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Les humains primitifs ont peut-être quitté l'Afrique plus tôt que prévu

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Les humains primitifs ont peut-être quitté l'Afrique plus tôt qu'on ne le pensait auparavant, suggèrent de nouvelles preuves.

Les outils en pierre trouvés lors d'une fouille en Chine seraient âgés d'environ 270 000 ans de plus que les premières traces d'une présence humaine en dehors de l'Afrique.

Des chercheurs chinois et britanniques pensent que les outils ont été fabriqués par un autre membre du groupe homo évolutionnaire, plutôt que par homo sapiens, il y a 2,1 millions d'années.

Jusqu'à présent, les preuves les plus anciennes de créatures semblables à l'homme à l'extérieur du continent provenaient d'artefacts et de crânes datant de 1,8 million d'années trouvés à Dmanisi en Géorgie.

Les artefacts nouvellement découverts ont été trouvés sur un plateau au nord des montagnes de Qinling et incluent plusieurs roches ébréchées, des fragments et des pierres de marteau.

La recherche, publiée dans la revue Nature, suggère également que les anciens humains sont retournés au même site à plusieurs reprises, peut-être pour la chasse.

Des os de cochons et de cerfs ont été découverts sur le site mais les scientifiques n'ont pas pu prouver définitivement que les outils étaient utilisés pour la chasse.

Zhaoyu Zhu, professeur à l'Institut de géochimie de Guangzhou, a déclaré que l'équipe était "très excitée" par les résultats.

"Un de mes collègues a soudainement remarqué une pierre incrustée dans un affleurement abrupt, et après un court moment, d'autres artefacts ont été trouvés – l'un après l'autre."

Cependant, d'autres experts ont déclaré que les résultats devraient être pris avec prudence.

Un anthropologue de l'Université William Paterson du New Jersey, Geoffrey Pope, a déclaré qu'il était "sceptique" et que la découverte "changerait très peu".

Il a expliqué que parfois la nature peut façonner des pierres de telle sorte qu'il semble qu'elles ont été sculptées à la main.

Mais Sonia Harmand, archéologue à l'Université de Stony Brook à New York, a déclaré: "Cela pourrait être, franchement, l'un des sites (archéologiques) les plus importants du monde".

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