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L’ère des rallyes brutaux du groupe B et une voiture qui a même fait peur à Alen

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Markku Alen a de bons souvenirs de l’ère la plus vénérée du rallye, bien qu’il ait été déchu de son titre final, et les a partagés avec David Evans d’Autosport en 2016…

Le soleil sort. Les aviateurs continuent. Le pull reste autour des épaules, couvrant partiellement une chemise blanche parfaitement pressée. Rien n’a changé. Lorsque la conversation commence, les années tombent avec le ton coupé et urgent. Markku Alen a le temps. Pas une seule fois il ne regarde sa montre ou par-dessus mon épaule. Mais son caractère est celui d’un homme pressé.

Ce n’est pas pour rien qu’il est encore connu sous le nom de «Mr Maximum Attack».

Markku Alen

Photo par: Motorsport Images

Nous nous sommes rencontrés à Jyvaskyla lors du Rally Finland 2016, mais parler à Alen dans une telle arène est presque impossible. Un peu comme essayer d’engager le pape pendant qu’il donne la messe. Le rallye conserve ses adeptes religieux en Finlande; la congrégation tient toujours à chaque mot de son chef.

Je le guide à l’intérieur, où il y a une demi-chance de passer l’entretien sans le regard légèrement énervant d’une population adorante.

« Avez-vous vu la voiture d’Henri à Harju hier soir? » il demande. Lancia Delta S4, vainqueur du RAC Rally 1985, d’Henri Toivonen a volé la vedette lors de la première étape du championnat du monde de Finlande. Bien sûr, je l’avais vu. La présence d’une telle machine emblématique a fourni l’itinéraire parfait pour l’entrevue.

« Belle voiture, hein? » il dit. «Belle voiture et les couleurs, tellement fantastique. J’aime ces gentils sponsors. Martini a toujours été le meilleur pour moi. »

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Trois décennies plus tard, la S4 résiste toujours à l’épreuve du temps. Il a l’air tout à fait moderne et profondément capable. Mais c’était brutal. Le groupe B était brutal.

«Parfois, j’avais peur dans la S4», explique Alen. «Je me souviens ici à Ouninpohja, en 1986, nous allions sur le côté puis tournoyions à très grande vitesse. Grand moment – hé, je vous le dis, un grand moment. J’avais peur cette fois. Qu’est-ce qui se passe? Je suis sorti de la scène et l’aileron arrière manquait – pas d’appui. Très effrayant.

«La S4 n’était pas une voiture facile à conduire. Vous aviez volumex [supercharger] bas jusqu’à peut-être 4000rpm. Mais il y a eu un trou avant le coup de turbo, puis plus de puissance. »

Quelques mois seulement après avoir vu ses coéquipiers Toivonen et Sergio Cresto périr dans un incendie au Tour de Corse, ces craintes étaient parfaitement compréhensibles.

« Quand j’étais assis sur la ligne de départ de la scène en Corse, la fumée arrivait », raconte-t-il. « Qu’est-ce que c’est? Je ne comprends pas, un feu de forêt, quelque chose? Nous allons. Je suis descendu dans ce coin gauche et la voiture était arrêtée. Les garçons étaient finis. Ce fut un très mauvais moment, très mauvais. Tu sais qu’Henri était un bon gars, un dur à cuire. Pilote professionnel, il ne voulait que la victoire – la deuxième n’est rien. »

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Cette période a été d’autant plus difficile pour Alen, qui a perdu son coéquipier préféré 12 mois plus tôt quand Attilio Bettega a heurté un arbre sur sa Lancia 037.

«J’ai beaucoup appris à Bettega», dit-il. «Il était le bon, devenant vraiment un bon pilote: très calme mais très pressé. Il avait Miki Biasion derrière, il y avait toujours plus de pilotes italiens. Mais Bettega commençait de plus en plus à devenir pilote officiel. Ensuite, pas de chance – il amène directement une cage au casque. »

L’approche concrète d’Alen à la folie du groupe B est le reflet de la nature de la boue et des balles de l’époque. Vous vous y êtes mis.

« Vous ne pensiez pas aux choses à l’époque », dit-il. «Assis sur le réservoir de carburant en S4, OK. Nous ne savions rien de la solidité de la cage.

«Et les spectateurs, certains étaient tellement stupides. Vous entriez dans un mur de gens, puis il s’ouvrait. Nous ne pouvions pas changer notre façon de conduire. Si vous commencez le slalom, vous payez une minute – vous devez juste espérer que vous passerez. Vous ne décollez pas, conduisez simplement. « 

Et conduisez très, très vite.

« En ligne droite, la voiture était folle », se souvient Alen. « Si rapide. Je me souviens quand nous avons testé le Delta du Groupe A fin 1986. «Hé, qu’est-ce que c’est? La voiture n’est rien. »»

La réticence d’Alen à regarder cet hiver avec affection est compréhensible. Il a tout gagné et tout perdu. Lui et Juha Kankkunen se sont rendus à la dernière épreuve de la saison 1986, le Rallye Olympique en Amérique, pour une confrontation gagnant-tout.

