Accueil Actualité Des sherpas comme Tenzing Norgay sont génétiquement prédisposés à vivre en altitude | Nouvelles du monde

Des sherpas comme Tenzing Norgay sont génétiquement prédisposés à vivre en altitude | Nouvelles du monde

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Des sherpas comme Tenzing Norgay, qui, avec Edmund Hillary, ont conquis l'Everest pour la première fois, ont hérité des gènes d'une sous-espèce humaine disparue depuis longtemps qui les aide à faire face à la vie en haute montagne.

Une mâchoire de 160 000 ans trouvée dans une grotte a révélé l'ancienne espèce humaine que vivaient les Denisovans à une altitude de 11 000 pieds.

Les scientifiques disent que la race éteinte des êtres humains semblables à ceux de Néandertal a vécu sur le plateau du Tibet, affamé d'oxygène, il y a plus de 100 000 ans.

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La mâchoire de Denisovan a été trouvée dans une grotte en Chine

Ils ont également découvert que les Denisovans transmettaient des gènes qui aident certaines personnes modernes à survivre à haute altitude.

La mâchoire a été découverte dans la grotte Baishiya Karst de Xiahe, en Chine, à une altitude de 3280 m (10 760 pi).

C'est le plus ancien fossile d'hominin jamais trouvé dans la vaste région himalayenne.

Baishiya Karst Cave sur le plateau tibétain où la fossile mâchoire de Denisovan a été trouvée
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Les scientifiques ont daté l'os de la mâchoire à au moins 160 000 ans

Auparavant, les preuves physiques de Denisovans n'étaient connues que par des fossiles provenant d'une seule grotte en Sibérie.

Des traces d’ADN de Denisovan ont été détectées dans les populations asiatiques, australiennes et mélanésiennes actuelles, ce qui suggère qu’elles ont peut-être déjà été répandues.

Les Denisovans et leur sous-espèce humaine sœur, les Néandertaliens, sont connus pour s'être croisés avec les ancêtres des personnes vivant aujourd'hui.

Le plus curieux, les Sherpas modernes – le groupe ethnique originaire du Népal – et les Tibétains semblent avoir hérité des variantes génétiques de Denisovan qui les aident à faire face aux hautes altitudes.

Le fossile de la mâchoire a été découvert à la grotte de Baishiya Karst
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Le fossile de la mâchoire a été découvert à la grotte de Baishiya Karst

La nouvelle découverte suggère que les Denisovans se sont installés sur le plateau tibétain des milliers d'années avant les premiers humains modernes, et que les deux groupes se sont ensuite croisés.

Les scientifiques ont été incapables de trouver un ADN préservé dans le fossile, mais ont réussi à extraire les protéines de l'une des molaires qui ont prouvé qu'il s'agissait de Denisovan.

La mâchoire bien préservée est robuste avec de très grosses molaires, caractéristiques communes aux Denisovans et aux Néandertaliens, selon une étude publiée dans le journal Nature.

Une reconstruction virtuelle de la mâchoire de Denisovan
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Une reconstruction virtuelle de la mâchoire de Denisovan

Une lourde croûte de carbonate recouvrant le fossile a permis aux scientifiques de le dater d'au moins 160 000 ans.

Les spécimens les plus anciens de la "Grotte de Denisova" en Sibérie datent d'une période similaire.

Cependant, le site sibérien est à seulement 700 mètres d'altitude.

On pense que les hommes modernes ne sont pas arrivés sur le plateau tibétain avant environ 40 000 ans.

Les sherpas vivent dans l’Himalaya depuis au moins 6 000 ans et des études ont montré qu’ils avaient développé une physiologie semblable à celle d’une voiture économe en carburant.

Leurs muscles absorbent plus d'oxygène avec moins d'oxygène que ceux d'une personne moyenne.

Les sherpas ont des mitochondries – de petites centrales électriques en forme de bâtons dans les cellules – qui utilisent très efficacement l'oxygène.

Bien que le nombre de leurs globules rouges augmente dans l'air de montagne, il reste en dessous du point où le sang s'épaissit et sollicite le cœur, causant ainsi le mal de l'altitude.

La mâchoire de Denisovan a été découverte en 1980 par un moine local.

Il en fit don au sixième Bouddha Vivant de Gung-Thang, un lama bouddhiste, ou professeur, qui le passa à l'Université de Lanzhou en Chine.

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