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Wickens vise toujours à revenir au «niveau élite» du sport automobile

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La star canadienne a remporté des courses en Formule BMW, Formule Atlantique, GP3, Formule 3, A1GP, Formule 2 et a remporté la Série Formula Renault 3.5 qui lui a valu un rôle de testeur en Formule 1. Cependant, sans le financement nécessaire pour devenir pilote d’essai en F1, Wickens est descendu de l’échelle à roues ouvertes pour passer six saisons dans la série DTM (où il a remporté six victoires) avant de rejoindre la série IndyCar pour 2018.

Faisant fi de son statut de recrue, il a marqué une pole et quatre podiums lors de ses 13 premières courses, a remporté les honneurs de la recrue de l’année à l’Indy 500 et a terminé sixième du championnat lorsqu’un terrible accident au 14e tour à Pocono en août l’a laissé. avec fracture de la colonne vertébrale thoracique, fractures des deux jambes, des deux mains, d’un avant-bras, d’un coude et de quatre côtes.

Wickens a terminé deuxième à Mid-Ohio en 2018, sa finale complétant la course IndyCar Series.

Photo par: Michael L. Levitt / Motorsport Images

Aujourd’hui, Wickens a testé une voiture de course pour la première fois depuis l’accident, survenu à l’âge de 29 ans, et le timing du shunt en termes de calendrier de carrière était dans son esprit lorsqu’il s’est entretenu avec les médias de Mid-Ohio.

«La chose la plus difficile de ma blessure était que j’avais l’impression d’atteindre le sommet de ma carrière et de mes capacités lorsque cela s’est produit», a-t-il déclaré. «Nous remontons à trois ans maintenant depuis l’accident. Et j’ai l’impression de ne pas utiliser ces premières années de ma carrière.

«Je n’aimerais rien de plus que de revenir à un niveau élite. Et… égoïstement, j’aimerais revenir à IndyCar pour clore ce chapitre de ma vie à mes propres conditions. Je pense que tout le monde peut comprendre si, pour une raison quelconque, il se passe quelque chose que vous n’aviez pas vraiment planifié, parfois cela laisse un mauvais goût dans la bouche.

«Je n’aimerais rien de plus idéal que de gagner une course IndyCar et peut-être passer à autre chose. Mais, vous savez, je pense qu’en ce moment, il y a tellement de choses à découvrir. Je veux dire, aux premiers stades de mon rétablissement, je voulais vraiment revenir à IndyCar. Je ne dis pas que je ne le fais pas maintenant, mais comprendre ce qui se passe dans l’accessibilité et rendre une IndyCar compétitive avec des commandes manuelles serait une entreprise colossale. Un qui peut-être avec la réglementation IndyCar actuelle ne serait pas tout à fait réalisable.

«Alors, ne dites jamais jamais. Il y a beaucoup de bonnes équipes là-bas, et je pense honnêtement que des choses plus folles se sont produites dans le passé, mais pour le moment, je vais continuer à faire ce que je fais, en me concentrant sur ma réadaptation et, espérons-le, en temps voulu. moment, la bonne opportunité se présentera.

Wickens a souligné que le test d’aujourd’hui ne signifie pas qu’il a un siège de course aligné pour plus tard dans l’année ou même 2022, car il aurait encore besoin de financement.

«D’abord et avant tout, je pense que la mise en route vient avec le financement», a-t-il commenté. «Malheureusement, c’est le monde du sport automobile. C’est ce dans quoi nous vivons. Peu importe si c’est IndyCar, si c’est la Formule E, si c’est IMSA… Les finances sont le premier obstacle et une fois que nous pouvons être opérationnels, alors nous avons en quelque sorte le monde entier à notre disposition. Mais pour le moment, il est assez difficile de commencer.

«Les objectifs à long terme pour moi n’ont pas changé. Je veux revenir à un niveau élite du sport automobile. Cela fait vraiment depuis le jour zéro de ma guérison et nous sommes toujours en train de grignoter. C’est une étape considérable dans mon voyage de retour, mais c’est vraiment tout ce qui est ici aujourd’hui. Malheureusement, il n’y a rien de vraiment en cours…

«Mais vous savez, je vais continuer à faire ce que je peux, continuer à travailler dur et je crois que le travail acharné est toujours payant. Et je crois que je mérite de continuer à courir à un niveau élevé et à un niveau élite. Et j’espère que cela se réalisera bientôt. »

Malgré son mélange de réalisme et d’optimisme, régulièrement vu sur les réseaux sociaux, Wickens a admis que garder la tête haute en privé n’avait pas été facile.

Photo par: Michael L. Levitt / Motorsport Images

«Il y a eu de nombreux moments difficiles», a-t-il déclaré. «Je pense que beaucoup de gens essaient de ne pas parler, mais l’aspect santé mentale d’un rétablissement comme celui-ci est extrêmement décourageant. Cela a vraiment été l’une des plus grandes difficultés.

