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Microsoft étend la poussée du haut débit rural pour inclure 1 million de personnes supplémentaires

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De nombreuses régions d'Amérique rurale n'ont pas accès aux vitesses de l'internet à large bande.

Shara Tibken / Camaraderielimited

Il y a un an et demi, Microsoft a lancé une initiative visant à réduire la fracture numérique parmi les Américains vivant en milieu rural, en promettant de connecter deux millions de personnes dans des régions isolées du pays d'ici cinq ans. Mardi, il a élargi ce programme et annoncé qu'il couvrirait un million de personnes supplémentaires d'ici 2022.

Brad Smith, président de Microsoft, a déclaré mardi que la société était en avance sur son initiative Airband, qui utilise le spectre sans fil de la télévision sans licence. Les espaces blancs de télévision, comme le spectre est connu, sont les canaux de diffusion de télévision inutilisés rendus disponibles par le passage de la télévision analogique à la télévision numérique.

Smith a déclaré que Microsoft avait déjà atteint 1 million de personnes dans 16 États avec Airband et qu’elle promettait désormais de rendre le haut débit accessible à 3 millions de personnes d’ici à juillet 2022. Microsoft étend également l’initiative visant à atteindre les communautés de neuf autres à la fin de 2019, il fonctionnera dans 25 États au total.

Microsoft et ses partenaires veulent faire partie d'une solution à un problème crucial auquel sont confrontés les États-Unis: la fourniture de services haut débit à des millions d'Américains vivant en milieu rural et qui n'ont pas accès à leur domicile, leur ferme ou leur entreprise. Le haut débit étant désormais aussi essentiel que l'eau courante et l'électricité pour améliorer la vie quotidienne des citoyens et offrir un niveau de vie équivalent à celui des zones urbaines et suburbaines du pays, les décideurs fédéraux et locaux commencent à travailler avec des entreprises privées pour combler le fossé de la connectivité. .

"Au fur et à mesure que nous approfondissons notre engagement à apporter le haut débit aux régions rurales des États-Unis, nous pensons que le pays peut également renforcer son ambition", a déclaré M. Smith dans un blog mardi décrivant les progrès de cette initiative.

Microsoft Airband Initative existe dans 16 États et devrait l'être dans 25 États cette année.

Microsoft

Une nouvelle façon de résoudre un vieux problème

En dépit des milliards de dollars d’investissements privés et de subventions gouvernementales étalés sur plusieurs décennies, les chiffres brossent un tableau inquiétant. Environ 39% des ruraux américains n'ont pas accès au haut débit, contre seulement 4% des citadins, selon un rapport de la Federal Communications Commission basé sur les chiffres de 2016. Cela signifie plus de 19 millions d'Américains, à propos de la population de New État de York, n’a pas accès au haut débit.

Même au cours des cinq dernières années, 22 milliards de dollars de subventions gouvernementales et de subventions aux opérateurs de télécommunications pour maintenir, étendre et améliorer le haut débit dans les régions rurales d'Amérique n'ont pas permis de réduire l'écart. Smith rapporte que malgré ces efforts, l'adoption du haut débit par le pays n'a pas beaucoup bougé depuis 2013.

Le plus gros problème est que la création de réseaux dans les régions rurales des États-Unis est incroyablement coûteuse et, à certains endroits, presque impossible. Le terrain lui-même peut être problématique, mais le plus gros obstacle à l’accès au haut débit dans certaines régions du pays est la faible densité de population. Les fournisseurs de large bande n'offrent tout simplement pas de service s'ils ne peuvent pas payer suffisamment de clients.

C’est ce problème que Microsoft essaie de résoudre. Mais au lieu d'essayer de trouver des moyens de mettre en place une fibre plus coûteuse pour fournir le haut débit à ces communautés, la société s'est concentrée sur la technologie sans fil. Plus précisément, il utilise le spectre d’espace blanc de la télévision pour offrir le haut débit.

La raison est simple. Poser la fibre sous terre ou la ficeler sur des poteaux coûte cher Et cela prend beaucoup plus de temps.

"Nous pensons qu'il existe un meilleur moyen", a déclaré Smith.

