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Les visionnaires promouvant le talent féminin au Mans

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Quand il s’agit de démarrer une équipe de course d’endurance, il pourrait y avoir peu de meilleurs alliés à avoir dans votre coin que Philippe Sinault et Michele Mouton. Telle était la réalité de l’entrepreneur horloger et passionné de sport automobile Richard Mille, qui a succédé à Sir Lindsay Owen-Jones à la présidence de la Commission Endurance de la FIA en décembre 2017.

Son entreprise est impliquée dans le sport automobile dans de nombreuses arènes différentes à travers sa Young Talent Academy, qui offre une saison entièrement payée en F4 française à ses talents les plus impressionnants, et en tant que sponsor de l’équipe Alfa Romeo Formula 1 et de la tenue F2 / F3 ART Grand Prix ​​entre autres. Mais il n’a jamais eu auparavant sa propre équipe de course, même si, comme l’explique Amanda Mille – la fille de Richard, cela ne s’est pas fait par manque d’intérêt.

«C’est quelque chose qui nous préoccupe depuis un certain temps, nous avions juste besoin de trouver les bonnes personnes pour y arriver», dit-elle. «Ce n’est pas seulement le fait de mettre notre nom sur une équipe. C’est quelque chose en quoi papa croyait vraiment, mais il n’a pas encore trouvé les bonnes personnes pour créer la bonne histoire.

Amanda Mille

Photo par: Robert Jaso

Cela a changé lorsque, grâce à son rôle au sein de la FIA, Mille Sr a rencontré plusieurs chefs d’équipe vainqueurs de la catégorie Le Mans Sinault et la présidente de la FIA Women in Motorsport Commission Mouton, qui ont apporté leur soutien à l’idée d’une équipe LMP2 entièrement féminine et ont aidé à donner vie à sa vision en 2020.

«À partir de ce moment-là, nous avons décidé que c’était le bon moment pour le faire», déclare Amanda Mille, chef de projet de l’équipe Richard Mille Racing, dirigée par la société Signatech de Sinault. «Et avec ce que le FIA ​​WIMC a fait, nous avons réussi à trouver les bons pilotes. Parfois, vous devez prendre le bon moment pour créer la bonne équipe et je pense que c’est ce que nous avons fait.

La saison 2020 n’a pas été une année totalement sans problème pour le projet. Grâce à la pandémie, les tests ont été limités et un crash test de pré-saison au Paul Ricard a exclu la «capitaine» de l’équipe Katherine Legge, la plus expérimentée de ses trois pilotes. Mais avec la remplaçante Beitske Visser rejoignant Tatiana Calderon et Sophia Floersh, le trio de recrues a terminé à une honorable neuvième place dans la catégorie LMP2 aux 24 Heures du Mans.

Pour Mille et son meilleur allié, Mouton, cela a permis de défendre leur point de vue selon lequel les femmes pilotes, si on leur donne les mêmes opportunités et la même plate-forme que les hommes, peuvent être tout aussi compétitives.

«Quand papa m’a demandé de faire le suivi de cette incroyable histoire de l’équipe Richard Mille Racing, j’étais vraiment ravi de le faire», dit Mille. «Je savais que ce n’était pas facile, mais j’avais les bonnes personnes à côté de moi avec le bon bagage comme Michele, comme Phillipe Sinault et toute l’équipe de Signatech.

«Nous avons tous le même rêve qui montre au monde que tout est possible si vous avez les bonnes personnes et que vous leur donnez les bons matériaux.»

Mille pense que les courses d’endurance constituent la plate-forme idéale pour que les femmes pilotes puissent rivaliser sur une quille égale avec leurs homologues masculins et inspirer les futures générations de pilotes féminines à emboîter le pas. Aucune femme n’a tenté de se qualifier pour un Grand Prix depuis 1992, mais comme le souligne Mille, en raison des possibilités limitées de conduire en Formule 1, il ne devrait pas être utilisé comme baromètre du succès. En revanche, les 24 Heures du Mans ont présenté deux alignements entièrement féminins cette année, bien que Richard Mille Racing ait été le premier dans les rangs des prototypes depuis que Cathy Muller, Lynn St James et Desire Wilson ont couru une Spice en 1991.

