Accueil High-Tech Résoudre le mystère de Somerton Man, l'affaire la plus déconcertante d'Australie

Résoudre le mystère de Somerton Man, l'affaire la plus déconcertante d'Australie

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C'est l'un des cas les plus anciens de l'histoire de l'Australie: un homme inconnu trouvé mort, affalé par une digue, sur une plage populaire le premier jour de l'été 1948.

Il est connu sous le nom d'Homme de Somerton.

Il a été retrouvé sans papiers d'identité, sans portefeuille et toutes les étiquettes de nom coupées de ses vêtements. Le rapport du coroner suggère un empoisonnement, mais aucune toxine n'a été trouvée dans son système. Certains soupçonnent qu'il a pu être un espion russe.

Soixante-dix ans plus tard, nous savons peu de choses sur l'homme de Somerton – qui il était, pourquoi son corps est-il venu dans cette ville balnéaire à quelques kilomètres d'Adélaïde ou quelles étaient les circonstances de sa mort.

Mais cela pourrait être sur le point de changer.

La science médico-légale a parcouru un long chemin depuis sa mort mystérieuse. Plus tôt cette année, de nouvelles techniques d'analyse génétique ont aidé à appréhender un homme suspecté d'être le Golden State Killer de la Californie, qui avait échappé à la police pendant 40 ans. Les cas qui ont confondu la police dans le monde entier sont résolus à l'aide de preuves ADN provenant de scènes de crime, de corps, de vêtements et d'armes. Secrets autrefois tenus par les os et le sang et les dents sont maintenant écrits en masse – révélant des tueurs, des personnes disparues et des histoires familiales complexes.

La clé du mystère de l'Homme de Somerton réside dans ses gènes.

Nous sommes au bord de ce qui est possible.

Derek Abbott

Pendant 12 ans, le détective amateur Derek Abbott, professeur d'ingénierie à l'Université d'Adélaïde, a travaillé dur pendant son temps libre, suite à une série d'indices qui lui ont fait croire que sa femme était peut-être la petite-fille de Somerton.

L'année dernière, une deuxième équipe, composée d'un écrivain et d'un docteur en médecine légale, a commencé sa propre enquête sur l'identité de l'inconnu. En juin, ils ont isolé du matériel génétique d'un plâtre de la victime en utilisant une technique récemment développée, connue sous le nom de PCR directe, pour tenter de reconstituer qui il était.

C'est l'histoire de l'un des mystères les plus déconcertants de l'histoire australienne et des deux équipes qui s'affrontent pour le résoudre.

Cela commence avec un corps sur une plage.

Un portrait de l'homme de Somerton commandé par Derek Abbott, reconstituant comment il peut avoir regardé quand il était vivant.

Derek Abbott

"C'est fini"

Dans la soirée du 30 novembre 1948, John Bain Lyons marcha main dans la main avec sa femme le long de Somerton Beach en Australie du Sud. Il remarqua un homme allongé sur le dos, la tête appuyée contre une digue de béton à quelques pas d'un escalier menant à la promenade.

L'homme leva le bras droit, comme s'il agissait ou tendait la main pour quelque chose. Lyons pensait qu'il était saoul et qu'il cherchait une cigarette. En y pensant peu, lui et sa femme ont continué leur route vers le nord.

Le lendemain, Lyons se baigna le matin sur la même plage et, après avoir quitté l'eau, remarqua l'homme couché au même endroit que la nuit précédente.

Le même endroit exact.

Quelque chose n'allait pas. Une cigarette reposait sur le col de l'homme, à moitié fumé. Son corps était glacé.

Lyon a appelé la police.

Le policier John Moss a répondu à l'appel téléphonique de Lyons et s'est rendu sur les lieux. Cherchant à travers les vêtements de l'homme, Moss trouva un ticket de bus, un ticket de train inutilisé vers la banlieue voisine de Henley Beach, une boîte de cigarettes, deux peignes et un paquet de chewing-gum. Il n'y avait pas de pièce d'identité ou d'argent, et les étiquettes de nom commun sur les vêtements à l'époque avaient toutes été découpées.

