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Un rapport indique que le ministère de la Justice pourrait tenter de bloquer l'accord T-Mobile / Sprint

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Selon un rapport, le ministère de la Justice pourrait tenter de bloquer la fusion Sprint / T-Mobile.

Mandel Ngan / AFP / Getty Images

Le ministère américain de la Justice pourrait vouloir mettre la kibosh sur la fusion de Sprint avec T-Mobile.

Le personnel de la division antitrust de l'agence a recommandé au DOJ de poursuivre en justice pour bloquer l'acquisition de 26 milliards de dollars, selon un rapport publié mercredi par Reuters, citant deux sources non identifiées. L’agence a refusé de commenter, mais ce n’est pas le premier rapport à suggérer qu’elle pourrait s’opposer à la fusion.

Lundi, des sources anonymes proches du ministère de la Justice ont déclaré à Bloomberg que l'agence n'était pas satisfaite des concessions qui avaient été offertes pour conclure l'accord, car elles ne vont pas assez loin pour résoudre les problèmes antitrust. T-Mobile a accepté d'inclure des exigences de déploiement pour assurer le déploiement de la 5G dans les communautés rurales, la promesse d'offrir une solution haut débit sans fil pour la maison pouvant remplacer le réseau filaire et le dessaisissement de la marque prépayée Boost Mobile.

La société n’a accepté aucune condition entraînant le dessaisissement du spectre sans fil, ni les conditions relatives à son activité de vente en gros ou à ses accords d’itinérance avec les opérateurs ruraux, préoccupations exprimées par les détracteurs de l’accord. .

La nouvelle survient après que le président de la FCC, Ajit Pai, a déclaré qu'il accordait sa bénédiction à l'accord car il contribuerait à renforcer les deux objectifs principaux de l'agence: réduire la fracture numérique en Amérique rurale et faire progresser le leadership américain en 5G. Depuis son annonce, les deux autres commissaires républicains de la FCC, Brendan Carr et Michael O'Rielly, ont également annoncé leur soutien à la fusion.

Si Makan Delrahim, chef de la division antitrust du ministère de la Justice, s’opposait à cet accord, ce serait un geste inhabituel. La FCC et le ministère de la Justice travaillent généralement côte à côte sur les examens de fusion et s'accordent généralement sur l'opportunité d'approuver les accords.

"Si le ministère de la Justice choisit de contester la transaction Sprint / T-Mobile, cela constituerait un changement important par rapport à la pratique de longue date", a déclaré Andrew Jay Schwartzman, de la clinique de droit des communications et de la technologie de l'université de Georgetown. "Pendant de nombreuses années, le MJ et la FCC ont adopté des positions similaires sur les projets de fusions. En règle générale, le MJ a pris la première mesure, suivi par la FCC."

Faire des affaires et préoccupations antitrust

Dans le cadre de l'accord conclu avec FCC, le nouveau T-Mobile a accepté de respecter plusieurs critères de couverture de réseau 5G. Par exemple, dans trois ans, l'entreprise fournira un service 5G à 97% de la population américaine et dans six ans, à 99%. Pour les Américains vivant en milieu rural, la couverture serait de 85% d'ici trois ans et de 90% d'ici six ans.

T-Mobile a également promis d'offrir une alternative haut débit aux clients ruraux et a garanti à 90% des Américains que le service large bande mobile serait exploité à une vitesse d'au moins 100 Mbps si l'accord est approuvé. En plus des promesses de déploiement de la 5G, T-Mobile a accepté de céder Boost Mobile, le fournisseur de services prépayés de Sprint et un rival du propre réseau de métro de T-Mobile.

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Mais les critiques affirment qu'aucune de ces conditions ne règle les problèmes de concurrence.

