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Le rover Curiosity de la NASA fait une découverte inattendue sur la montagne Mars

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NASA / JPL-Caltech

Curiosity, l'explorateur martien intrépide de la NASA, rampe lentement le long du mont Sharp, à la surface de la planète rouge.

Naviguer sur la surface martienne peut être risqué (il suffit de regarder les dégâts causés aux roues de Curiosity!), Mais les accéléromètres et les gyroscopes du rover facilitent un peu le trajet. Et les scientifiques ont compris que ces instruments pouvaient être recalibrés pour permettre à Curiosity de mesurer la gravité de Mars.

La recherche, publiée dans Science le 31 janvier, décrit comment les collaborateurs de la NASA dans des universités de recherche telles que Johns Hopkins ont été capables de prendre des mesures de gravité en réutilisant les données de capteurs extrêmement précis de Curroity rovers.

Curiosity, qui a atterri sur Mars en 2012, est équipée d’accéléromètres et de gyroscopes, à la manière d’un smartphone. Ces appareils sensibles permettent de mesurer le mouvement et l’orientation de votre téléphone, mais dans Curiosity, leur nombre est désormais de 11, ce qui permet aux scientifiques et aux ingénieurs de revenir sur Terre avec une abondance de données permettant d’orienter et de déplacer le rover.

Mais comme par hasard, les accéléromètres de Curiosity peuvent également être utilisés comme gravimètre – un instrument capable de mesurer la gravité – pour révéler des secrets sur la géologie martienne. Même lorsque Curiosity est à l'arrêt, les accéléromètres détectent en permanence les légères modifications de la gravité sur Mars, alors que Curiosity continue de rouler sur le mont Sharp. En utilisant plus de 700 mesures à partir des accéléromètres, l’équipe a pu percer certains des mystères de la montagne.

"Cette étude représente la première traversée gravimétrique et la première mesure de la densité de la roche sur Mars", a déclaré Nicholas Schmerr, géologue à l'Université du Maryland et co-auteur du projet.

Le mont Sharp est inhabituel car il repose sur un énorme cratère, appelé Gale Crater, sur Mars. La façon dont une montagne est devenue à l'intérieur d'un cratère laisse encore perplexe les scientifiques. Certains pensent même qu'elle aurait pu être remplie de sédiments qui ont été lentement balayés au cours de millions d'années. Cette activité rendrait les couches inférieures du mont Sharp denses en sédiments compacts, et Curiosity permettrait d’accroître les mesures gravitationnelles.

Curieusement, l’équipe de recherche a constaté que la Curiosity était soumise à moins de gravité supplémentaire alors qu’elle remontait plus haut dans le mont Sharp. Ainsi, les couches de roche qui composent la montagne ne sont pas aussi denses que prévu et la théorie selon laquelle Gale Crater était autrefois rempli de sédiments est peu probable.

"Il y a encore beaucoup de questions sur le développement de Mount Sharp, mais cet article ajoute une pièce importante au puzzle", a déclaré Ashwin Vasavada, responsable scientifique du projet Curiosity au Jet Propulsion Laboratory de la NASA.

Opportunity, l’autre rover martien de la NASA, est resté silencieux depuis que la tempête de poussière l’a rendue muette en juin 2018. Le 25 janvier, la NASA a tenté de contacter le rover égaré une autre fois, alors que la planète approchait en hiver, ce qui pourrait robot.

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