Accueil Actualité Mars: Trois nouvelles missions spatiales sont sur le point d’atteindre la planète rouge – voici ce que vous devez savoir | Actualités scientifiques et techniques

Mars: Trois nouvelles missions spatiales sont sur le point d’atteindre la planète rouge – voici ce que vous devez savoir | Actualités scientifiques et techniques

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Au cours des deux prochaines semaines, trois missions spatiales atteindront Mars, un orbiteur et deux atterrisseurs, après avoir passé sept mois dans l’espace.

Les trois missions lancées en juillet 2020 ont formé une vague d’engins spatiaux non habités en provenance des États-Unis, de la Chine et des Émirats arabes unis pour voir si Mars était un jour habitable et pour savoir si cela pourrait l’être à nouveau.

Le moment des lancements a été dicté par les orbites de Mars et de la Terre, avec une seule fenêtre d’un mois pendant laquelle les planètes sont suffisamment rapprochées pour permettre le voyage de sept mois. Cette fenêtre ne se serait pas ouverte de nouveau avant 26 mois.

Voici les dates à coller dans votre agenda et une explication de ce à quoi nous pouvons nous attendre.

9 février, enquête Amal des Emirats Arabes Unis

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Rendu du satellite des EAU sur Mars. Pic: Mission d’Emirates sur Mars

Les Émirats arabes unis ont lancé leur première mission sur Mars depuis le centre spatial japonais de Tanegashima le 19 juillet 2020. Des trois missions, c’est peut-être la moins risquée – mais ce sera aussi la première à commencer.

Le satellite de 160 millions de livres sterling vise à fournir une image de l’atmosphère martienne et à étudier les changements quotidiens et saisonniers de la planète, ainsi qu’à faire progresser le secteur scientifique et technologique des Émirats arabes unis, lui permettant de s’éloigner de sa dépendance économique au pétrole.

La mission Emirates Mars (EMM) verra la sonde Amal (Hope) insérée en orbite autour de la planète le 9 février, date à laquelle elle commencera à renvoyer des données vers la Terre, avec un retard compris entre 13 et 26 minutes.

Les scientifiques pensent que Mars était autrefois abondante en eau et très probablement en vie. L’Agence spatiale des EAU a déclaré: « L’un des coupables de la transformation de cette planète en une planète sèche et poussiéreuse est le changement climatique et la perte atmosphérique. »

Sarah Amiri, chef de projet adjointe de la mission Mars des Émirats arabes unis (EAU), monte sur scène lors d'une cérémonie de dévoilement de la mission le 6 mai 2015 à Dubaï.  La mission des EAU sur Mars vise à fournir une image globale de l'atmosphère martienne à travers une sonde nommée Al Amal qui sera lancée en juillet 2020 pour atteindre Mars en 2021, selon les ingénieurs impliqués dans le projet.  AFP PHOTO / KARIM SAHIB (Crédit photo doit lire KARIM SAHIB / AFP via Getty Images)
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Sarah Amiri, chef de projet adjointe de la mission, l’annonce

La sonde de l’agence surveillera le système météorologique martien, ainsi que la distribution de l’hydrogène et de l’oxygène dans les parties supérieures de l’atmosphère de Mars – permettant à l’humanité de comprendre le lien entre le changement climatique et la perte atmosphérique.

« En utilisant trois instruments scientifiques à bord de l’engin spatial, EMM fournira un ensemble de mesures fondamentales pour une meilleure compréhension de la circulation et du temps dans la basse et moyenne atmosphère martienne », selon l’agence spatiale émiratie.

« En combinant ces données avec la surveillance des couches supérieures de l’atmosphère, les mesures EMM révéleront les mécanismes derrière le transport ascendant de l’énergie et des particules, et la fuite subséquente des particules atmosphériques de la gravité de Mars. »

10 février, mission chinoise Tianwen-1

Tianwen-1 a été lancé avec succès depuis l'île de Hainan au large de la côte sud de la Chine
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Tianwen-1 a été lancé avec succès depuis l’île de Hainan au large de la côte sud de la Chine

La Chine s’est jointe à la recherche de signes de vie sur la planète rouge en lançant son propre rover martien dans l’espace le 23 juillet 2020.

Tianwen-1, qui signifie «quête de la vérité céleste», a décollé de l’île de Hainan au large de la côte sud de la Chine avec des centaines de spectateurs regardant depuis une plage voisine.

Son insertion orbitale est prévue pour le 10 février, bien que l’atterrisseur ne tentera pas d’atteindre le sol martien solide avant mai. Une fois sur place, il envisage de rechercher des eaux souterraines et des preuves de possibles formes de vie anciennes.

L’Administration spatiale nationale chinoise est, comme la plupart des départements gouvernementaux en Chine, beaucoup moins publique et transparente sur son travail que la NASA, et on ne sait pas combien d’informations sur la mission seront rendues publiques.

Le rover chinois sur Mars espère atterrir à Utopia Planitia
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Le rover chinois sur Mars espère atterrir à Utopia Planitia

Le vaisseau spatial tandem – avec un orbiteur et un atterrisseur contenant le rover – devrait entrer sur l’orbite de Mars en février et vise à atterrir sur un site d’atterrissage sur Utopia Planitia.

La NASA a détecté des signes possibles de glace sur le site, selon un article dans Nature Astronomy de l’ingénieur en chef de la mission Wan Weixing, décédé en mai de l’année dernière après avoir lutté contre le cancer.

L’appareil à énergie solaire de 240 kg fonctionnera pendant environ trois mois lorsqu’il touchera Mars et reniflera pour les biomolécules et les biosignatures dans le sol, tandis que l’orbiteur doit durer deux ans.

