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Qui est le nouveau protégé de WEC de Toyota?

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Les fans de SUPER GT et de Super Formula seront au courant des exploits de Yamashita ces derniers temps, mais pour de nombreux observateurs du Championnat du monde dendurance FIA, la nouvelle de 24 ans rejoignant léquipe LMP2 de High Class Racing pour la saison 2019/20 aura incité plus que quelques mots de, "Qui?"

Les aficionados du WEC feraient mieux de se familiariser avec son nom, cependant, car il y a de fortes chances quil fasse partie du programme hypercar de Toyota à lavenir – potentiellement dès la campagne 2020/21 si tout va bien pour le coureur né à Chiba cette saison. .

Après avoir battu Jann Mardenborough aux honneurs en Formule 3 All-Japan en 2016 avec léquipe de TOMS, béni en usine, Yamashita sest présenté à la Super Formula lannée suivante ainsi quà la classe GT300 de SUPER GT. En 2018, il a obtenu une place dans lécurie Lexus GT500 tout en remportant son premier podium en Super Formula, aidant Kondo Racing à remporter le titre par équipes.

Cette année, Kazuya Oshima et lui sont en tête du classement de la GT500 après avoir remporté deux victoires consécutives face aux Lexans de LeMans en Thaïlande et à Fuji.

Désormais, Yamashita devra concilier non seulement la Super Formula, mais aussi les premières courses de la nouvelle saison du WEC, avec Anders Fjordbach et Mark Patterson dans la nouvelle formation 2019/20 High Class.

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L’annonce de l’installation de Yamashita en Europe a été faite via une déclaration faisant référence au nouveau «Programme de défi WEC» de Toyota, l’équivalent en endurance du programme Toyota Rally Challenge déjà établi, dans lequel Takamoto Katsuta est préparé à un avenir au plus haut niveau en WRC.

Mais il devient immédiatement clair pour Yamashita que la communication sera probablement son plus grand défi lorsquil sagira de courir en dehors de son pays dorigine, sa seule expérience de course non japonaise représentant jusquà présent une poignée de départs du Grand Prix de Macao.

"Je suis heureux de rejoindre le WEC, mais je suis très inquiet de parler [anglais]!", Sourit Yamashita lors d’une conversation avec Motorsport.com lors du test du Prologue du WEC, le mois dernier à Barcelone. «Mon anglais est toujours très mauvais, alors je dois étudier."

L’ampleur du défi auquel Yamashita est confronté à cet égard devient évidente quand il admet: «À la radio de l’équipe, je ne pouvais presque rien comprendre!

Oreca de course # 33 de première classe 07 – Gibson: Mark Patterson, Kenta Yamashita, Anders Fjordbach

Photo par: High Class Racing

Malgré cet obstacle non négligeable, Yamashita s’est montré assez rapide sur un circuit étouffant de Barcelone-Catalunya. Il a établi le meilleur temps de la catégorie haute en deux jours, plaçant l’équipe danoise au quatrième rang des feuilles de temps LMP2.

Alors que la vitesse et la force dappui de lOreca 07 peuvent savérer être un défi pour certains pilotes, le précédent expérience de Yamashita au Japon a facilité sa transition.

"Jai conduit la Super Formula au Japon, cette voiture est comme une voiture à formule", dit-il de sa monture Oreca. "Grâce à mon expérience, je peux conduire cette voiture confortablement, pas de problème. La Super GT est plus rapide, ladhérence des pneus est plus grande là-bas, cette voiture a une adhérence plus faible, même si elle est plus légère."

Bien entendu, Yamashita n’est pas le premier pilote à être envoyé sur le marché européen des voitures de sport par Toyota afin d’être formé pour un futur prototype de haut niveau.

Ryo Hirakawa était dans une position similaire en 2016, disputant une saison complète en European Le Mans Series pour TDS Racing et remportant deux courses cette année-là. Mais le joueur de 25 ans aurait été déçu quand il aurait testé le TS050 Hybrid.

La place réservée à Hirakawa dans la troisième Toyota aux 24 Heures du Mans en 2017 a finalement été confiée à un autre protégé de Toyota, Yuji Kunimoto, qui était en faveur à lépoque puisquil avait remporté le titre de Super Formula en 2016. Mais lui aussi s’est révélé décevant à Spa et au Mans.

Yamashita représente donc la première tentative depuis plus de trois ans de préparer un pilote japonais capable d’atteindre un jour les standards de Kobayashi ou de Nakajima, sur piste et hors piste.

"Jespère quil pourra faire du bon travail car je pense quil est au niveau de Yamamoto, cest sûr", déclare Nick Cassidy, de son ancien coéquipier de Super Formula, Yamashita, évoquant Naoki Yamamoto de Honda, la référence des pilotes japonais dans les deux pays série domestique.

«Il est vraiment fort. Ce qui sera dur pour lui, c’est de travailler en anglais, un environnement auquel il n’est pas habitué, mais en ce qui concerne la conduite d’une voiture de course, il est très rapide. Son anglais est probablement l’essentiel qui l’empêcherait de faire partie du projet hypercar de Toyota à l’avenir. "

Kenta Yamashita, Kondo Racing

Kenta Yamashita, Kondo Racing

Photo de: Masahide Kamio

Ce n’est pas seulement la langue qui en fait un défi pour les pilotes japonais en transition vers l’Europe et vice-versa, mais aussi la mentalité nécessaire pour travailler efficacement avec les ingénieurs.

Cassidy explique que les équipes japonaises ont souvent une façon particulière de faire les choses que les pilotes peuvent parfois avoir du mal à influencer, ce qui contraste nettement avec lapproche plus ouverte et critique des équipes occidentales.

«[En Occident] si nous voulons quelque chose, nous le demandons», ajoute le Néo-Zélandais. "Si vous naimez pas quelque chose à propos de la voiture, vous le dites. Alors qu’au Japon, il est assez courant pour les conducteurs de ne pas trop en dire, parce que vous ne voulez pas fâcher quelquun. "

Kobayashi est un pilote qui sait tout faire cette transition. Son écurie de direction soccupe de Yamashita. Et il est clair que le détenteur du record du tour du Mans et ancien pilote de F1 est désireux de conseiller et d’aider Yamashita de toutes les manières possibles.

«Je le connais très bien», dit Kobayashi. «Mais si vous recherchez un pilote à développer et à envoyer à l’étranger, ce n’est pas facile. C’est une culture différente, une façon de travailler complètement différente. Yamashita a du talent, mais il doit bien gérer les autres parties. ”

Yamashita lui-même affirme que son objectif est de faire partie du programme hypercar de Toyota un jour, bien qu’il admette que cela dépendra de mon amélioration en LMP2.

Et où Yamashita se voit-il dans cinq ou dix ans? La réponse est prévisible: «Avec Toyota, gagner le Mans!»

Kenta Yamashita, Kondo Racing

Kenta Yamashita, Kondo Racing

Photo de: Masahide Kamio

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