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Vie sur Mars? Lac d'eau liquide de 12 milles trouvé sur la planète rouge

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La première grande masse d'eau liquide stable a été détectée sur Mars, augmentant ainsi les chances de retrouver un jour la vie sur la planète.

Les scientifiques utilisant un radar pénétrant dans le sol ont trouvé un lac d'une vingtaine de kilomètres (environ 20 km) à environ un mille sous la calotte glaciaire du sud.

On pense que les sels dans le lac ont permis à l'eau – qui a une température aussi basse que -68 ° C (-90 ° F) – de geler.

L'eau liquide est une exigence essentielle pour la vie telle que nous la comprenons.

Les conditions dans le lac peuvent être difficiles – n'attendez donc pas de poissons ou d'organismes complexes – mais il est possible que certains microbes puissent survivre.

Le fait qu’il existe soulève la perspective d’autres eaux liquides qui pourraient être plus chaudes et moins salées.

La profondeur du lac n'est pas connue cependant et les scientifiques disent que cela pourrait être très peu profond et sombre.

Mars est maintenant froide et sèche mais les bancs de lacs et les vallées fluviales desséchées indiquent une abondance d'eau il y a plus de trois milliards d'années.

Il y a également eu des preuves d'activité récente de l'eau – telles que des stries longues et sombres apparaissant sur des pentes raides – mais jamais de masses d'eau stables.

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Mars est stérile – mais il y a des milliards d'années, il y avait une abondance d'eau

Une équipe italienne a découvert le lac en analysant un relevé radar réalisé entre 2012 et 2015 par le vaisseau spatial Mars Express.

Un des 29 échantillons présentait des réflexions exceptionnellement fortes.

Le professeur Roberto Orosei, de l’Université de Bologne, a écrit dans le revue Science: "Des reflets sous la surface anormalement brillants sont évidents dans une zone bien définie de 20 kilomètres de large… qui est entourée de zones beaucoup moins réfléchissantes."

Selon lui, une analyse plus poussée les a amenés à "interpréter cette caractéristique comme un corps stable d'eau liquide sur Mars".

L'outil utilisé pour détecter l'eau s'appelle le Mars Advanced Radar pour le sondage sous la surface et l'ionosphère (MARSIS).

Il envoie des impulsions qui peuvent pénétrer les calottes glaciaires de la planète et donner une indication de ce qui se trouve sous la surface,

"Il est tentant de penser que c'est le premier lieu candidat où la vie pourrait persister [on Mars]», a déclaré Kirsten Siebach, géologue planétaire à l’Université de Rice à Houston.

L’atterrisseur InSight devrait atterrir sur Mars en novembre. Pic: NASA
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L’atterrisseur InSight devrait atterrir sur Mars en novembre. Pic: NASA

Un autre expert, Alan Duffy, professeur associé à l’Université Swinburne en Australie, a déclaré: "Il s’agit d’un résultat étonnant qui suggère que l’eau sur Mars n’est pas un ruissellement temporaire comme les découvertes précédentes, périodes."

Un autre vaisseau spatial, le InSight Mars lander, a été lancé en mai et creusera sous la surface de la planète après son atterrissage en novembre.

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