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Les drones pourraient être un mur virtuel à la frontière américano-mexicaine

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Le drone AeroVironment Puma, déjà utilisé par l'armée, peut être lancé à la main.

AeroVironment

Outre la vision du président Donald Trump d'un «grand et beau mur» en béton et en acier à la frontière américano-mexicaine, nous pouvions voir une armada de drones siffler dans les cieux.

De nombreux acteurs du secteur des technologies considèrent qu'une frontière protégée par des drones est non seulement probable mais inévitable, en aidant la US Border Patrol à voir plus loin et à mieux communiquer. Selon les avocats, les drones devraient permettre aux agents de distinguer plus facilement les immigrants et les contrebandiers des vaches et des coyotes rôdant le long de la frontière.

"Cela pourrait être la solution du XXIe siècle au problème de la protection des frontières", a déclaré Chris Eheim, directeur technique de Sunflower Labs, une start-up de drones de sécurité domestique et un ingénieur en aérospatial de 15 ans. L’agence américaine de protection des frontières et de la protection des frontières utilise déjà d’énormes drones militaires dotés d’une envergure de 66 pieds, mais l’innovation moderne en matière de drones pourrait équiper les officiers avec un avion plus petit et moins cher pouvant être monté à l’arrière d’un camion.

La société d’Eheim n’a pas pour vocation la sécurité frontalière. Cependant, de nombreuses entreprises de drones pensent que leur technologie convient parfaitement. Ils comprennent Tactical Micro, Fortem Technologies, AeroVironment, PrecisionHawk et Aria Insights.

L'utilisation de drones à la frontière internationale marquerait la dernière expansion de ces véhicules sans pilote dans notre vie de plus en plus numérique. Les agents immobiliers les utilisent pour créer des vidéos promotionnelles spectaculaires pour les propriétés, des photographes de mariage pour prendre des clichés panoramiques des nouveaux mariés et des opérateurs de pipeline pour inspecter leurs infrastructures. Le directeur général d'Amazon, Jeff Bezos, souhaite livrer des colis avec les véhicules autonomes.

L'option drone – en plus des murs en béton traditionnels – devrait être examinée de plus près puisque Trump devrait déclarer une urgence nationale pour obtenir un financement pour les mesures de sécurité frontalière. Cette décision intervient alors même que Trump devrait signer un projet de loi de compromis incluant 1,38 milliard de dollars pour son projet de grande envergure. Le Congrès a adopté le projet de loi jeudi pour éviter une nouvelle fermeture du gouvernement.

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                    Sécurité aux frontières: options techniques pouvant remplacer un mur

1:54

Déjà, de nombreux organismes chargés de faire respecter la loi ont les yeux rivés sur le ciel, vous pouvez donc comprendre pourquoi les drones sont une perspective probable de la technologie frontalière. Leurs caméras voient plus loin que les yeux des agents, et des capteurs permettant d’éviter les obstacles les laissent voler.

Douanes et Protection des frontières n'ont pas commenté cette histoire. La Maison Blanche n'a pas répondu à une demande de commentaire.

Un 'mur intelligent'

Trump a exigé un mur physique de 30 pieds de hauteur, en acier ou en béton et plus difficile à gravir que le mont Everest à son avis. Sa tentative infructueuse de financement du projet a conduit à la plus longue fermeture du gouvernement fédéral de l'histoire en décembre. Les critiques la considèrent comme une approche "médiévale" – et se moquent des 5,7 milliards de dollars que Trump veut payer.

Acheter une propriété privée, creuser des tranchées et ériger des lattes d'acier d'une hauteur de 30 pieds le long de quelques-uns des quelque 2 000 kilomètres de la frontière américano-mexicaine est coûteux et prend beaucoup de temps. C'est pourquoi les drones de haute technologie constituent une alternative si attrayante.

Le représentant James Clyburn, un démocrate de Caroline du Sud, a soutenu l'idée lorsqu'il a appelé à un "mur intelligent" dans un article d'opinion publié en janvier dans The Hill. Le mur virtuel de Clyburn utiliserait des drones et des capteurs pour créer «une barrière technologique trop haute pour être escaladée, trop large pour être parcourue et trop profonde pour être creusée».

Les démocrates de la Chambre ont proposé un plan visant, entre autres, à "mettre en place une technologie de pointe le long de la frontière afin d’améliorer la connaissance de la situation". Les deux parties ont travaillé sur un compromis de 1,375 milliard de dollars sur la sécurité de la frontière pour éviter une fermeture du gouvernement vendredi. Le paquet comprend 100 millions de dollars pour les drones et autres technologies de surveillance.

"Les drones sont un choix naturel pour la sécurité des frontières", a déclaré Diana Cooper, première vice-présidente de PrecisionHawk, une société vendant des outils de gestion de drones. "Il est beaucoup plus facile de retask un drone qu'un satellite."

Gros drones, petits drones

Les drones, également appelés véhicules aériens sans pilote (UAV) et systèmes d'aéronefs sans pilote (UAS), vont des quadcoptères bruyants aux énormes mini-avions transportant une charge utile. Le Service des douanes et de la protection des frontières a utilisé des drones de type militaire Predator, capables de parcourir jusqu'à 9 km, pour rechercher des activités illégales telles que la contrebande près de la frontière.

