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Toute l'étendue du vide laissé par Lauda

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Les minutes les plus poignantes de la semaine du Grand Prix de Monaco commencent par un acte qui serait comique dans tout autre contexte. Le directeur de léquipe, Toto Wolff, se hisse au sommet du comptoir, se balance et sagite de lautre côté.

Ensuite, il prend son siège, devient aussi confortable que possible dans cet environnement et fait face à une foule de médias audiovisuels et écrits pour parler de la mort de son ami le plus proche en Formule 1.

Faisant face à près de 20 questions et parlant pendant près d’une demi-heure jeudi matin, Wolff se faufila entre une pensée sombre, un front plissé, des sourires tordus et des éclats de rire ébouriffés en racontant ses souvenirs de Niki Lauda.

Chemise blanche de Mercedes ornée d’un brassard noir, il commence par jeter un coup d’œil autour de la pièce et ordonne aux masses "bonjour".

Ce qui suit a le pouvoir d’une allocution présidentielle avec la sincérité et l’émotion d’un éloge public, et se sent tout sauf scénarisé. Wolff rend un hommage salutaire, tout en restant conscient du fait que le président non exécutif coloré, populaire et (parfois) controversé de Mercedes n’est pas à ses côtés à Monaco – et ne le sera plus jamais.

"Comme vous pouvez limaginer, cest très difficile, très difficile pour léquipe, pour nous tous, et le plus important est très difficile en tant quami," a commencé Wolff. "Ce nest pas une situation facile dessayer de revenir à la compétition, surtout pas à Monaco, avec autant dattention médiatique, devant vous tous, essayant de le garder avec émotion en parlant dun ami."

Toto Wolff, directeur du sport automobile Mercedes AMG F1 et Niki Lauda, ​​président non exécutif de Mercedes AMG F1

Photo de: Sutton Images

Wolff a poursuivi en disant que les dernières 48 heures lavaient laissé se sentir comme un "zombie". Il a parlé de la souffrance du "monde et de la communauté F1" de "perdre la plus grande icône", mais a souligné "quil est totalement différent et beaucoup plus difficile davoir perdu un ami".

Lauda a rejoint Mercedes en 2012, Wolff se déplaçant de Williams lannée suivante. Après une dynamique précoce qui sest parfois révélée difficile, les deux hommes se sont professionnellement liés – aidés par un lien personnel qui remonte à la première femme de Wolff, cousine de Lauda -, dune manière que Wolff décrit comme développant leur relation "du respect et de la compréhension à lamitié".

"Nous avons raté Niki lors de chaque course à la fin de la saison dernière, lorsquil est tombé malade et au début de cette saison", a déclaré Wolff. "Mais encore une fois, être face à lui et ne plus être parmi nous, ne pas lui envoyer de textos personnellement, ou lui parler après le week-end, recevoir ses commentaires, le perdre en tant que partenaire dentraînement – (cest) plus difficile.

"Nous essayons de répondre à vos questions et à vos questions lors de cette conférence de presse. Nous espérons que vous accepterez alors que nous puissions poursuivre notre course pendant le week-end.

"Il ny a rien dautre que Niki ait voulu que nous fassions (plus), mais également respecter les émotions au sein de cette équipe, quil est impossible pour nous de commenter et de nous rappeler de la triste situation."

Ainsi, pour éviter que des couteaux ne soient tordus ou que le chagrin ne soit traîné plus longtemps que nécessaire dans un environnement aussi concurrentiel, Wolff – qui ne parle normalement pas avant samedi – sest assis une heure avant le premier entraînement pour répondre aux questions les unes après les autres. Tout dabord, des diffuseurs allemands. Puis en anglais. Puis journalistes anglophones et un peu dallemand.

Quand lavez-vous découvert? Quand as-tu parlé avec lui pour la dernière fois? Quel est ton souvenir préféré? Comment est létat desprit de Lewis Hamilton?

Toto Wolff, directeur exécutif (affaires), Mercedes AMG

Toto Wolff, directeur exécutif (affaires), Mercedes AMG

Photo de: Steve Etherington / LAT Images

À son crédit, Wolff a pris chaque question avec bonne grâce et a répondu avec une pensée réfléchie. Il y eut des pauses alors quil réfléchissait à des pensées supplémentaires au milieu dun commentaire et quà un moment donné (probablement sans surprise) une réponse sembla être coincée dans sa gorge. Son contact visuel était impeccable, son ton plus bas que dhabitude et ses réponses livrées à un rythme plus lent.

Les réflexions personnelles vont du drôle (Lauda racontant à Wolff que son record de tour en GT lors de la tentative de Nordschleife est "la chose la plus stupide que jai jamais entendue" et que "personne ne sen soucie de toute façon") à "lhumain" (lorsque Lauda, ​​pendant un titre- Grand prix gagnant pour Lewis Hamilton, "sorti de nulle part, il croisa les mains, leva les yeux au ciel et dit: Mon Dieu, je vous en prie, aidez-moi!").

Wolff nest pas le premier à avoir tenu des propos tendres à la mémoire de Lauda et le paddock na pas manqué danecdotes amusantes à partager. Sebastian Vettel a dit à quel point il appréciait lhumour "très direct" de Lauda, ​​que celui-ci, souvent vu à la télévision, était exactement le Lauda qui existait en privé – et quil était si honnête que les gens ne pensaient pas quil disait la vérité.

