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Comment les films d’horreur peuvent aider la santé mentale, selon la science

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Deagreez/Getty Images

Il y a des années, quand j’étais un méga-fan de The Walking Dead, je n’avais qu’une règle : ne jamais regarder juste avant de se coucher. J’ai du mal à dormir depuis que je suis enfant, et mes cauchemars sont assez mauvais pour surpasser même les scènes TWD les plus horribles. (En fait, on m’a dit que je devrais les écrire et les transformer en films.) J’ai supposé que regarder avant de me coucher ne ferait qu’exacerber le problème.

Mais en juillet, j’ai découvert une nouvelle émission de zombies que je n’ai pas pu m’empêcher de me gaver toute la nuit : Black Summer de Netflix. Brisant ma propre vieille règle, je l’ai regardé juste avant de m’endormir et j’ai involontairement découvert quelque chose d’étrange : j’ai mieux dormi. Le spectacle a fait battre mon cœur et m’a rempli l’esprit d’images effrayantes et violentes – et pourtant, de telles images étaient manifestement absentes de mes rêves.

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Plein d’espoir, j’ai continué à regarder des émissions et des films de zombies tous les soirs, marquant ma plus grande incursion dans le genre à ce jour. J’ai regardé Kingdom (so, so good), Army of the Dead (meh), I Am Legend, Alive et bien d’autres. Et je n’ai pas fait un seul cauchemar.

En tant que victime d’anxiété depuis toujours, je tiens à cœur de nombreux outils apaisants : CBD, couvertures lestées et Zoloft. Je ne m’attendais tout simplement pas à ajouter des zombies à la liste. Il s’avère qu’il existe une base scientifique à ce phénomène, et je ne suis pas le seul à en faire l’expérience. Les films d’horreur, des zombies à l’au-delà, peuvent aider à soulager l’anxiété de nombreuses personnes. Avec des taux d’anxiété qui explosent à cause de COVID-19, un nombre surprenant de personnes se sont tournées vers l’horreur pour faire face – et cela fonctionne.

Horreur et angoisse : un duo improbable

« Vous pourriez vous attendre à ce que toutes les personnes anxieuses évitent l’horreur – après tout, pourquoi une personne anxieuse voudrait-elle regarder quelque chose qui est créé spécifiquement pour provoquer la peur ou l’anxiété ? » dit Coltan Scrivner, un Ph.D. candidat à l’Université de Chicago qui étudie l’horreur et la curiosité morbide. « Cependant, mes recherches révèlent qu’en moyenne, les personnes anxieuses sont plus susceptibles d’être des fans d’horreur. »

Certes, les films d’horreur ne sont pas très relaxants. Le cerveau ne fait pas toujours clairement la distinction entre le fantasme et la réalité, donc quand je regarde un film de zombies, des parties de mon cerveau réagissent comme si c’était moi qui suis pourchassé par les morts-vivants traînants, comme l’a montré une étude d’août 2020 dans NeuroImage. Cela signifie que les films d’horreur peuvent déclencher la réaction de peur de votre système nerveux, également connue sous le nom de réaction « combat ou fuite », de la même manière qu’un événement effrayant de la vie réelle peut le faire.

La réponse à la peur est le système que les corps de nos ancêtres ont évolué pour survivre aux menaces, comme une attaque d’ours. Votre corps est inondé d’hormones de stress, telles que le cortisol et l’adrénaline, et votre fréquence cardiaque, votre tension artérielle et votre respiration commencent toutes à augmenter, vous permettant d’agir rapidement. Lorsque la menace a disparu, la réponse de peur est suivie de la réponse « repos et digestion », qui incite votre corps à se calmer et à revenir à son état de base.

Mais chez les personnes anxieuses ou traumatisées, la réaction de combat ou de fuite a un petit problème. Notre cerveau réagit aux événements normaux et quotidiens comme s’ils constituaient une menace majeure pour nos vies. Et parce qu’il n’y a pas de menace réelle, juste un vague sentiment général de malheur, nous avons rarement un sentiment de résolution ou de soulagement.

