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Palou ne pensera au titre qu’au dernier arrêt à Long Beach

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Avec sa troisième victoire de la saison à Portland dimanche dernier, la deuxième année de la NTT IndyCar Series a pris 25 points d’avance sur l’ancien leader des points Pato O’Ward d’Arrow McLaren SP-Chevrolet et 34 devant le double champion de l’équipe Penske-Chevrolet. Josef Newgarden.

Et maintenant, avec une marge de 49 points sur son coéquipier de Ganassi, Scott Dixon, Palou n’a qu’à terminer devant le sextuple champion de la course de ce week-end au WeatherTech Raceway Laguna Seca pour l’éliminer de la course au titre.

Malgré cela, Palou a insisté sur le fait qu’il suivait le vieil adage de prendre une session à la fois et de ne pas prévoir les résultats ultimes. Il n’a pas couru à Laguna Seca ni à Long Beach en raison de l’annulation des deux courses en raison de la pandémie de COVID-19 en 2020, mais il a testé à la première et a été encouragé par le rythme de l’équipe. Une course forte là-bas, convient-il, le laissera plus «à l’aise» dans les rues de Long Beach.

« Nous pensons à la course, et jusqu’au dernier arrêt aux stands à Long Beach, nous n’allons pas penser à ce que je dois vraiment faire pour gagner ce championnat », a-t-il déclaré. « Laguna Seca… ça va être bon pour nous. Nous y avons testé. Je me sens fort là-bas.

« C’est un parcours routier. Je pense que nous nous sommes battus pour toutes les courses sur route cette année, donc nous nous sentons assez forts à ce sujet.

«Long Beach va être intéressant et excitant, mais je ne peux rien y faire. Jamais été là. Tous mes concurrents y sont allés et y ont gagné des courses, donc c’est un peu effrayant, mais j’espère que je pourrai faire du bon travail à Laguna pour être un peu plus à l’aise à Long Beach.

«Cette année, je pense que nous avons eu un peu de mal sur les deux premières courses sur les parcours urbains, mais nous avons obtenu un podium à Detroit et nous nous sommes qualifiés P3 à Nashville. Oui, nous sommes aussi rapides sur les parcours de rue.

Bien qu’il se concentre sur les séances individuelles et les courses, Palou a admis que des pensées sur le titre lui avaient traversé l’esprit, mais que deux malheurs l’avaient empêché de prendre de l’avance.

« Au cours de route d’Indy [last month] quand j’étais quatrième, je me suis dit : « C’est vraiment bien pour moi, c’est vraiment bien pour nous », et puis soudain, le moteur explose. Gateway, vous commencez 21e, vous êtes dans le top 10 et vous dites « OK, nous avons compris », puis vous obtenez un crash.

« On ne sait jamais. Je pense que l’IndyCar est tellement compétitif et surtout cette année, c’est très serré où dans cette seule course, nous sommes passés de 10 points à 25 points d’avance.

« Je pense que nous sommes dans le combat – clairement nous sommes dans le combat ! Mais jusqu’à Long Beach, nous ne saurons pas vraiment qui est quoi.

Se référant à Portland, où il a perdu la tête en raison du chaos du virage 1, puis a subi une punition draconienne pour avoir raté la chicane, permettant à O’Ward de prendre la tête, il a déclaré: «Je pense que beaucoup de gens après le premier tour pensaient que Pato allait gagner et que nous allions perdre 40 points, et c’était le contraire.

« C’est pourquoi IndyCar est IndyCar, ce qui est vraiment bien. Je pense que cela rend la course super excitante et le championnat super excitant jusqu’à la fin.

Palou a rendu hommage à son coéquipier sept fois vainqueur du championnat NASCAR, Jimmie Johnson, pour lui avoir donné des conseils sur la façon de se concentrer mentalement sur le court terme – chaque session individuelle.

« Je pense que mentalement quand ça va bien, c’est super facile [to focus], » il a dit. « Vous n’avez pas besoin de trop réfléchir ou de faire quelque chose de différent. Tout se passe bien, n’est-ce pas, donc je ne pense pas que ce soit super dur. Tant que je continue à jouer sur la piste, tout va s’arranger de lui-même. Pour le moment, je ne lutte pas.

« Peut-être que j’aurai du mal à Long Beach, mais en même temps, Jimmie m’a beaucoup aidé, je dois dire. Après le cours sur route d’Indy, je me suis assis avec lui et il me disait que dans sa carrière NASCAR il avait eu des moments comme ça et qu’il gagnait toujours.

« Il m’a dit quelques trucs. Il a fait de même après Gateway. Et j’espère que nous pourrons remporter un championnat à domicile.

Palou, qui a maintenant gagné sur deux pistes qu’il n’a jamais rencontrées lors de sa saison recrue (Barber Motorsports Park et Portland) a attribué son succès à l’équipe.

« Ils nous ont donné une très bonne voiture. J’ai obtenu ma première pole en IndyCar. Scott a terminé troisième [at both Barber and Portland]. Donc, avoir deux voitures sur le podium montre que nous avions une bonne voiture.

« Je pense que nous faisons un très bon travail sur le simulateur chez HPD avec Honda, et nous travaillons très dur. Oui, ça marche, et ça rapporte sur la bonne voie, donc nous continuerons à faire ce que nous faisons…

« Nous devons essayer de profiter de Laguna. Nous savons que nous avons une bonne voiture là-bas, et je dis cela parce que j’y ai testé cette voiture. Je connais la piste et je sais que nous pouvons être forts là-bas.

« Nous allons donc essayer de prendre une session à la fois et essayer de marquer de très gros points à Laguna. Espérons que nous obtiendrons une autre victoire, puis nous verrons ce qui se passera à Long Beach. »

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