L’inclinaison du titre d’Alen avait été aidée en grande partie par l’exclusion de Peugeot du Rallye de Sanremo pour l’utilisation de jupes latérales illégales, sans parler de son élévation ordonnée par l’équipe sur la plus haute marche du podium dans les Alpes liguriennes.

«J’ai perdu cinq minutes avec une crevaison au début de l’événement», dit Alen, «mais le directeur de l’équipe de Lancia, Cesare Fiorio, a expliqué aux garçons ce qui se passait. Mais c’était tellement stupide de le faire: Miki Biasion et Dario Cerrato m’attendaient devant tous les spectateurs et je venais comme un chauffeur de bus. Pourquoi le faire là-bas? Pourquoi pas au milieu de la scène loin de la télévision et des spectateurs? C’est comme « Alen, il est si mauvais ». « 

La vie à Lancia n’a pas été facile, pas même pour le fils adoptif du nord de l’Italie, Alen.

« Fiorio était un dur à cuire », se souvient Alen. «Pour moi, vous regardez dans les trois ou quatre premières étapes si vous pouvez gagner. Si le sentiment est là, alors c’est une attaque maximale. Mais si la confiance n’est pas là, OK, regardez le deuxième ou le troisième, peut-être. Prenez les points.

«À Lancia, il n’y avait pas de tactique comme celle-là avec Fiorio. Il vient tout le temps à la radio: «Hé, tu ne gagne pas cette étape! Pourquoi? « Il poussait comme un enfer tout le temps. »

Alen conduisait pour Fiat et Lancia depuis 1974, mais tout cela a presque pris fin à l’automne 1985. Après s’être assis et regarder Audi et Peugeot mener la révolution du rallye, la frustration d’Alen face aux retards du Delta S4 l’a emporté. .

«Pendant un mois, j’étais pilote Peugeot», raconte-t-il. «Je me souviens que c’était en septembre 1985 et j’appelais Fiorio. Rien. Il n’a pas répondu au téléphone, tout le temps qu’il est parti tester un bateau à moteur. Il n’avait pas de temps pour moi.

«J’ai dit:« OK, je prends le temps d’Alen maintenant »et j’ai appelé le chef d’équipe Peugeot Jean Todt. Il m’a répondu au téléphone. Nous étions à Sienne, en train de tester Sanremo. Je suis allé dîner avec Jean et je lui ai donné du papier [contract] et j’ai signé. «Jean», dis-je, «je travaille pour vous maintenant».

«C’était quelques jours avant le téléphone portable, et j’étais seul. Je n’ai pas appelé ma femme ou [co-driver] Ilkka Kivimaki, je viens de signer. Un ou deux jours avant mon déménagement, le grand patron est venu d’Italie pour me dire que je restais. »

Douze mois plus tard, controversé ou non, le titre a été touché. Alen avait remporté la Coupe FIA ​​des Pilotes 1978, le précurseur de la couronne officielle des pilotes du Championnat du Monde des Rallyes qui est arrivée la saison suivante, mais pas le WRC lui-même. Décembre 1986 était son moment.

«Il y a eu beaucoup de discussions sur ce qui se passait avec la FIA», explique Alen. «Donc, avant le début du Rallye Olympique, nous avons discuté et la FIA, Peugeot et Lancia étaient tous d’accord – qui gagnera sera champion du monde.

«Alors Juha et moi, nous poussions comme un enfer. C’était le plus grand risque pour nous.

«Mais la S4 aux États-Unis était la meilleure voiture que j’ai jamais conduite. Je ressentais 650 ou 700 chevaux sur cet événement. Nous faisions un rallye fantastique, mais tellement risqué. Nous gagnions et le sentiment venait que nous étions champions du monde. »

Un peu plus d’une semaine plus tard, le groupe B était terminé, Alen et Kivimaki étaient en Laponie pour tester le groupe A Delta de Lancia. La veille, l’instance dirigeante s’était réunie pour discuter de l’exclusion italienne de Peugeot. Si les résultats étaient annulés, Alen perdrait ses points Sanremo et son titre serait remis à Kankkunen.

«J’ai vu venir cet avion privé», explique Alen. «C’était le milieu de l’hiver. Pourquoi un avion privé est-il venu dans le nord de la Finlande? Je savais que c’était des gens de Lancia PR. J’ai dit tout de suite à Kivimaki: « Nous avons perdu ». « 

Pendant quatre ans, le groupe B était un pur drame. Son acte final a été cruel pour un homme qui a fait plus que la plupart pour aider à raconter l’histoire de ce qui allait devenir l’ère la plus passionnée et la plus fervente du rallye.

« Hé », dit-il. «Je connais le sentiment d’être champion du monde. J’ai ressenti ce sentiment pendant 10 jours et cela n’a pas changé ma vie. Nous avons fait une bonne fête et j’ai tout perdu. La vie est belle, j’ai beaucoup de bons souvenirs et des amis fantastiques.

« Pas une mauvaise histoire, hein? »

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