"Parfois, on ne pouvait pas dire sil sagissait simplement dune blague ou dune simple déclaration", a déclaré Vettel. "Il y a beaucoup de gens qui ne sont pas comme vous les voyez à la télévision. Ils grandissent en nombre, vite! Mais Niki nétait pas lun deux.

"Il était ce quil était. Il na jamais prétendu être quelquun dautre. Il était très franc, un vrai personnage, un vrai coureur, un passionné du sport – beaucoup de choses que les gens respectaient."

Vettel a parlé incroyablement gentiment de Lauda, ​​soulignant à quel point cétait un privilège dêtre étudiant en histoire de la F1 et dentendre le récit de Lauda sur la vie chez Ferrari, avec Enzo, et avec les voitures des années 70 et 80. Il a même changé son casque aux couleurs de Lauda en hommage, affirmant que cétait une façon pour Lauda de "profiter des derniers tours de Monaco".

Sebastian Vettel, Ferrari

Sebastian Vettel, Ferrari

Photo de: Andy Hone / LAT Images

Plus important encore, cependant, Vettel a parlé de telle sorte que ses paroles agissent comme un résumé général de presque toutes les évaluations du caractère de Lauda. C’est un plaisir d’entendre cette semaine: "Vous ne rencontrez pas souvent des gens comme lui, juste en F1 mais en général. Il était une personne unique. "

Beaucoup dautres ont offert compassion et empathie, sous forme écrite et parlée. Helmut Marko a accordé mardi une interview touchante aux médias autrichiens. Plusieurs pilotes et chefs déquipe ont commenté limpact de Lauda sur la piste, loin de la F1, comme par exemple ses relations avec la société Boeing après lhorrible Lauda. Accident du vol 004 en Thaïlande en 1991.

Le décès de Lauda a provoqué des émotions et de lempathie dans le paddock de Monaco dune manière rarement vue sans le spectre sinistre de la mort. Atrocement pour les générations plus âgées, cest un sentiment bien trop familier cette année. Il est douloureusement similaire à l’approche du Grand Prix d’Australie, bien que la mort de Charlie Whiting au cours de la nuit à Melbourne ait été un choc bien plus grave. Mais le fait de savoir que Lauda était malade depuis un certain temps et qu’il touchait à la fin a à peine effacé le résultat final.

"Nous savions que cela nallait pas bien les derniers jours", a déclaré Wolff. "Jai reçu un SMS de sa femme le lundi soir. Jétais à Paris. Depuis, je ne suis plus moi-même. Cest surréaliste de se trouver dans un enclos de F1 avec Niki qui nest plus en vie.

"Bien que nous puissions le voir arriver, quand cela se produit, cest tellement cruel devant vous que vous nallez plus le voir."

Ce sentiment met en lumière les regrettables événements de la veille, lorsque Lewis Hamilton fut hué dans les médias à Monaco lorsquil fut annoncé quil avait reçu lautorisation de rater la conférence de presse pour des motifs humanitaires. Nul doute que son coéquipier Mercedes, Valtteri Bottas, s’est senti capable de se montrer. Mais beaucoup, tant que Bottas a parlé avec éloquence et honnêteté, et a rendu son propre bel hommage à son ancien président, Lauda et Hamilton avaient une relation plus profonde et unique.

Lewis Hamilton, Mercedes AMG F1

Lewis Hamilton, Mercedes AMG F1

Photo par: Jerry Andre / Sutton Images

Par respect pour la situation, le traitement réservé par Hamilton à la suite du défilé de mercredi (en termes de médias, de toute façon) na pas été abordé directement lorsque Wolff a parlé. Mais, que ce soit par accident ou par dessein, Wolff en a néanmoins fait allusion.

"Peut-être que nous sommes dans un état desprit similaire", a déclaré Wolff. "Nous avons perdu un ami et Bradley (Lord, responsable des communications de Mercedes) et léquipe ont été si gentils de nous laisser échapper hier. La FIA a soutenu cette proposition, de ne pas laisser Lewis à la conférence de presse pour cette raison. Cest très difficile dans notre environnement de commenter 48 heures après avoir perdu un cher ami.

"En plus de l’amitié que nous entretenions tous les deux avec Niki, il y avait un lien supplémentaire entre Lewis et Niki, c’était celui d’un champion du monde de F1. Et le sentiment dominant est tout simplement la tristesse au sein de l’équipe, qui est valable pour Lewis et dautres qui étaient amis avec lui.

"Nous avons tous deux reçu le message en même temps et nous nous sommes parlés juste après, et ces derniers jours. Et chacun aura sa propre façon de se lamenter et de ressentir la tristesse, mais je pense que pour conclure, Niki voudrait que nous nous concentrions le week-end de course et livrer le samedi et le dimanche. "

Dans les heures qui ont suivi le discours de Wolff, les pilotes Mercedes Hamilton et Bottas ont pris un départ idéal pour atteindre cet objectif en complétant les essais de jeudi. Endurer la domination de Mercedes n’est peut-être pas la perspective la plus attrayante de la plupart des week-ends, mais les circonstances en font une proposition beaucoup moins choquante à Monaco.

Wolff dit que la mort de Lauda a jeté un "énorme nuage noir". Peut-être que les flèches argentées peuvent lui donner un avantage positif.

Le capot moteur de la voiture de Lewis Hamilton, Mercedes AMG F1 W10

Le capot moteur de la voiture de Lewis Hamilton, Mercedes AMG F1 W10

Photo de: Steve Etherington / LAT Images

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