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Le sperme de souris sur l’ISS survit pendant près de six ans et produit des chiots spatiaux en bonne santé

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Des souris saines sont nées de spermatozoïdes congelés qui ont passé près de six ans exposés aux radiations spatiales sur l’ISS.

Teruhiko Wakayama, Université de Yamanashi

Le sperme de souris le plus voyagé de l’histoire a quitté la Terre en 2013 lors d’un voyage de retour vers la Station spatiale internationale (ISS). Après avoir passé près de six ans sur la station, le sperme lyophilisé a été renvoyé sur Terre dans une capsule cargo SpaceX en 2019 et utilisé pour élever des portées de « chiots spatiaux » en bonne santé.

L’étude, publiée vendredi dans la revue Science Advances, détaille les expériences sur le sperme spatial, qui ont été menées par une équipe de chercheurs japonais visant à comprendre les effets à long terme du rayonnement spatial sur le sperme de mammifère. Le sperme lyophilisé a été envoyé à l’ISS et a passé près de six ans dans le laboratoire orbital, qui fait le tour de la Terre à une distance d’environ 250 miles.

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Qu’ont fait les chercheurs ? Les chercheurs ont collecté le sperme de souris mâles et les ont placés dans des ampoules – de petits flacons en verre – avant de les lyophiliser pour éliminer toute l’eau. Ils ont stocké le sperme lyophilisé (FD) à la fois sur la Station spatiale internationale et, en parallèle, dans des congélateurs sur Terre. Certains spermatozoïdes ont été retournés après neuf mois sur l’ISS, pour tester que tout fonctionnait comme prévu, mais deux autres groupes d’échantillons ont passé 1010 et 2129 jours sur la station.

Une fois retournés, les spermatozoïdes ont été réhydratés et un type de FIV de souris a été réalisé pour imprégner des souris femelles avec du sperme spatial et du sperme terrestre. Les femelles ont ensuite livré leurs portées et les chiots de l’espace ont été comparés à des chiots « contrôle au sol ».

« Les chiots de l’espace n’ont montré aucune différence par rapport aux chiots de contrôle au sol, et leur prochaine génération n’avait également aucune anomalie », a écrit l’équipe.

Les chercheurs ont également évalué si le sperme spatial différait du sperme stocké sur Terre en examinant les dommages causés à leur ADN et à l’expression de leurs gènes. Au microscope, les spermatozoïdes spatiaux semblaient identiques à ceux de la Terre et l’équipe a également signalé qu’aucun dommage supplémentaire à l’ADN n’avait été causé aux spermatozoïdes spatiaux exposés aux radiations. Les profils d’expression génique étaient inchangés.

En quoi est-ce important? « L’espace veut vous tuer » est un slogan qui est souvent utilisé – et pour une bonne raison. Le rayonnement spatial traverse à peu près tout dans le cosmos et, sans protection adéquate, il peut entrer en collision avec l’ADN provoquant des ruptures et des mutations. Les chercheurs ne voient pas de dommages à l’ADN dans le sperme lyophilisé, ce qui est une grande victoire.

Les chercheurs disent que le processus de lyophilisation, qui élimine l’eau de leurs échantillons de sperme, peut avoir un effet protecteur contre les dommages à l’ADN, car certains de ces dommages sont générés par l’eau dans les spermatozoïdes.

Cependant, l’ISS est assez proche de la Terre et est protégée des rayonnements spatiaux particulièrement dangereux par le champ magnétique de la planète. La question de savoir si l’exploration de l’espace lointain posera plus de problèmes au sperme lyophilisé est une question ouverte.

Dans un avenir lointain, peut-être, nous pourrions également construire une sorte d’arche de Noé congelée dans l’espace, avec du sperme lyophilisé d’un certain nombre d’espèces stockées sous terre sur la lune au cas où nous vivrions un effondrement apocalyptique terrifiant de la biodiversité (le changement climatique pourrait provoquer ce genre de dégâts).

Et après? La NASA et d’autres agences spatiales du monde entier ont l’intention de construire la « Gateway », une station spatiale qui orbitera autour de la Lune et servira d’avant-poste pour les voyages humains plus profondément dans le système solaire. Dans leurs remarques finales, les chercheurs suggèrent que des expériences de sperme lyophilisé pourraient également être menées sur la passerelle pour tester l’effet du rayonnement spatial plus loin de la Terre.

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