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CRISPR crée un antidote à l'animal le plus venimeux du monde

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La boîte à méduses contient suffisamment de venin pour tuer 60 adultes humains.

Getty Images / Ivan Bakardjiev

La méduse à boîte transparente est l'un des animaux les plus venimeux au monde. Elle patrouille dans les eaux tropicales avec une traînée de tentacules ressemblant à des banderoles de 3 mètres de long, prêts à délivrer un venin douloureux et potentiellement mortel.

Parmi les nombreuses espèces de méduses box, Chironex fleckeri est considérée comme l'une des plus meurtrières. Son piqûre explosive peut provoquer un arrêt cardiaque chez l'homme, mais les scientifiques n'ont pas été en mesure de comprendre exactement comment fonctionne le venin de la méduse. Maintenant, une équipe de chercheurs a disséqué les méduses avec un puissant outil d'édition de gènes, appelé CRISPR, qui découvre un nouveau moyen de bloquer son venin.

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                    CRISPR expliqué avec des chips (et des collations assorties)

3:36

La recherche, publiée dans Nature Communications le 30 avril, a testé le venin de méduse dans des cellules humaines cultivées en laboratoire. En utilisant CRISPR, qui permet d’effectuer des modifications précises de l’ADN, l’équipe a pu créer des cellules humaines avec des gènes spécifiques désactivés. S'ils appliquaient ensuite le venin des méduses aux cellules, ils pourraient voir quelles cellules vivaient ou mouraient et déterminer quels gènes étaient importants pour maintenir la cellule en vie.

"Nous cultivons des millions de cellules humaines, puis nous utilisons CRISPR pour éliminer tous les gènes du génome humain", explique Greg Neely, généticien fonctionnel de l'Université de Sydney, qui a dirigé la recherche.

Pensez à l'expérience comme une bibliothèque où chaque livre est exactement le même. Ils sont tous "Harry Potter et la pierre philosophale", d'accord? L’équipe a sorti une copie et déchiré une page, puis une autre copie et une autre page. Ils l'ont fait des centaines de fois. Maintenant, la bibliothèque regorge de versions différentes de "Harry Potter et la pierre philosophale", chacune manquant d'une page différente de l'histoire.

Parfois, vous allez jeter une page qui est cruciale pour l'histoire. Par exemple, vous pouvez jeter la page avec le célèbre "Vous êtes un sorcier, Harry" et maintenant, l'histoire ne va tout simplement pas marcher.

L'équipe recherchait l'équivalent de "Tu es un sorcier, Harry" dans le génome humain – un gène clé qui rendrait le venin inutile.

Ils ont été en mesure de déterminer quels gènes humains ont rendu le venin de la méduse boîte si meurtrier et quelle voie le venin utilisait pour détruire les cellules. Ils ont découvert que quatre gènes particuliers d'une voie de régulation du cholestérol étaient importants dans ce processus et les ont donc affinés.

Il est important de noter que nous disposons déjà de médicaments pour ces voies – et l’équipe a donc décidé de voir comment ces médicaments pourraient empêcher le venin d’agir sur les cellules humaines. Les médicaments – que le chef d’équipe Neely a appelés une "éponge de cholestérol" – ont fonctionné et, ce qui est important, ont bloqué le venin même 15 minutes après l’administration des toxines.

"Le médicament agit en extrayant le cholestérol de la membrane cellulaire. Nous pensons donc que le venin des méduses a besoin du cholestérol membranaire pour exercer ses effets", explique Neely. "En fermant cette voie pour une courte période, nous pouvons arrêter la voie de la mort par le venin."

C'est un fait pratique, car lorsque vous êtes piqué par une méduse-boîte, vous êtes probablement dans l'eau sans transporter de sérum antivenimeux.

L’équipe cherchera à établir un partenariat avec les premiers intervenants et le gouvernement pour faire progresser l’antidote en tant que traitement potentiel à usage humain.

Mis à jour à 20h09, heure du Pacifique: Ajout des commentaires de Neely.

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