Et bien que la 5G suscite beaucoup de battage publicitaire, elle repose sur un spectre de haute fréquence qui transmet des signaux sur des distances plus courtes et nécessite des sites de cellules beaucoup plus petits connectés à la fibre. En revanche, Microsoft considère le spectre de l'espace blanc télévisé réutilisé comme une approche plus économique de la fourniture du haut débit aux populations rurales, car les propriétés de propagation du spectre permettent aux signaux de parcourir des distances beaucoup plus grandes sans subir d'interférences dues à des obstacles tels que des arbres. par la météo.

Microsoft détient plusieurs brevets de technologie sans royalties pour l'utilisation du spectre des espaces blancs, mais la société a déclaré ne pas prendre cette initiative pour gagner de l'argent ou devenir un fournisseur de services Internet, comme Google l'a essayé avec Google Fibre.

Que sont les espaces blancs télévisés?

En 2008, la Federal Communications Commission a décidé à l'unanimité d'ouvrir ce spectre de télévision inutilisé à une utilisation sans licence, malgré les fortes protestations des télédiffuseurs, qui ont soutenu que l'utilisation de ce spectre pourrait perturber leurs émissions de télévision.

La FCC a défini des règles pour l'utilisation du spectre des espaces blancs et a mis en place un administrateur d'une base de données nationale afin d'identifier les canaux pouvant être utilisés par les appareils accédant au spectre partagé. Cependant, la base de données a rencontré des problèmes d’exactitude, et il n’existe pas encore d’écosystème de périphériques, ce qui signifie que les arguments en faveur de l’utilisation de la technologie n’existent pas encore.

C’est là que Microsoft intervient. La société collabore avec un consortium de fabricants de puces et de fabricants d’appareils afin de produire une technologie d’espaces blancs TV innovante et abordable pour les fournisseurs de services Internet et les consommateurs. Il soutient les FAI en fournissant un financement pour les coûts d'investissement initiaux liés aux projets d'infrastructure à large bande. La société espère récupérer une partie de cet investissement, qu’elle envisage ensuite de réinvestir dans des projets ultérieurs afin d’élargir la couverture.

"L'objectif est de créer un marché autonome", a déclaré M. Smith lors d'un événement mardi à Washington, où il a discuté de l'expansion de l'initiative Airband.

Il a déclaré que la société avait déjà constaté des progrès significatifs dans la réduction des prix.

"Lorsque notre initiative Airband a été lancée il y a 18 mois, un dispositif de connectivité réseau d'espaces blancs pour la télévision coûtait plus de 800 dollars", a-t-il déclaré. "Aujourd'hui, les appareils similaires, de meilleure qualité et plus performants coûtent moins de 300 dollars".

L’espoir est de ramener ce coût à 100 dollars afin que les fournisseurs de services Internet puissent simplement proposer le matériel aux clients dans le cadre de leur service et récupérer le coût via des frais d’abonnement.

"Alors que le prix des nouvelles technologies baisse et que la demande augmente, ces prix continueront de baisser – un objectif essentiel – et ce marché deviendra autonome", a-t-il ajouté.

Pour tous les efforts de Microsoft, Smith a déclaré que le gouvernement fédéral avait toujours besoin de dynamiser le marché. Il a déclaré qu'il souhaiterait que davantage de fonds fédéraux servent à encourager le déploiement du sans fil au lieu de se concentrer sur des solutions filaires, qui représentent toujours 90% des dollars dépensés par le gouvernement fédéral pour résoudre le problème du large bande en milieu rural.

"Si le gouvernement fédéral ne réaffecte qu'une petite fraction supplémentaire des fonds publics à des mesures incitatives pour les dispositifs d'espaces blancs télévisés, cela contribuera à accélérer l'adoption, à réduire les coûts des dispositifs et à aider l'écosystème à disparaître", a-t-il déclaré.

La société souhaiterait également voir plus de spectre de fréquences basses disponible pour une utilisation sans licence. Enfin, la société affirme que la FCC a besoin de meilleures cartes à large bande pour cibler ses ressources.

Il a ajouté que les cartes actuellement utilisées par la FCC sous-estimaient probablement le problème.

"Nous ne pouvons pas résoudre un problème que nous ne comprenons pas", a-t-il déclaré. "Il existe de fortes preuves que le pourcentage d'Américains sans accès au haut débit est beaucoup plus élevé que ne l'indiquent les chiffres de la FCC."

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