Le lancement est la deuxième tentative de la Chine pour se diriger vers Mars.

Seuls les États-Unis ont réussi à faire atterrir un vaisseau spatial sur Mars, le faisant huit fois depuis 1976.

Plus de la moitié des engins spatiaux envoyés là-bas ont explosé, brûlé ou se sont écrasés à la surface, y compris la dernière tentative de la Chine – en collaboration avec la Russie – en 2011.

18 février, le rover Perseverance de la NASA

PIA23962: Portrait de persévérance et d'ingéniosité (concept de l'artiste) En février 2021, le rover Mars 2020 Perseverance de la NASA et l'hélicoptère Ingenuity Mars de la NASA (présenté dans le concept d'un artiste) seront les deux nouveaux explorateurs de l'agence sur Mars.  Les deux ont été nommés par les étudiants dans le cadre d'un concours de rédaction.  La persévérance est le rover le plus sophistiqué que la NASA ait jamais envoyé sur Mars.  Ingenuity, une expérience technologique, sera le premier avion à tenter un vol contrôlé sur une autre planète.  La persévérance va
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Concept d’artiste du rover Perseverance sur Mars. Pic: NASA

La mission Mars 2020 de la NASA a été lancée depuis Cap Canaveral en Floride le 30 juillet 2020, et après sept mois dans l’espace, elle est prête à explorer l’environnement martien à la recherche de signes de son habitabilité passée ainsi que de signes de vie.

La mission devrait atterrir sur Mars en début d’après-midi du 18 février 2021, il n’y aura pas beaucoup de temps pour les délibérations lorsqu’elle se dirigera vers la surface martienne.

Cette illustration du vaisseau spatial Mars 2020 dans l'espace interplanétaire a été générée à l'aide d'images des yeux de la NASA sur le système solaire.  L'image provient du point médian de la mission entre la Terre et Mars.  Crédit: NASA / JPL-Caltech
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Cette illustration du vaisseau spatial Mars 2020 dans l’espace interplanétaire a été générée à l’aide d’images des yeux de la NASA sur le système solaire. L’image provient du point médian de la mission entre la Terre et Mars. Crédit: NASA / JPL-Caltech

La mission est passionnante avec plus de caméras que toute autre mission interplanétaire de l’histoire, selon la NASA.

Le rover lui-même dispose de 19 caméras qui renverront des images à couper le souffle du paysage martien, tandis que quatre autres caméras sont fixées aux parties du vaisseau spatial impliquées dans l’entrée, la descente et l’atterrissage.

Ceux-ci permettront aux ingénieurs de créer une vue haute définition du processus d’atterrissage, ainsi que de permettre aux personnes à la maison de suivre des images brutes et traitées.

Le rover, qui a une masse de 1050 kg (2313 lb), pourrait facilement s’ajouter aux cratères à la surface de la planète.

La NASA espère que sa toute nouvelle technologie de guidage et de déclenchement de parachute aidera à éloigner le rover de ces dangers, mais ses contrôleurs sur Terre seront impuissants.

Les transmissions radio de Mars prennent 10 minutes pour atteindre la Terre, donc au moment où les contrôleurs verront que Persévérance est entrée dans l’atmosphère, elle aura déjà atterri ou aura été détruite.

La NASA a annoncé que le rover atterrirait dans le cratère Jezero.  Pic: NASA
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La NASA a annoncé que le rover atterrirait dans le cratère Jezero. Pic: NASA

Le rover Perseverance est destiné à atterrir dans un ancien delta de la rivière et un ancien lac sur la surface martienne connue sous le nom de cratère Jezero.

Le cratère de Jezero est plein d’obstacles et de dangers pour le rover, y compris des rochers, des falaises, des dunes de sable et des dépressions, dont l’un quelconque pourrait mettre fin à la mission, à la fois à l’atterrissage et à mesure que le rover roule à la surface.

Les dépôts dans le cratère sont riches en minéraux argileux, qui se forment en présence d’eau, ce qui signifie que la vie a peut-être existé là-bas – et de tels sédiments sur Terre sont connus pour stocker des fossiles microscopiques.

Les scientifiques ont également noté que le cratère n’a pas une profondeur qui correspond à son diamètre, ce qui signifie que les sédiments sont probablement entrés dans le cratère à travers de l’eau qui coule – potentiellement jusqu’à un kilomètre de celui-ci.

Une vue d'artiste de l'hélicoptère de Mars sur la planète rouge.  Pic: NASA
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Une vue d’artiste de l’hélicoptère de Mars sur la planète rouge. Pic: NASA

La persévérance est également équipée de un hélicoptère miniature nommé Ingenuity qui ne pèse que 1,8 kg (4 lb) et sera le premier giravion à voler sur une autre planète.

« Les lois de la physique peuvent dire qu’il est presque impossible de voler sur Mars, mais piloter un véhicule plus lourd que l’air sur la planète rouge est bien plus difficile que cela », a plaisanté l’agence spatiale.

Le petit hélicoptère a subi une série d’exercices simulant la mission dans une installation d’essai en Californie, y compris un environnement à fortes vibrations pour imiter la façon dont il résistera dans les conditions de lancement et d’atterrissage, et des variations de température extrêmes telles que celles rencontrées sur Mars.

L’hélicoptère de test autonome aura une caméra embarquée et sera alimenté par un panneau solaire, mais ne contiendra aucun instrument scientifique.

La NASA vise à développer le drone en tant que prototype pour voir s’il pourrait valoir la peine de connecter des capteurs scientifiques à des appareils similaires à l’avenir.

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