"Ce que la FCC a négocié à huis clos ne résout pas les torts antitrust qui sont assez évidents et font partie du mandat du ministère de la Justice d'examiner", a déclaré Philip Berenbroick, conseiller politique principal de Public Knowledge, lors d'un entretien avec Camaraderielimited. "Ce que la FCC a fait, c'est d'essayer de trouver des solutions que les entreprises souhaitent voir en ce qui concerne la 5G et le haut débit en zone rurale, afin de pouvoir les inclure dans la colonne des gains du régime de Pai."

T-Mobile a accepté de céder sa marque prépayée Boost, mais la fusion réduirait encore le nombre de transporteurs nationaux de quatre à trois. En 2011, le ministère de la Justice a rejeté la prise de contrôle de T-Mobile par AT & T car il concluait que ce serait mauvais pour les consommateurs. La fusion Sprint / T-Mobile réduirait également le nombre d’acteurs sur le marché de gros du sans fil et pourrait éventuellement affecter les tarifs d’itinérance des opérateurs de téléphonie mobile dans les zones rurales.

Des critiques tels que Berenbroick soulignent également que les conditions de la FCC sont invérifiables et pleines de lacunes. Bien que la FCC affirme que T-Mobile a accepté de payer pour les tests de réseau afin de vérifier les obligations de déploiement et serait passible d’amendes annuelles pouvant aller jusqu’à 2,4 milliards de dollars si elle ne se conforme pas, il existe des failles dans l’entente: pourrait permettre à la société de se soustraire à ses responsabilités, a déclaré Berenbroick.

Calendrier étrange

Berenbroick a également souligné à quel point il était inhabituel que la FCC rende publique sa décision de soutenir un accord avant le ministère de la Justice, en particulier lorsque les principaux problèmes sont liés aux questions antitrust. Il a souligné qu'en 2017, la FCC sous Pai avait suivi l'exemple du ministère de la Justice en évaluant une fusion entre Level 3 et CenturyLink, une transaction qui reposait également sur une analyse antitrust et sur la concurrence.

"La raison pour laquelle le président a publié sa déclaration sans faire référence aux travaux en cours du DOJ sur ce sujet n'est pas claire", a déclaré Berenbroick.

Le MJ a refusé de commenter. La FCC ne fait pas non plus de commentaire sur les raisons pour lesquelles elle a rendu sa décision avant le DOJ. Mais un porte-parole de l'agence a tenté de minimiser la situation lors d'un appel aux journalistes, affirmant que les deux agences publient souvent des déclarations séparément.

Si les deux agences ont abouti à des conclusions différentes sur la fusion, ce serait une première, selon une note de recherche écrite par Paul Gallant, analyste chez Cowen & Co., publiée avant l'annonce que le DOJ pourrait s'opposer à la transaction.

La scission entre les agences signifierait également que le ministère de la Justice sera obligé de poursuivre les sociétés en justice pour mettre fin à la fusion plutôt que de demander à la FCC de renvoyer l'affaire devant un juge de droit administratif pour examen. Une affaire judiciaire est un peu plus favorable pour les entreprises puisqu'un renvoi pour examen peut prendre des années et que la plupart des entreprises retirent leurs demandes de fusion lorsque cela se produit.

Cependant, il est difficile de savoir exactement ce que fera le MJ. Dans sa note, Gallant a souligné que Delrahim s'était révélé imprévisible par le passé. Il a choqué beaucoup lorsqu'il a intenté une action en justice en 2017 pour bloquer la fusion d'AT & T avec Time Warner. Cette transaction, qui regroupait des entreprises qui ne se faisaient pas directement concurrence, avait de bien meilleures chances d’obtenir l’approbation. En fin de compte, le ministère de la Justice a perdu cette affaire devant les tribunaux et l’accord a été conclu l’année dernière.

Publié à l'origine le 20 mai à 12h20. PT.
Mise à jour, 16h04 PT: Ajout de commentaires ainsi que de nouvelles informations et d'informations de base; 22 mai: Ajoute le rapport de Reuters sur le MJ, 7h40 PT: Le MJ a refusé de commenter.

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