Un médecin a déclaré l'homme mort vers 2 heures du matin, selon le niveau de rigor mortis, et a envoyé le corps à la morgue de la ville pour examen.

Parce que l'homme portait un billet de train inutilisé, la police sud-australienne a enquêté sur le vestiaire de la gare d'Adélaïde. Ils ont trouvé une valise brune qui avait été déposée le 30 novembre. Le personnel des chemins de fer n'avait aucun souvenir de qui avait laissé les bagages, mais la police savait que leur mystérieuse victime appartenait à une mystérieuse victime. réparer le pantalon de l'homme.

La valise contenait également des vêtements avec des noms inscrits à l'intérieur: "T. Keane" et "Kean". Mais les noms n'ont mené nulle part et la piste est devenue froide.

Quatre mois plus tard, John Cleland, un pathologiste à l'Université d'Adélaïde, a réexaminé le cadavre et les possessions de l'homme. Dans la poche de la montre fob, il trouva un morceau de papier étroitement enroulé contenant deux mots imprimés dans un script élaboré: Tamám Shud.

Une phrase persane. La traduction: "C'est fini."

Les secrets du Rubáiyát

Le morceau de papier était presque certainement coupé de la dernière page du Rubáiyát d'Omar Khayyám, un livre de la poésie persane du 12ème siècle, célèbre en 1859 par le poète anglais Edward FitzGerald.

Une recherche nationale a commencé pour la copie du Rubáiyát à partir de laquelle le morceau de papier avait été déchiré.

Huit mois après la découverte du corps, un homme s'est présenté avec le livre. Il l'avait trouvé dans sa voiture, mais il a dit qu'il n'avait aucune idée de comment cela était arrivé. Sur la dernière page, il y avait une découpe où les mots Tamám Shud avaient été.

C'était certainement la copie que recherchait la police de Rubáiyát. Après avoir examiné le livre, ils ont réalisé qu'il contenait encore plus de secrets.

Le code trouvé à l'arrière du Rubáiyát

Bill Krischock

La couverture intérieure dissimulait de légères indentations qui révélaient un numéro de téléphone non répertorié. Cela a conduit les détectives à une femme nommée Jo Thomson, qui vivait à moins de 500 mètres de l'endroit où le corps a été trouvé.

Mais aussi, caché derrière, un assortiment apparemment aléatoire de lettres disposées en cinq lignes, dont la seconde a été barrée d'un stylo.

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Un code.

Un problème qui se défend

Derek Abbott a d'abord rencontré le code tandis que ses vêtements tournaient dans un séchoir à laverie automatique. En tant que professeur d'ingénierie, Abbott a travaillé toute sa vie avec des codes et des chiffrements. Il est devenu obsédé par cela. Il a passé des années à essayer de le résoudre, l'utilisant même dans son programme d'études comme un défi pour ses étudiants.

Ils ont fait de grands progrès. "Ce n'est pas un code mais les premières lettres de mots anglais", dit Abbott.

Ses recherches l'ont amené à rechercher des indices à travers le monde et à partager des théories sur des groupes Facebook et des forums de discussion. Il fut le premier à découvrir que les vêtements de l'homme de Somerton étaient d'origine américaine et le premier à commander un portrait de ce que l'homme de Somerton aurait pu être vivant (une image plus utile que la photo de son visage sur la table du coroner ). Abbott fut également le premier à noter les niveaux de strontium supérieurs à la moyenne du mort, ce qui pourrait aider à déterminer d'où il venait.

Rien de tout cela n'a aidé à casser l'affaire.

«Vous savez que vous avez trouvé un bon problème sur lequel vous pouvez travailler quand ça vous rebute», dit-il.

Abbott se tourna vers Thomson, la femme dont le numéro de téléphone était caché derrière le Rubáiyát.

Abbott croit que Thomson connaissait l'homme de Somerton.

