Accueil Actualité «Saut pour l'humanité» alors que la NASA orbite autour de Bennu, un ancien astéroïde

«Saut pour l'humanité» alors que la NASA orbite autour de Bennu, un ancien astéroïde

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Un vaisseau spatial de la NASA a battu des records en gravitant avec succès autour d’un ancien astéroïde.

La navette spatiale Osiris-Rex est maintenant en orbite autour de Bennu, un petit astéroïde long de seulement 500 m et situé à 70 millions de kilomètres de la Terre.

Bennu est le plus petit corps céleste à avoir jamais été orbité par un vaisseau spatial. Les tours d’Osiris-Rex dépassent à peine un mille de la surface de l’astéroïde.

La NASA a déclaré que l'objectif de la sonde spatiale était de prélever des échantillons de gravier de l'astéroïde en 2020 et de les restituer sur Terre d'ici 2023 – une manœuvre décrite comme un "high high five".

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Une illustration d'Osiris-Rex prenant un échantillon de l'ancien astéroïde. Pic: NASA

Le vaisseau spatial non habité de 800 millions de dollars a été lancé il y a deux ans de Cap Canaveral en Floride et est arrivé à destination le 3 décembre.

Après avoir étudié de près l'astéroïde pendant plusieurs semaines, Osiris-Rex a utilisé ses propulseurs pour le placer en orbite autour de Bennu à 19h33, heure anglaise, le soir du Nouvel An.

Dante Lauretta, l'enquêteur principal d'Osiris-Rex, a déclaré: "Entrer en orbite autour de Bennu est une réalisation incroyable que notre équipe planifie depuis des années."

Décollage pour le Osiris-Rex de Cap Canaveral en Floride en 2016
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Décollage pour le Osiris-Rex de Cap Canaveral en Floride en 2016

La NASA a décrit cet exploit comme un "bond en avant pour l'humanité", car aucun engin spatial n'avait jamais "encerclé d'aussi près un objet spatial aussi petit, avec une gravité à peine suffisante pour maintenir un véhicule sur une orbite stable".

Bennu a une force de gravité cinq fois plus faible que celle de la Terre.

Dès la mi-février, Osiris-Rex utilisera une suite de cinq instruments scientifiques pour cartographier Bennu en haute résolution, ce qui permettra aux scientifiques de décider où prélever l'échantillon.

Un vide inverse et un dispositif circulaire, similaires à ceux d'un filtre de voiture, seront ensuite utilisés pour collecter environ 60 g de matériau.

Bennu est également considéré comme potentiellement dangereux, car il y a une chance sur 2700 que l'astéroïde entre en collision avec la Terre en 2135.

C'est l'un des plus anciens astéroïdes connus de la NASA et les scientifiques espèrent qu'il en dira plus sur la formation précoce du système solaire.

New Horizons a pris cette photo dramatique de Pluton en 2015
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New Horizons a pris cette photo dramatique de Pluton en 2015

Le début de l'année 2019 s'annonce très occupé pour la NASA, son vaisseau spatial New Horizons devant également se rendre dans un monde minuscule et glacé situé à un milliard de kilomètres de Pluton aux premières heures du jour de l'An.

Il passera devant un objet mystérieux surnommé Ultima Thule, situé à quatre milliards de kilomètres de la Terre, à 5 h 33, heure anglaise – mais il faudra 10 heures aux contrôleurs de vol pour savoir si New Horizons a survécu à la rencontre rapprochée.

D'une longueur d'environ 20 milles et ayant la forme d'une cacahuète géante, Ultima Thule a été découvert à l'aide du télescope spatial Hubble en 2014 et deviendra le monde le plus lointain jamais exploré par l'humanité.

Des images claires du corps cosmique devraient émerger dans les prochains jours.

Illustration artistique de New Horizons survolé de Pluton il y a quelques années. Pic: NASA
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Illustration d'un artiste montrant New Horizons survolant Pluton il y a quelques années. Pic: NASA

Alan Stern, le principal scientifique planétaire de la mission New Horizons, a déclaré: "L’objet est dans un gel tel qu’il est parfaitement préservé de sa formation initiale.

"Tout ce que nous allons apprendre sur Ultima – de sa composition à sa géologie en passant par la manière dont il a été assemblé à l'origine, qu'il s'agisse de satellites, d'une atmosphère, etc., va nous apprendre les conditions de formation d'origine des objets dans le système solaire.

"Je pense que le genre de choses que fait la NASA fait l'envie du monde."

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