Pour certains téléspectateurs anxieux ou traumatisés, les films d’horreur ne font qu’empirer les choses. Mais pour d’autres, l’horreur peut aider à soulager la tension refoulée. C’est un moyen de s’entraîner à avoir peur dans un environnement sûr, de recentrer votre cerveau loin des angoisses de la vie réelle et de profiter de la sortie qui vient après la fin du film.

Netflix

Se faire des amis avec la peur

Lorsque mes cauchemars sont particulièrement intenses, je commence à devenir nerveux à l’heure du coucher parce que je ne sais jamais ce qui m’arrivera pendant mon sommeil. Les films de zombies, en revanche, sont un cauchemar sur lequel j’ai le pouvoir d’appuyer sur pause. C’est peut-être en partie ce qui les rend si attrayants.

« Les films d’horreur ont une longue histoire de fournir une sorte de réconfort », explique Margaret J. King, directrice du Center for Cultural Studies and Analysis. « Les téléspectateurs peuvent s’immerger dans un récit déchirant tout en étant parfaitement en sécurité, capables de contrôler le stimulus en l’éteignant ou en déplaçant l’attention sur l’espace environnant. »

Les films d’horreur vous enseignent également que, malgré ce que l’on ressent parfois, la peur ne peut pas vous tuer, comme l’explique Lana Holmes, psychologue clinicienne à Decatur, dans le podcast Therapy for Black Girls. « Quand vous vous exposez à quelque chose dont vous avez peur, même à un film d’horreur, au fil du temps, vous réalisez — oh, je peux survivre à ça », dit Holmes.

Non seulement cela, mais il y a un joyeux effet de « descente » après avoir fini de regarder quelque chose d’effrayant, selon Scrivner. Cela fait du bien à quelqu’un comme moi, dont le cerveau semble souvent oublier ce moment de « repos et de digestion » après avoir paniqué.

Une évasion de la vraie vie

Dans la vraie vie, les déclencheurs de l’anxiété semblent souvent inévitables et il est facile de se laisser entraîner dans un cycle sans fin d’inquiétude. Souvent, pour les personnes souffrant de troubles anxieux, il n’y a pas toujours un seul déclencheur clair, ce qui rend impossible la « réparation ».

Mais dans l’horreur, il y a une menace clairement définie avec une fin définie. Les intrigues assez prévisibles fournissent une feuille de route rassurante, mais elles sont suffisamment absorbantes pour garder votre attention collée à l’écran (et loin de vos propres pensées).

« Si quelqu’un se sent anxieux, il peut découvrir que l’horreur l’aide à arrêter de ruminer d’autres choses dans sa vie », explique Scrivner. « L’horreur force le spectateur à se concentrer – le monstre à l’écran nous attire et concentre notre attention. »

Et, surtout, ce qui se passe avec les zombies à l’écran n’a absolument aucune conséquence sur votre vie. Dans la plupart des cas, dit Scrivner, les gens sont attirés par un contenu d’horreur qui n’a rien à voir avec leurs peurs actuelles de la vie réelle. « L’horreur qui frappe trop près de chez soi peut être trop repoussante ou déclenchante », explique-t-il.

La tête la première dans tes pires peurs

Parfois, plutôt qu’un moyen d’échapper aux soucis de la vie réelle, l’horreur peut être un moyen de s’y plonger la tête la première, presque comme une forme de thérapie d’exposition.

« Les fans d’horreur obtiennent un score très élevé dans un trait appelé curiosité morbide, qui peut être défini comme un intérêt à se renseigner sur des situations menaçantes », a déclaré Scrivner. « Il est intéressant de noter que l’anxiété et la curiosité morbide semblent provenir de racines psychologiques similaires. « Cela peut être en partie la raison pour laquelle de nombreuses personnes anxieuses sont des fans d’horreur. »

La même chose peut être vraie à plus grande échelle. « L’horreur en tant que genre parle souvent des horreurs du monde réel à l’époque où elle est créée », explique Scrivner. Par exemple, dit-il, des films de torture comme Saw et Hostel « sont devenus populaires à l’époque où la torture des prisonniers de Guantanamo Bay est devenue publique », bien qu’il ne soit pas clair s’il existe un lien direct.

Cela peut également avoir quelque chose à voir avec la popularité du contenu d’horreur avec des thèmes de race parmi les téléspectateurs noirs, comme Get Out et Lovecraft Country.