Marié au mystère

Avant d'enterrer l'homme de Somerton, les autorités ont embaumé son corps et lui ont plâtré le visage. En 1948, un détective a montré à Thomson cette distribution. Selon le technicien qui était présent, elle "détourna les yeux" et donna l'impression "qu'elle était sur le point de s'évanouir". Mais elle a nié savoir à qui appartenait le casting.

En 1947, Thomson a eu un fils, nommé Robin.

Thomson est décédé en 2007 et Robin est décédé en 2009, avant que Abbott puisse les interroger. Alors il feuilleta de vieux journaux et crut avoir découvert que Robin avait une ressemblance physique frappante avec l'Homme de Somerton.

Un portrait de Jo Thomson commandé par Derek Abbott.

Greg O'Leary / Derek Abbott

Pour Abbott, ces indices ont conduit à une intuition: Thomson et l'homme Somerton étaient les parents de Robin. Il se mit à la recherche des parents de Robin, et finit par retrouver la fille de Robin, Rachel, en 2010. Ils réussirent à s'entendre et trois jours plus tard, ils acceptèrent de se marier.

En essayant de résoudre l'affaire Somerton Man, Abbott en a fait partie.

Le seul problème est que le corps a six pieds sous sept ans et sept ans. Malgré des demandes répétées d'exhumation, le procureur général de l'État a hésité à déterrer le cadavre parce qu'il n'a pas été considéré «dans l'intérêt public». Ce barrage routier a empêché les scientifiques légistes d'obtenir des échantillons qui pourraient, une fois pour toutes, révéler l'identité de l'inconnu.

Mais au-dessus du sol, un élément de preuve abrite encore des éléments de la constitution génétique de l'homme de Somerton: le moulage en plâtre de son buste, réalisé avant son enterrement.

En utilisant les avancées dans l'analyse de l'ADN de trace, le plâtre peut présenter la meilleure chance de fournir une conclusion – et c'est là que Abbott a tourné son attention.

Il est «sûr à 99%» que le profil ADN de Rachel correspondra à celui obtenu à partir de la distribution.

Le problème est qu'il n'est pas le seul à courir après les réponses.

Une situation poilue

Le Centre australien pour l'ADN ancien (ACAD) est niché à l'intérieur d'un bâtiment en briques rouges au cœur du vaste campus de l'université d'Adélaïde. C'est un portail vers l'histoire humaine, un centre de recherche qui utilise des techniques de pointe pour démêler le passé.

À l'ACAD, les chercheurs extraient l'ADN des animaux, des personnes, des plantes et du sol pour reconstituer les histoires et les lignées et expliquer les phénomènes anciens, tels que les événements d'extinction et les migrations humaines. Parfois, il est impliqué dans des affaires pénales, comme celle de Daniel Morcombe, un garçon de 13 ans enlevé et assassiné en 2003. Les scientifiques de l'ACAD ont joué un rôle crucial dans l'identification des restes retrouvés en 2011 et les reliant au garçon.

Il y a quatre ans, ACAD a isolé plusieurs poils du plâtre de Somerton Man, mais son effort s'est arrêté là. "D'autres projets avec un budget ont la priorité", explique Abbott.

Ce n'est pas aussi simple que de tirer les cheveux qu'ils peuvent trouver. L'équipe recherche un type particulier de cheveux en "phase anagène". Au cours de la vie, ce type de cheveux est riche en ADN. Localisation d'un cheveu qui était dans cette phase à la mort donne à l'équipe la meilleure chance d'obtenir un profil d'ADN.

Un profil d'ADN est comme un livre composé de milliards de phrases comportant seulement quatre lettres: A, T, C et G. Si les lettres apparaissent toujours par paires: C se connecte avec G, A se connecte avec T. L'arrangement de ces lettres définit qui vous êtes, à quoi vous ressemblez, quelle est la couleur de vos yeux et comment fonctionne votre corps. C'est unique pour toi.

Lorsque les cellules se divisent, elles doivent faire des copies d'elles-mêmes, ce qui entraîne parfois des erreurs. Considérez-les comme des fautes de frappe – où il y avait autrefois un C, il y a maintenant un G. Ce sont les polymorphismes mononucléotidiques ou SNP, et au fil du temps, lorsque nos cellules se divisent, nous en accumulons davantage.

