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Pourquoi la perte de Super Formula est le gain d’IndyCar

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La scène japonaise de la course automobile a récemment dévoilé pas mal de talents à IndyCar. Il y a d’abord eu Felix Rosenqvist, emmené pour rejoindre Chip Ganassi Racing après une seule saison en SUPER GT. Plus tôt cette année, Pato O’Ward a signé un contrat avec McLaren IndyCar au moment où il semblait atteindre son rythme de croisière en Super Formula. Et maintenant ça.

Lors d’un tête-à-tête avec Palou après avoir annexé la pole à la finale de la saison de Super Formula à Suzuka en octobre, se plaçant en première position pour remporter le titre, il y avait peu de raisons de penser que l’Espagnol envisageait sérieusement de quitter le Japon. bientôt.

En plus de toute autre chose, un passage à IndyCar semblait impossible – malgré son test sérieusement impressionnant pour Dale Coyne Racing à Mid-Ohio en été, où il est dit qu’il était de 0,8 seconde plus rapide que l’ancien as de la Formule 1 devenu as IMSA Felipe Nasr.

Le lendemain, comme cela a été bien documenté, un tube de refroidisseur lâche sur la voiture de Palou Nakajima Racing-run dans la course décisive pour le titre lui a refusé. Mais il pouvait tout de même réfléchir avec émotion à une campagne qui a rapporté le troisième rang des points (son coéquipier vainqueur de la course F2 et son compatriote recrue Tadasuke Makino a terminé 16e), une victoire dominante dans des conditions misérables à Fuji et trois pole positions, deux de plus que tout autre pilote le champ.

Pour situer cette réussite dans une sorte de contexte, le dernier pilote à avoir remporté le championnat en tant que recrue était Ralf Schumacher en 1996, et entre-temps seulement quatre autres (Kazuki Nakajima, Yuhi Sekiguchi, Rosenqvist et Pierre Gasly) ont terminé troisième ou plus élevé au classement lors de leur première saison. Bref, c’était une superbe campagne.

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Alors que Palou prétend avoir les yeux rivés sur IndyCar depuis un certain temps, il était loin d’être inévitable qu’il franchisse le pas dès 2020. En effet, à Suzuka, il a révélé qu’il était en pourparlers avancés avec Honda sur une remise des diplômes à la GT500 se classe en SUPER GT, ce qui aurait été le complément parfait à une deuxième fissure aux honneurs de Super Formula.

Mais Honda n’offrirait un siège à Palou qu’à Nakajima, qui a subi une saison 2019 désespérément non compétitive avec ses pneus Dunlop. Cela semble un choix étrange de la part de la marque japonaise, surtout si vous considérez que la sortie SUPER GT de Jenson Button avait ouvert une place dans la tenue de l’équipe Kunimitsu vainqueur du titre 2018 à côté de Naoki Yamamoto (qui, ironiquement, semble maintenant à la place Makino).

Bien que nous ne sachions jamais avec certitude, il est juste de dire que si Honda avait offert ce siège à Palou, le jeune homme de 22 ans aurait probablement accepté. Au lieu de cela, les négociations ont abouti à une impasse et lorsque Sébastien Bourdais a perdu son trajet à Dale Coyne, une avenue alternative s’est ouverte.

Début décembre, les rumeurs s’étaient intensifiées selon lesquelles un accord entre Coyne et Palou était proche, malgré le souhait de Honda de rester au Japon. Le soutien du propriétaire de l’équipe, Kazumichi Goh, le patron de Palou pendant une saison de SUPER GT GT300 tout aussi assurée au volant d’une McLaren 720S GT3 non compétitive, a suffi pour obtenir un accord sur la ligne.

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Quand il s’agit de prédire comment Palou se débrouillera lors de sa première saison en IndyCar, il convient de mentionner que son pedigree monoplace se compare favorablement à son coéquipier probable en 2020 et au candidat à la recrue de l’année 2019 Santino Ferrucci, un rival de Palou en GP3 en 2016 .

Ferrucci a marqué plus de points cette année-là, mais en conduisant pour une équipe objectivement meilleure, et a subi une paire de demi-saisons lamentables en F2 avant sa chance en IndyCar. Palou a quant à lui remporté des courses en Formule 3 et en Formule V8 3.5 pour tout le Japon avant de transformer Nakajima Racing – une équipe qui n’avait marqué que huit points en 2018 et qui avait remporté une course en 2010 – en une véritable tenue de tête dans une série aussi dure que Super Formula.

Bien sûr, la façon dont Palou s’adaptera aux exigences uniques de la course ovale aura une incidence sur sa position au classement IndyCar d’ici la fin de l’année prochaine. Mais si ce test de Mid-Ohio est un guide, il n’aura probablement aucun problème à se mettre à jour sur les routes et les rues qui constituent l’essentiel du calendrier, ce qui pourrait lui donner un avantage dans le Rookie of the Year de l’année prochaine. Bataille d’un an contre les diplômés d’Indy Lights, Oliver Askew et Rinus VeeKay.

Quant à Super Formula, les rivaux de Palou, Nick Cassidy et Naoki Yamamoto, peuvent tous deux pousser un soupir de soulagement que leur plus grande menace pour 2020 ne soit plus dans le tableau. Mais ils ne pourront pas y aller doucement; les goûts de Kenta Yamashita et Nirei Fukuzumi s’améliorent tout le temps, Sacha Fenestraz arrive à la fin d’une saison impressionnante en F3 japonais et Juri Vips soutenu par Red Bull est également sûr de figurer vers la fin sur les preuves limitées jusqu’à présent.

Et qui sait? Si Palou fait une grande impression dans IndyCar, cela ne fait que vérifier davantage le niveau élevé de Super Formula et pourrait conduire à plus d’opportunités pour ceux qui exercent actuellement leur métier au Japon, ce qui ne peut être qu’une bonne chose.

Galerie: recrues étrangères exceptionnelles de Super Formula

Andre Lotterer, Nakajima Racing (2003)

1/5

Photo par: Hiroshi Yamamura

Position au championnat: 5e
Victoires: 0 (2e x2)
Points: 22

Loic Duval, Nakajima Racing (2006)

Loic Duval, Nakajima Racing (2006)

2/5

Photo par: Yasushi Ishihara

Position au championnat: 4e
Victoires: 2
Points: 25

Stoffel Vandoorne, Dandelion Racing (2016)

Stoffel Vandoorne, Dandelion Racing (2016)

3/5

Photo par: Yasushi Ishihara

Position au championnat: 4e
Victoires: 2
Points: 27

Felix Rosenqvist, Team LeMans (2017)

Felix Rosenqvist, Team LeMans (2017)

4/5

Photo par: Shigenobu Yoshida

Position au championnat: 3e
Victoires: 2
Points: 28,5

Pierre Gasly, Team Mugen (2017)

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5/5

Position au championnat: 2e
Victoires: 2
Points: 33

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