Et cela a presque certainement quelque chose à voir avec l’explosion soudaine des films d’horreur pandémiques pendant la pandémie de COVID-19.

Cavan Images/Getty Images

« Quar-horreur » et le boom de l’horreur COVID-19

Pendant la pandémie de COVID-19, la capacité de l’horreur à apaiser l’anxiété et le stress a été mise à l’épreuve. Dans une enquête de décembre 2020 du US Census Bureau, plus de 42% des personnes interrogées ont signalé des symptômes d’anxiété ou de dépression, contre 11% l’année précédente. Dans le même temps, 2020 a été une « année de boom » pour l’horreur même si d’autres genres n’ont pas réussi à se produire comme prévu.

Il semble que de nombreuses personnes aient été attirées par les films d’horreur comme moyen de faire face – au début de la pandémie de coronavirus aux États-Unis, le thriller pandémique Contagion est devenu l’un des films les plus regardés sur iTunes. Les données de l’application de cinéma numérique Movies Anywhere ont montré des pics d’intérêt importants pour « les films d’évasion tels que l’horreur et les thrillers », a déclaré la directrice générale Karin Gilford à Insider. En mai 2020, les ventes d’horreur sur l’application ont augmenté de 194% par rapport au mois de mai précédent.

Est-ce que toute cette horreur a vraiment aidé les gens à faire face ? Oui, apparemment. Scrivner était l’auteur principal d’une étude de janvier 2021 qui a révélé que les fans d’horreur étaient plus résistants psychologiquement pendant la pandémie, avec des films comme Contagion servant en quelque sorte de simulation d’entraînement pour la réalité.

La pandémie a même laissé sa propre marque sur le genre de l’horreur, donnant naissance à un nouveau sous-genre appelé « quar-horror ». Comme l’a dit un réalisateur de quar-horror, Nathan Crooker, à NPR, « l’horreur peut être un moyen de traiter nos pires peurs ».

Pour que l’horreur soit vraiment utile pour l’anxiété ou le stress, le contenu doit toucher ce point idéal : suffisamment effrayant pour garder votre attention et stimuler votre réaction de peur, mais pas au point de vous sentir dépassé ou traumatisé. Cela variera en fonction de votre propre seuil et de vos antécédents, et il y a tellement de monstres différents parmi lesquels choisir. Certains de mes films d’horreur et émissions de télévision préférés pour l’anxiété sont :

Black Summer : une série de zombies Netflix qui se compose de brèves vignettes, de sorte que vous obtenez cet effet de « descente » plusieurs fois tout au long de chaque épisode. Entraînez-vous à Busan : un film de zombies sud-coréen qui reste l’un des films de zombies les plus convaincants que j’aie jamais vus . The Haunting of Bly Manor: Je suis généralement trop effrayé par les thèmes des fantômes, mais celui-ci avait juste la bonne atmosphère et le bon récit pour m’accrocher.A Quiet Place: Ce film est, eh bien, calme, ce qui rend la haute tension constante et suspense beaucoup plus supportable pour moi (je coupe souvent les trucs macabres d’horreur quand même).

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3:04

Même si vous n’avez pas d’anxiété, la pandémie de COVID-19 est le genre de situation qui peut vous faire sentir constamment à cran de la même manière. La menace du coronavirus est très réelle, mais en grande partie hors de vos mains et sans fin claire en vue, ce qui rend difficile de se sentir vraiment à l’aise. D’autres facteurs de stress, comme le changement climatique ou le racisme, peuvent avoir le même effet.

L’horreur est un moyen de reprendre le contrôle de vos émotions quand une grande partie de la vie vous semble hors de contrôle. Et à une époque où l’apocalypse est dans beaucoup de nos esprits, il est logique de trouver l’horreur un peu apaisante. En ce moment, la vraie vie est compliquée et difficile. Dans les films de zombies, la menace est simple et la solution est simple : visez la tête et ne vous faites pas mordre.

Les informations contenues dans cet article sont uniquement à des fins éducatives et informatives et ne constituent pas des conseils de santé ou médicaux. Consultez toujours un médecin ou un autre professionnel de la santé qualifié pour toute question que vous pourriez avoir au sujet d’un problème de santé ou d’objectifs de santé.

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