Accueil Actualité Le vaisseau spatial de la NASA "téléphone à la maison" après son voyage historique dans le monde lointain Ultima Thule

Le vaisseau spatial de la NASA "téléphone à la maison" après son voyage historique dans le monde lointain Ultima Thule

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Un vaisseau spatial non habité de la NASA a envoyé un signal sur Terre après un vol réussi au-delà du monde le plus lointain jamais étudié par l’humanité.

Environ 10 heures après atteindre le monde glacé d'Ultima Thule, qui se trouve à un milliard de kilomètres de Pluto, au début du Nouvel An, le navire New Horizons a contacté des scientifiques à la maison.

Le signal de "téléphone à la maison" a pris beaucoup plus de temps pour atteindre sa destination que votre message WhatsApp moyen à cause de la distance à parcourir, avec Ultima Thule se trouvant à quatre milliards de kilomètres de la Terre.

Il mesure environ 20 milles de long et a la forme d’une cacahuète géante.

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La NASA a publié cette image montrant la forme d'Ultima Thule
Une impression d'artiste d'Ultima Thule d'après les images obtenues jusqu'à présent par le vaisseau spatial
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Une vue d'artiste d'Ultima Thule basée sur les images obtenues jusqu'à présent par le vaisseau spatial

Selon Alice Bowman, responsable des opérations des missions, les données du monde fournies par New Horizons aideront la NASA à "comprendre les origines de notre système solaire". Des images claires sont attendues plus tard mercredi.

Avant de renvoyer son premier signal pour confirmer que tout était en ordre de marche, son survol avait déclenché des scènes de liesse au laboratoire de physique appliquée de Johns Hopkins dans le Maryland.







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La NASA célèbre le succès de New Horizons

Le scientifique principal, Alan Stern, a expliqué pourquoi son équipe était si enthousiasmée par la mission.

"Ultima Thule est tellement gelé qu'il est parfaitement préservé de sa formation initiale", a-t-il expliqué.

"Tout ce que nous allons apprendre sur Ultima – de sa composition à sa géologie en passant par la manière dont il a été assemblé à l'origine, qu'il s'agisse de satellites, d'une atmosphère, etc., va nous apprendre les conditions de formation d'origine des objets dans le système solaire."

Le jalon est arrivé quelques heures après qu'un autre vaisseau spatial de la NASA ait battu des records en gravitant avec succès autour d'un ancien astéroïde.

La navette spatiale Osiris-Rex est maintenant en orbite autour de Bennu, un petit astéroïde long de seulement 500 m et situé à 70 millions de kilomètres de la Terre.

Bennu – l'un des plus anciens astéroïdes connus de la NASA – est le plus petit corps céleste à avoir jamais été orbité par un vaisseau spatial. Les tours qu'Osiris-Rex a pris sont à peine à un mile de la surface.

Une illustration d'Osiris-Rex prenant un échantillon de l'ancien astéroïde. Pic: NASA
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Une illustration d'Osiris-Rex prenant un échantillon de l'ancien astéroïde. Pic: NASA

Son objectif est de prélever des échantillons de gravier de l'astéroïde en 2020 et de les ramener sur Terre d'ici 2023 – une manœuvre décrite comme un "high high five".

Le vaisseau spatial sans pilote de 800 millions de dollars a été lancé il y a deux ans à Cap Canaveral, en Floride, et n'est arrivé à destination que le 3 décembre.

Après plusieurs semaines d’études, Osiris-Rex a utilisé ses propulseurs pour le mettre en orbite autour du minuscule astéroïde à 19h53, heure de Londres, le 31 décembre.

L'astéroïde s'approchera légèrement de la Terre en 2070. Photo: NASA
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L'objectif d'Osiris-Rex est de prélever des échantillons de gravier de l'astéroïde. Pic: NASA

La NASA a décrit cet exploit comme un "bond en avant pour l'humanité", car aucun engin spatial n'avait jamais "encerclé d'aussi près un objet spatial aussi petit, avec une gravité à peine suffisante pour maintenir un véhicule sur une orbite stable".

La force de gravité de Bennu est cinq fois plus faible que celle de la Terre et, d’ici à la mi-février, Osiris-Rex utilisera cinq instruments scientifiques pour la cartographier en haute résolution, ce qui permettra aux scientifiques de décider où prélever l’échantillon.

Après cela, un vide inverse et un dispositif circulaire similaire à un filtre de voiture seront utilisés pour collecter environ 60 g de matériau.

Bennu est considéré comme potentiellement dangereux, car il y a une chance sur 2700 qu'il entre en collision avec la Terre en 2135.

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