Larry Page et Sergey Brin ont exposé la devise dans une interview avec Playboy. L’interview est extraite du prospectus de Google.

Brin : Quant à « Ne soyez pas méchant », nous avons essayé de définir précisément ce que signifie être une force pour le bien : faites toujours ce qui est juste et éthique. En fin de compte, « Don’t be evil » semble le moyen le plus simple de le résumer.

Page : Apparemment, les gens préfèrent ça à « Soyez bon ».

Brin : Il ne suffit pas de ne pas être méchant. Nous essayons aussi activement d’être bons.

Cette attitude résonne encore aujourd’hui dans la base de Google. Lors du procès du conseil du travail, Sophie Waldman, l’une des employées qui aurait été licenciée à tort, a déclaré que c’était ce qui l’avait attirée dans l’entreprise en premier lieu. « C’était un facteur important », a déclaré Waldman. « J’ai toujours veillé à ce que mon travail ait un impact positif ou, au pire, neutre sur le monde. »

La direction de Google a mentionné « Ne soyez pas méchant » dans le dossier de l’entreprise pour entrer en bourse en 2004.

Getty

Waldman a déclaré qu’elle avait gardé la phrase à l’esprit alors qu’elle poursuivait son travail quotidien consistant à essayer d’améliorer les résultats de recherche. D’autres employés ont également parlé des applications pratiques du mantra, par opposition à un simple idéal du gâteau.

« Cela donnait l’impression que l’entreprise avait une certaine conscience », a déclaré Eddie Gryster, ingénieur logiciel chez Google. « Cela signifiait pour moi qu’à l’époque, Google disait essentiellement: » Hé, c’est une bonne affaire pour nous de ne pas être méchants « , et faire la bonne chose nous aide à maintenir la confiance avec les utilisateurs. »

Certaines personnes craignent que Google, avec sa valorisation de 1 000 milliards de dollars et ses effectifs de plus de 135 000 employés à temps plein, ne s’éloigne de cette philosophie. En 2015, après que Page et Brin aient créé Alphabet, une société holding pour Google, la phrase a été déplacée du début du code de conduite de Google à la fin de celui-ci. Les critiques y ont vu une rétrogradation du principe, une réflexion après coup dans la dernière phrase d’un document de 6 500. « Et rappelez-vous… ne soyez pas méchant, et si vous voyez quelque chose que vous pensez ne pas être juste, parlez-en ! disent les directives.

Le code de conduite plus large d’Alphabet ne fait aucune mention de l’expression.

Le point de vue cynique est qu’un tel mantra est obsolète dans la Silicon Valley moderne, alors que l’industrie s’efforce de contenir la désinformation, l’ingérence électorale et d’autres abus. Pourtant, les employés de Google ont pris à cœur « Ne soyez pas méchant », ainsi que les deux derniers mots du code de conduite révisé : parlez-en. Ils l’ont fait en s’engageant dans des actions protégées par la loi, soutient le NLRB.

Ainsi, disent les employés, le mantra est au cœur de la raison pour laquelle Google est jugé en premier lieu.

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