Ce qui change, c’est que les nouveaux drones – plus petits et moins chers que les alternatives militaires – peuvent être adaptés à des utilisations spécifiques à la frontière. Parmi eux:

Camions équipés de drones. Tactical Micro adapte déjà les camionnettes de la Border Patrol avec une flèche équipée d’une caméra qui atteint 34 pieds pour donner aux agents une vue de six milles. Jusqu'à présent, 14 utilisent les systèmes à 340 000 dollars. Maintenant, il ajoute un drone que les agents peuvent envoyer en appuyant sur un bouton pour des inspections plus approfondies. "Vous pouvez envoyer un oiseau à 100 pieds au-dessus d'une cible et lui dire ce qu'il fait", a déclaré le CTO, John Moulton. "Est-ce que c'est la mère et les enfants? Des passeurs de drogue avec des sacs à dos et des fusils?"

Drones assistés par radar. Un agent peut utiliser les systèmes radar montés sur trépied de 1,5 livre de Fortem Technologies pour un balayage rapide et à longue portée, de jour comme de nuit. Un agent peut ensuite envoyer un drone à auto-pilotage pour vérifier tout ce qui concerne les indicateurs radar, a déclaré le PDG, Tim Bean. Les systèmes devraient coûter entre 40 000 et 80 000 dollars, selon qu’il soit utilisé avec de petits drones alimentés par batterie ou des modèles fonctionnant au gaz à longue portée.

Aria Insights vend des drones captifs pouvant fournir une vue aérienne ou étendre les communications radio.

Pat Piasecki / Aria Insights

Drones à voilure fixe pour une plus longue durée de vol. Les drones d'AeroVironment peuvent être montés à la main et transportés dans un sac à dos. La société a déjà vendu des dizaines de milliers de dollars à l’armée, selon Steve Gitlin, vice-président de la stratégie d’entreprise de la société. Un système Raven de 200 000 USD est fourni avec cinq avions pesant chacun 5 livres et capables de voler de 60 à 90 minutes.

Drones captifs pour la surveillance et la communication. Aria Insights vend des drones à six rotors pouvant survoler 400 pieds au-dessus du sol pendant de longues périodes – le record est de 10 jours – car ils sont attachés à une station au sol fournissant de l'énergie. Le drone peut accueillir deux types de caméras ou combiner une caméra unique avec un relais pour étendre la portée des communications radio jusqu'à 40 miles, a déclaré Elizabeth Brozena, vice-présidente. Avec une chaîne de drones attachés à des camions ou à des bâtiments, "nous pouvons très rapidement créer un mur virtuel", a-t-elle déclaré.

Les drones ne fonctionneraient probablement pas de manière isolée. Plusieurs dirigeants ont considéré leurs produits comme un bon complément aux murs, clôtures et autres barrières physiques.

Et une nouvelle technologie de détection pourrait aider les agents à savoir où envoyer des drones. Les capteurs radar de Fortem pourraient être montés sur des bâtiments. Les mêmes scanners lidar qui révolutionnent les voitures grâce au balayage laser 3D pourraient également fonctionner à la frontière. Les géophones détecteurs de vibrations et les câbles à fibres optiques enterrés peuvent détecter les intrus.

Problèmes de haute technologie

Les drones peuvent être une aubaine pour les forces de l'ordre, mais certains n'aiment pas pouvoir regarder tout ce qu'ils font, tout le temps.

Un drone Predator B des douanes et de la protection des frontières pour patrouiller la frontière sud des États-Unis.

Gerald L Nino / CBP

Une surveillance constante dans une zone donnée peut entraîner des coûts pour la vie privée et les libertés civiles pour les résidents et les voyageurs se trouvant dans une zone frontalière, a déclaré Neema Singh Guliani, avocate à la American Civil Liberties Union qui travaillait auparavant au Department of Homeland Security.

"Beaucoup d'entre nous auraient des objections à propos de l'infrastructure de surveillance dans nos communautés qui pourrait suivre chaque endroit où nous allions, chaque fois que nous allions chez un médecin ou dans un lieu de culte", a-t-elle déclaré. "Il capture une grande quantité de données personnelles. Et le DHS a l'habitude de ne pas mettre en place les protections de la vie privée qui devraient être mises en place."

L’examen par le gouvernement des drones de frontière existants a déjà suscité des inquiétudes. Un rapport publié en 2018 par le Government Accountability Office relevait de problèmes de confidentialité liés au traitement des données, et un rapport de 2014 ne révélait aucune preuve que les drones aidaient à atteindre des objectifs tels qu'appréhender des personnes qui tentaient de franchir illégalement la frontière et à réduire les coûts de surveillance.

Mais la technologie de drone de demain est très différente de celle des grands Predators qui gardaient déjà le pays.

Si vous êtes à la frontière, vous en verrez probablement plus, peu importe la façon dont les différends politiques actuels seront réglés, a déclaré PrecisionHawk's Cooper.

"Mur ou pas de mur", a-t-il dit, "l'avenir dépendra des drones".

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