«S’il y a un rôle dans le sport automobile où ils peuvent vraiment montrer leur capacité, c’est dans l’endurance», dit Mille. «Les gens pensent que le seul moyen est d’être en Formule 1 et c’est déjà un énorme problème car tout le monde n’est pas fait pour faire de la F1.

«C’est comme à l’équitation, certains font du polo, d’autres font du dressage. Les gens ne comprennent pas que chaque aspect du sport automobile peut être le meilleur. Nous avons toujours considéré la F1 comme la meilleure chose à faire et en oubliant toutes les autres. Je pense que c’est à nous tous d’expliquer qu’il y a tellement d’autres disciplines où vous pouvez être le meilleur.

# 50 Richard Mille Racing Team Oreca 07 - Gibson: Sophia Flörsch, Katherine Legge

# 50 Richard Mille Racing Team Oreca 07 – Gibson: Sophia Flörsch, Katherine Legge

Photo par: DPPI

Mouton est d’accord – «la meilleure discipline pour les femmes est l’endurance, j’en suis tout à fait convaincue» – et ajoute que des programmes comme Richard Mille Racing prouvent que les perspectives de participation féminine au sport automobile vont «sur la bonne voie».

«Poursuivre ce programme avec une équipe professionnelle, c’est exactement ce dont nous avons besoin, donc je suis vraiment reconnaissant envers Amanda et Richard car c’est vraiment une énorme opportunité», déclare le vice-champion du monde des rallyes 1982.

«Leur donner cette possibilité de faire partie d’une équipe professionnelle, c’est énorme. Quand vous avez la même possibilité et que vous êtes dans une équipe où vous avez la condition professionnelle complète, vous n’avez plus d’excuse et cela vous pousse hors de vos limites.

Mille dit que le but du programme «n’est pas d’être un combat féministe», mais plutôt de donner l’opportunité à des femmes talentueuses de montrer ce qu’elles peuvent faire dans des conditions égales.

«Nous ne cherchons pas à avoir le même nombre de filles que de garçons sur la bonne voie», dit-elle. «Nous disons simplement que ‘ceux qui veulent le faire, nous devons leur donner la chance de le faire’, parce que les filles ont pensé qu’elles n’avaient aucune chance, donc elles n’essaient même pas.

«C’est toujours bien si vous pouvez montrer au monde que les filles peuvent le faire, si elles le veulent. Mais, ils doivent avoir les bons outils entre leurs mains pour y arriver. »

«Nous voulons simplement laisser les bonnes personnes qui veulent le faire réussir à le faire», reconnaît Mouton. «Je suis sûr que nous sommes sur la bonne voie pour augmenter notre base et aider les adolescents à continuer la compétition. On a remarqué qu’ils se mettent au karting très facilement mais du coup quand ils ont 15 ou 16 ans, ils abandonnent parce que non plus ils ne voient pas d’avenir. Il est donc vraiment important d’avoir la participation des femmes à un niveau aussi élevé, car elles deviennent des modèles.

# 50 Richard Mille Racing Team Oreca 07 - Gibson: Tatiana Calderon

# 50 Richard Mille Racing Team Oreca 07 – Gibson: Tatiana Calderon

Photo par: DPPI

Les pilotes de Richard Mille Racing, sélectionnés sur la base de données collectées lors d’une évaluation organisée par la FIWMC à Navarra en 2018, ont dépassé les attentes et sont passés de l’European Le Mans Series au Championnat du Monde d’Endurance l’année prochaine. Mille estime qu’ils nous ont «montré qu’ils étaient prêts» pour la scène mondiale, malgré les perturbations de leur saison prévue.

«Quand vous mettez tout cela ensemble et que vous voyez ce qu’ils ont pu faire, je pense que nous pouvons simplement leur dire chapeau parce qu’ils ont fait un travail incroyable en monoplace, ce qui est un état d’esprit complètement différent.» elle dit. «Ils se sont également prouvés qu’ils étaient prêts, car ils avaient beaucoup de pression sur eux.

«L’année prochaine sera incroyable. Encore une fois, nous devons nous rappeler que ce n’est que le début… »

Pour en savoir plus sur Richard Mille, cliquez ici.

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