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Un homme américain tué par une tribu après avoir ignoré l'interdiction de visiter l'île isolée de North Sentinel

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Par Philip Whiteside, journaliste international, et Alix Culbertson, journaliste

Un Américain qui a ignoré les lois empêchant les étrangers de visiter une île où les peuples autochtones sont protégés a été tué par ses habitants.

On dit que John Allen Chau est mort d'une pluie de flèches alors qu'il débarquait sur North Sentinel Island, une partie des îles Andaman contrôlées par les Indiens dans la baie du Bengale.

Les personnes qui y vivent constituent l’une des rares tribus complètement coupées du monde et ont déjà tiré sur des étrangers.

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Les sentinelles montent la garde sur une plage de l'île. Photo: © Christian Caron – Creative Commons A-NC-SA
L'île isolée de North Sentinel
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North Sentinel Island est à environ 1 300 km du continent indien

Des officiers de police indiens ont confirmé le décès et affirmé qu'un ingénieur en électronique local se nommait simplement Alexander, ami de M. Chau, un instructeur en sports nautiques et cinq pêcheurs qui auraient aidé la visite de samedi dernier ont été arrêtés pour violation des termes de la loi sur la protection des îles et pour avoir causé la mort de M. Chau.

Selon une déclaration de la police Andaman et Nicobar, M. Chau, 27 ans – qui se décrit comme "un explorateur dans l'âme" – a embauché un dériveur pour se rendre près de l'île, avant de passer à un kayak qu'ils ont remorqué derrière le bateau.

Les Sentinelles vivent sur leur île depuis 55 000 ans et n’ont aucun contact avec le monde extérieur. Pic: © Survival International
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Les Sentinelles vivent sur leur île depuis 55 000 ans. Pic: © Survival International

"Il a été attaqué par des flèches mais il a continué à marcher. Les pêcheurs ont vu les tribus lui attacher une corde autour du cou et se traîner le corps", a déclaré à l'AFP une source officielle.

"Ils ont eu peur et se sont enfuis mais sont revenus le lendemain matin pour retrouver son corps au bord de la mer."

Dans la déclaration, la police a déclaré que l'ami de M. Chau et l'instructeur de sports nautiques l'avaient mis en contact avec les pêcheurs de Port Blair, dans l'île de South Andaman, à qui il avait versé environ 25 000 roupies (275 £) pour le rapprocher de l'île de North Sentinel, en dépit des touristes. interdit de se rendre à moins de trois miles de l'île.

Les Sentinelles, dont la population est estimée entre 40 et 200 personnes, risqueraient de mourir si elles sont en contact avec des étrangers, car elles ne sont pas immunisées contre des maladies courantes comme la grippe et la rougeole.

Le soir du 14 novembre, le groupe de six personnes prétendit pêcher pour échapper aux patrouilles de la police, de la garde côtière et de la marine, et arriva sur l'île à minuit avant que M. Chau ne se rende à l'île le matin du 15 novembre.

La police a déclaré que les pêcheurs avaient convenu d'un lieu et d'une heure pour se rencontrer près de l'île.

Le matin du 17 novembre, ils ont vu "une personne décédée enterrée sur le rivage qui, d'après la silhouette du corps, paraissait être le corps de John Allen Chau", a indiqué la police.

À la suite du tsunami de 2004, ce membre de la tribu des Sentinelles a été photographié en train de tirer des flèches sur un hélicoptère. Photo: © Garde côtière indienne / Survival
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Une des tribus a été photographiée en train de tirer des flèches sur un hélicoptère après le tsunami de 2004. Photo: © Garde côtière indienne / Survival

Des responsables locaux ont déclaré avoir reçu un courrier électronique du consulat général des États-Unis à Chennai, dans la partie continentale de l'Inde, indiquant que la mère de M. Chau les avait contactés pour leur dire qu'il s'était rendu sur l'île North Sentinel et qu'il avait été attaqué par des membres d'une tribu.

Ils ont affirmé que les pêcheurs avaient informé Alexander à Port Blair de son décès et lui avaient remis 13 pages de son journal. Alexander a ensuite informé l'un des amis de M. Chau aux États-Unis qui en avait informé sa mère.

"Ils n'ont pas informé la police ou les autorités gouvernementales à cet égard", a déclaré la police d'Andaman.

Le consulat américain à Chennai a indiqué qu'il était au courant des informations faisant état de la mort, mais une porte-parole a refusé de commenter davantage.

Des responsables de la police ont déclaré qu'une affaire de meurtre avait été enregistrée contre des membres de tribus "inconnus" – mais ils accusent également les pêcheurs, l'ami de M. Chau et l'instructeur de sports nautiques.

La police d’Andaman a ajouté: "Bien que parfaitement au courant de l’illégalité de cette action et de l’attitude hostile des membres des tribus sentinelles à l’égard des étrangers, ces personnes ont collaboré avec John Chau pour cette visite dans l’île de North Sentinel sans autorisation des autorités".

Deux pêcheurs indiens ont été tués sur l'île en 2006 lorsque leur bateau s'est détaché et a dérivé sur le rivage.

Les braconniers sont également connus pour pêcher illégalement dans les eaux autour de l'île, capturant des tortues et plongeant pour la pêche au homard et aux concombres de mer.

Les Sentinelles jouissent d’une excellente santé, contrairement aux tribus andamanes dont les terres ont été détruites. Pic: © Survival International
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La santé des Sentinelles est excellente, contrairement aux tribus Andamans dont les terres ont été détruites. Pic: © Survival International

Stephen Corry, directeur de Survival International, qui milite en faveur des peuples autochtones, a déclaré: "Cette tragédie n’aurait jamais dû être autorisée.

"Les autorités indiennes auraient dû renforcer la protection des Sentinelles et de leur île pour la sécurité de la tribu et des étrangers.

"Au lieu de cela, il y a quelques mois, les autorités ont levé l'une des restrictions qui protégeaient l'île des Sentinelles des touristes étrangers, ce qui envoyait un message erroné et aurait pu contribuer à ce terrible événement.

"Il n'est pas impossible que les Sentinelese viennent d'être infectés par des agents pathogènes mortels contre lesquels ils ne sont pas immunisés, avec le potentiel d'effacer toute la tribu.

"Les Sentinelles ont montré à maintes reprises qu’elles souhaitaient rester seules et que leurs souhaits devaient être respectés.

"L'occupation coloniale britannique des îles Andaman a décimé les tribus qui y vivaient, anéantissant des milliers de membres de la tribu. Seule une fraction de la population d'origine a survécu. La peur des étrangers par les Sentinelles est donc tout à fait compréhensible."

La police d'Andaman a annoncé avoir rejoint les garde-côtes indiennes mardi pour mener une opération de reconnaissance de l'île. Mercredi, une équipe s'est rendue sur l'île pour identifier l'endroit où M. Chau avait été tué.

Ils ont déclaré que l'enquête était en cours et qu'un comité avait été formé pour rechercher les détails et examiner les mécanismes en place pour empêcher l'entrée non autorisée sur l'île afin d'éviter tout autre incident similaire.

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