Poils piégés dans le plâtre du buste de Somerton Man

Derek Abbott

Si un ADN viable peut être extrait de Somerton Man, ces erreurs nous permettront de mieux comprendre qui il était. La police a utilisé cette technique, avec une base de données en ligne de profils ADN, pour déchiffrer l'affaire Golden State Killer en avril et localiser l'homme qu'ils croient être responsable d'une série de meurtres et de viols remontant à 1974.

Jusqu'à présent, ACAD a montré qu'il y avait de l'ADN viable provenant des poils pris dans le plâtre. Mais l'équipe doit séquencer environ 600 000 SNP pour avoir une chance décente de clouer l'identité de l'homme – et ce processus prend du temps.

Temps qu'ils peuvent ne pas avoir.

Challengers approchant

L'Australie du Sud a acquis une réputation de «capitale du meurtre du monde». Le spectre des tueries horribles telles que les meurtres de Snowtown, où huit corps ont été fourrés dans des barils et cachés dans un coffre de banque inutilisé, plane au-dessus de l'état.

Des mystères comme celui-ci obligeaient la journaliste Aimee Knight à rendre compte de l'histoire sordide de l'État et à chercher finalement Renée Blackie, une scientifique légiste de l'Université Flinders d'Australie du Sud.

"J'ai toujours été impressionnée par son travail", dit Knight. "Mes compétences en tant qu'écrivain et critique, ainsi que le travail approfondi de Renée avec l'ADN, nous ont donné un point de vue unique sur l'affaire et son récit."

Ensemble, ils ont visité le moulage en plâtre de Somerton Man au South Australian Police Museum. En l'inspectant, Blackie a émis l'idée qu'il était théoriquement possible d'extraire l'ADN du buste et de l'analyser par une technique dont elle a été la pionnière en faisant des recherches sur son doctorat.

Au début de juin, elle a frotté le buste et arraché un seul poil du plâtre, comme l'équipe d'Abbott. La différence est dans la façon dont les cheveux seront utilisés pour construire un profil d'ADN.

Ces échantillons ont été transférés au laboratoire médico-légal de l'État (FSSA), qui construit des profils d'ADN à partir d'échantillons prélevés sur des scènes de crime. L'équipe se penche généralement sur un ensemble de 23 à 24 emplacements sur l'ADN, explique Damien Abarno, responsable du programme de base de données ADN à la FSSA.

"Ce que nous mesurons à ces endroits est le nombre de répétitions que vous avez dans votre ADN", dit-il. Ces sections d'ADN sont connues sous le nom de répétitions en tandem courtes (STRs).

La mesure de STR permet au laboratoire de construire un profil d'ADN unique d'un individu à partir d'un échantillon – tel qu'un cheveu. Le profil construit est ensuite apparié à un dans la base de données pour identifier un individu.

Derek Abbott

Derek Abbott

En théorie, le processus pourrait être utilisé pour identifier l'homme de Somerton. Il n'aura pas de profil d'identification génétique dans le NCIDD, la base de données ADN de l'enquête criminelle nationale australienne, mais son profil pourrait correspondre à celui de parents dans la base de données, fournissant de nouvelles pistes.

Il y a des inconvénients, cependant. Abarno concède que l'analyse à la FSSA n'est pas aussi complète que la méthode privilégiée par l'ACAD, qui peut considérer «beaucoup plus de lieux sur l'ADN». En regardant plus d'endroits, Abbott et ACAD peuvent «interroger les relations» plus loin que la FSSA, et potentiellement correspondre à des parents plus éloignés.

"C'est douteux [FSSA] En premier lieu, ils obtiendront un résultat d'ADN, car leurs techniques ne sont pas prouvées sur de l'ADN dégradé vieux de 70 ans », dit-il.

Dennis McNevin, professeur de génétique médico-légale à l'Université de Technologie de Sydney, reconnaît qu'il est difficile de construire un profil d'ADN en utilisant des STR, en particulier dans les cas où l'ADN s'est dégradé.