«Je pense que beaucoup de gens peuvent faire du travail manuel pour essayer de s’améliorer et devenir plus fort, mais le faire jour après jour et garder une attitude positive est extrêmement difficile. Il y a tout le monde différent des émotions qui se manifestent, lorsque vous traversez différentes phases de votre rétablissement et c’est l’aspect mental qui a été de loin la chose la plus difficile de ce rétablissement.

«J’ai eu un excellent système de soutien. J’ai un partenaire adorable avec ma femme qui m’a toujours soutenu et qui a toujours été là pour moi. Mais même de la famille, des amis, des collègues, vous savez, je suis tellement chanceux d’avoir un si grand [support system] autour de moi dans la communauté du sport automobile que je sens parfois je ne sais pas comment j’ai eu autant de chance.

Wickens a expliqué que le soutien qu’il a reçu était à la fois pratique et psychologique.

«Le nombre de conducteurs qui m’ont contacté et qui m’ont parlé [has] été incroyable. Et Alex [Zanardi] a été l’une des premières personnes à tendre la main. Une fois que j’ai été prêt à prendre des appels téléphoniques, nous avons immédiatement commencé à parler boutique et à parler de ce dont j’avais besoin pour reprendre la course. Et il m’a donné beaucoup de très bons retours sur ses expériences.

«Pareil avec Billy [Monger] et Trevor Carlin, qui est le chef d’équipe de Billy. J’ai pu choisir son cerveau sur un aspect plus technique de ce que Billy utilisait. Mais chaque blessure a son propre type de solution unique. Donc, beaucoup de choses qu’ils utilisaient ne fonctionneraient pas pour moi, par exemple, mais il est toujours très intéressant d’entendre ce qu’ils ont fait et comment ils ont résolu ou contourné leurs problèmes.

Test d’aujourd’hui

Wickens avec Michael Johnson, pilote régulier de la Hyundai Veloster dirigée par la BHA.

Wickens avec Michael Johnson, pilote régulier de la Hyundai Veloster dirigée par la BHA.

Photo par: IMSA

Le test de Wickens au Mid-Ohio Sports Car Course est le résultat de l’offre de Bryan Herta Autosport dans la voiture Hyundai Veloster TCR que Stephen Simpson partage avec Michael Johnson dans la série IMSA Michelin Pilot. Johnson, qui est paralysé de la poitrine vers le bas, utilise des commandes manuelles.

«Je ne peux honnêtement pas remercier assez Bryan Herta Autosport, Hyundai et Michael Johnson. Ce n’est pas tous les jours que quelqu’un peut vous prêter une voiture de course pour aller retirer un objet de votre liste de souhaits…

«Bryan m’a approché il y a quelques mois et en gros, nous ne faisions que bavarder et il m’a demandé si je voulais un jour conduire une voiture de course à nouveau. J’ai dit: «Bien sûr. Et puis c’était un peu ça pendant un petit moment. Et puis les choses ont commencé à se rassembler lentement, une étape à la fois. Et puis il a pu me faire savoir que Hyundai faisait une journée sur piste ici à Mid-Ohio et qu’il y avait une opportunité pour moi de conduire le Veloster de Michael Johnson.

«C’était en quelque sorte l’occasion parfaite, juste un excellent timing, vraiment, vous savez. IMSA est là dans quelques semaines et, vous savez, ils font leur programme pour préparer les choses pour la course à venir et je traîne un peu en arrière-plan et je m’amuse juste …

«Toute la semaine qui a mené à cela, ce n’était pas tellement nerveux, mais il y avait beaucoup d’excitation et d’anticipation pour cela. Et puis, une fois que j’ai remis un costume et que j’ai commencé à mettre les oreillettes, la cagoule, le casque, tout est sorti par la fenêtre et c’était comme d’habitude. Une fois que je suis revenu sur la bonne voie, c’était une histoire légèrement différente. Vous savez, évidemment, les commandes manuelles que Michael Johnson utilise et le Hyundai Veloster sont tout nouveaux pour moi. Alors en apprenant que sur une piste mouillée, ce n’était pas sans difficultés, mais nous l’avons fait étape par étape et nous nous sommes lentement efforcés de devenir de plus en plus rapides.

Système de commande manuelle de Johnson

Photo par: IMSA

Wickens a expliqué que malgré sa méconnaissance du système utilisé par Johnson dans la Hyundai, il estimait que cela fonctionnait bien.

Il a déclaré: «Il y a un anneau à l’avant du volant que vous poussez pour l’accélérateur, puis il y a un autre anneau à l’arrière du volant que vous tirez pour freiner, ce qui, à mon avis, est un excellent système. Avoir tout à portée de main sur le volant a été plutôt bien jusqu’à présent.

«C’est une courbe d’apprentissage très raide et il y a eu beaucoup de concentration mentale, essayant de programmer, de pré-planifier ce que je fais avec mes mains avant d’arriver au virage suivant. Cela commence lentement à prendre forme et je dois de moins en moins y penser. »

Lorsqu’on lui a demandé si c’était le genre de système qu’il pourrait adapter à ses propres préférences à l’avenir, pour rendre les freins ou l’accélérateur plus ou moins sensibles selon le goût, Wickens a déclaré: «Je pense qu’il y a probablement une certaine accordabilité. Je sais qu’avec le système de commande manuelle que Michael Johnson utilise dans le Veloster, il y a comme un servofrein hydraulique pour aider à générer la pression sur le frein. Et il y a un aspect de réglage à cela si je veux que le frein soit plus sensible ou pas si sensible.

