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Ultima Thule: le monde glacé à distance est beaucoup plus plat que les scientifiques l'avaient imaginé | Actualités scientifiques et techniques

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L’objet le plus éloigné de notre système solaire visité par un vaisseau spatial – Ultima Thule – ne semble pas avoir la forme d’un "bonhomme de neige" comme on le pense à première vue, il est en fait beaucoup plus plat.

Nouvelles photos prises par la sonde spatiale New Horizons sous un angle différent a couru loin d'Ultima Thule à 31 000 mph (50 000 kmh) révèlent qu'il n'est pas sphérique.

La NASA a déclaré que le plus grand lobe ressemblait davantage à une crêpe géante, et au plus petit, à une noix cabossée.

Les images ont été prises près de 10 minutes après que New Horizons eut franchi son point d’approche le plus proche le 1er janvier.

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Une nouvelle analyse suggère qu'il est beaucoup plus plat que prévu. Photo: NASA / APL Johns Hopkins / Institut de recherche du Sud-ouest

Les scientifiques ont également procédé à une nouvelle analyse des images d’approches de l’appareil afin de modifier leurs conclusions quant à sa forme.

Alan Stern, scientifique principal de la mission, a déclaré: "C’est vraiment une séquence d’images incroyable, prise par un vaisseau spatial qui explore un petit monde à quatre milliards de kilomètres de la Terre.

"Rien de tel n'a jamais été capturé dans les images."

Le monde glacé d’Ultima Thule a une longueur d’environ 20 kilomètres et est le monde le plus éloigné jamais étudié par l’humanité – un milliard de kilomètres au-delà de Pluton.

M. Stern a ajouté: "Nous avions une impression d'Ultima Thule basée sur le nombre limité d'images retournées dans les jours qui ont suivi, mais le fait de disposer de plus de données a considérablement changé notre vision."

"Il serait plus proche de la réalité de dire que la forme d'Ultima Thule est plus plate, comme une crêpe.

"Mais plus important encore, les nouvelles images créent des énigmes scientifiques sur la manière dont un tel objet pourrait même être formé. Nous n'avons jamais rien vu de tel en orbite autour du soleil."

Illustration artistique de New Horizons survolé de Pluton il y a quelques années. Pic: NASA
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Illustration d'un artiste représentant New Horizons survolant Pluton il y a quelques années. Pic: NASA

La NASA affirme que la mission de New Horizons aidera les scientifiques à comprendre les origines de notre système solaire.

Son survol réussi le mois dernier a déclenché des scènes de liesse au laboratoire de physique appliquée de Johns Hopkins dans le Maryland.

M. Stern avait déclaré à l'époque: "Tout ce que nous allons apprendre sur Ultima – de sa composition à sa géologie en passant par la manière dont il a été assemblé à l'origine, qu'il ait des satellites et une atmosphère, etc. va nous apprendre à propos de la conditions de formation d'origine des objets dans le système solaire ".

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