«Ce n'est pas un problème pour la plupart des processus médico-légaux, même si je touche à mon bureau, il y a assez d'ADN pour générer un profil STR Le problème est lorsque vous avez compromis ou dégradé des restes», explique McNevin.

Même si FSSA obtient un ADN viable à partir des écouvillons en plâtre et du buste, Abbott ne croit pas qu'ils abordent l'affaire de la bonne façon. Il suggère que tout profil STR ne serait pas capable d'identifier l'Homme de Somerton, qualifiant son approche de "slam dunk".

Le corps sur la plage

La quête acharnée d'Abbott pour identifier l'homme de Somerton est soudainement menacée. Blackie et Knight commencent tout juste à enquêter sur l'affaire. Il y travaille depuis 12 ans.

Abbott admet que le fait de le résoudre par d'autres le décevrait.

"Dans toute forme de recherche scientifique, la priorité de publication est une chose importante", dit-il. "Si un autre groupe publie un résultat avant vous, c'est vraiment un coup dur et plus vous avez travaillé dessus, plus la déception est grande."

L'objectif principal de l'analyse, pour Blackie, est de prouver qu'une technique qu'elle a aidé à développer peut aider à résoudre les cas froids, dans lesquels des échantillons d'ADN dégradés sont utilisés. Elle parle avec confiance de ses applications à l'avenir, de la façon dont elle peut le développer davantage et de la façon dont d'autres organismes et laboratoires judiciaires pourraient être en mesure de l'utiliser dans des cas d'identification.

«Les échantillons dégradés vont toujours être difficiles, peu importe la technique appliquée», explique Blackie. "Les traces et les échantillons dégradés peuvent fournir des défis similaires, donc j'espère que la PCR directe est une méthode qui peut aider davantage dans les échantillons dégradés."

Knight dit que l'expérience de l'exploration de l'affaire et de sa mythologie constituera l'épine dorsale de son premier livre.

Pour les deux, ce n'est pas une compétition du tout. Il n'y a pas de course aux armements.

Ils le font clairement: les données qu'ils obtiennent de leur enquête sont «complémentaires, non compétitives» car les deux techniques ciblent différents sites sur l'ADN pour construire des profils uniques. Ainsi, ils peuvent tous deux fournir des indices – ou même des réponses – à l'identité de l'homme de Somerton.

L'ADN ne peut pas mentir.

Alors que les techniques médico-légales continuent à s'améliorer, nous nous rapprochons de plus en plus pour révéler les histoires d'âmes sans nom comme l'Homme de Somerton ou découvrir les identités des personnes responsables de crimes horribles.

"Nous sommes à la limite de ce qui est possible", déclare Abbott.

Camaraderielimited Daily Nouvelles

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À l'extrémité sud de la terrasse ouest d'Adélaïde, en face de deux grands concessionnaires automobiles et d'un tailleur de pierre âgé de 140 ans, se trouve le cimetière West Terrace. Comme l'un des plus anciens cimetières de l'État, il a des histoires à raconter.

L'homme de Somerton a été enterré là dans les profondeurs de l'hiver, en 1949.

Une croix simple a été placée sur la tombe qui a lu "l'homme inconnu." Finalement, il a été remplacé par une pierre tombale modeste:

Ici se trouve l'homme inconnu qui a été trouvé à Somerton Beach, le 1er décembre 1948

Abbott estime que l'identification pourrait encore être dans un an. Pour Blackie et Knight, la chronologie est beaucoup plus courte. Si le laboratoire médico-légal d'état peut trouver l'ADN, ils devraient avoir un résultat dans les semaines. Cela leur apportera un pas de plus vers la résolution d'un mystère hanté en Australie depuis 70 ans.

Avec le temps, la pierre tombale de l'homme de Somerton sera remplacée. Il va enfin avoir un nom. L'homme de Somerton ne sera plus.

Seule une histoire restera. Cela commence avec un corps sur la plage.

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Mise à jour 10:15 pm: Ajout de la première rencontre de Derek Abbott avec le code.

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