«Et Stephen Simpson, qui est le coéquipier de Michael, fait un excellent travail pour secouer la voiture. Il a donc été le premier aujourd’hui et a mis les freins avec ce qu’il pense que Michael aurait aimé que j’essaye. Une fois que la piste a commencé à se dessécher un peu, on parlait un peu et on a changé un petit peu les freins, une fois, vous savez, la piste devenait un peu plus adhérente. Il a été un grand atout aujourd’hui pour me mettre au courant avec Michael lui-même. Je lui ai renvoyé beaucoup d’idées et de questions.

«En termes de personnalisation, je suis nouveau dans le monde IMSA, mais je pense que le système est entièrement homologué. Je pense donc que vous ne pouvez pas vraiment faire beaucoup de personnalisations sans homologuer un nouveau système. »

L’utilisation des commandes manuelles, a déclaré Wickens, était à son plus délicat lorsque l’on s’éloignait de la voie des stands.

«C’est un peu occupé», sourit-il. «Nous avons un levier à droite du cockpit, c’est l’embrayage manuel. Je dois donc mettre l’embrayage, sélectionner la première vitesse [on the paddleshift] puis utilisez l’accélérateur sur le volant pour partir comme vous le feriez normalement – tout en essayant de ne pas heurter la mécanique et d’autres choses pendant que je démarre!

«Je pense honnêtement que c’est l’une des choses les plus compliquées, lorsque la voiture est à l’arrêt. Je pense qu’une fois que vous bougez, c’est assez transparent, mais vous avez besoin d’une autre paire de mains, je pense, pour partir en douceur.

Obtenir la sensation

Photo par: IMSA

Alors que les conducteurs de voitures passionnés recherchent la sensation de direction de leur voiture, les meilleurs conducteurs de voitures de course se réfèrent souvent aussi aux messages que la voiture leur transmet par leur dos lorsqu’ils poussent une voiture à la limite. Lorsqu’on lui a demandé s’il ressentait toujours ces sensations compte tenu de ses blessures et du fait qu’il n’avait pas piloté de voiture depuis 33 mois, Wickens a répondu par l’affirmative.

«Il y a certainement eu des moments où j’ai été peut-être pris au dépourvu par quelque chose, mais c’est davantage ce que je fais avec la pédale de frein», a-t-il déclaré. «Comme la plupart d’entre vous le savent, le freinage est comme 90% du sport automobile, et j’ai eu quelques moments de glissement de survirage légers liés au frein. Je n’avais pas réalisé que je freinais autant que moi et j’ai eu un petit survirage à cause de cela.

«Mais je pense que j’ai de très bonnes sensations. Je suis capable de faire glisser la voiture et des trucs comme ça. Et je ressens un peu ce que fait la voiture… Évidemment, pour la première fois dans une voiture de course, vous vous demandez toujours à quoi va ressembler cette sensation, mais jusqu’à présent, elle semble être là.

Étant donné que c’était la première fois qu’il pilotait une voiture de course à traction avant, Wickens n’a pas été affecté de manière impressionnante – et a même suggéré qu’il était presque inconscient.

«Pour ce qui est de la transition vers la traction avant, tout s’est déroulé sans heurts», dit-il. «Si je ne savais pas que c’était une traction avant, je ne l’aurais probablement pas découvert pendant longtemps avant d’avoir un sous-virage en sortie qui était un peu unique sous la pluie! Je me suis dit: «  Oh ouais, il y a la traction avant.  »

«Mais honnêtement, la Hyundai Veloster est une petite voiture incroyable. Vous savez, je ne savais pas vraiment à quoi m’attendre. J’ai entendu de grandes choses sur une voiture TCR et sur la série elle-même, mais c’est très amusant à conduire. C’est très bien équilibré sous la pluie jusqu’à présent. Ce fut un plaisir de me mettre au courant. »

Avant de partir pour le reste de son test, Wickens a de nouveau souligné que le test d’aujourd’hui est une étape suivante, mais qu’aucune inférence ne doit être tirée quant à ce qui se passe ensuite.

«Je veux dire, j’aimerais pouvoir vous donner un peu plus de perspicacité, mais pour le moment, il n’y a pas de réelles perspectives. C’est juste une belle opportunité que Bryan Herta et Hyundai ont pu me présenter, ce jour de piste. Et j’ai sauté sur l’occasion.

«Vous savez, je voulais conduire une voiture de course depuis longtemps maintenant. Et enfin cocher cette case est énorme dans mon rétablissement et mon voyage de retour. Qui sait ce que l’avenir nous réserve? Je ne veux pas trop m’avancer. Je veux juste prendre aujourd’hui pour ce qu’il est vraiment.

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