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Le robot Curiosity de la NASA fait une découverte surprenante de méthane sur Mars

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Le rover Curiosity a collecté les images de ce selfie le 13 mai 2019, ce qui correspond au Sol 2405 sur Mars.

NASA / JPL-Caltech / MSSS / Kevin M. Gill

Le robot Mars de la NASA, Curiosity, a détecté la plus grande quantité de méthane jamais mesurée au cours de ses sept années sur la planète rouge. C'est une découverte particulièrement fascinante car les niveaux de méthane découverts par le mobile sont environ trois fois plus élevés que les détections précédentes, ce qui laisse à penser que le gaz pourrait être d'origine biologique.

Un reportage publié samedi par le New York Times a révélé cette découverte curieuse après avoir obtenu un courrier électronique interne d'Ashwin Vasavada, un scientifique du projet en mission. Dimanche, la NASA a publié une déclaration confirmant la découverte, expliquant comment la suite d'instruments SAM (Sample Analysis at Mars) de Curiosity avait détecté du méthane à 21 parties par milliard d'unités en volume, soit beaucoup plus que jamais auparavant.

Le méthane est une molécule importante pour les microbes sur Terre et sa détection sur une autre planète a permis de spéculer sur le fait que de minuscules microbes gonflaient (ou étaient en train de) gonfler les gaz à une vitesse telle que le robot intrépide de la NASA puisse les repérer.

Les scientifiques ont détecté des traces de méthane à la surface de Mars dans le passé, y compris dès les missions Viking dans les années 1970. Ainsi, la découverte de plus de méthane ne signifie pas nécessairement que nous sommes tombés sur la vie. Les pics de méthane dans Mars ne sont pas inhabituels, une étude ayant rapporté en juin dernier les variations saisonnières de la concentration atmosphérique de la molécule.

Thomas Zurbuchen, administrateur associé de la direction des missions scientifiques de la NASA, a mis en garde contre le fait de passer directement à l'E.T. solution sur Twitter, notant que le méthane peut être créé par des processus géologiques. Et malheureusement, à notre connaissance, les roches ne sont pas des êtres vivants.

Il est important de noter que Curiosity a maintenant un travail supplémentaire à faire, avec une expérience de suivi menée pendant le week-end "pour rassembler plus d'informations sur ce qui pourrait être un panache transitoire". La NASA note que ces pics de méthane inhabituels ont déjà été détectés, mais nous ne savons pas vraiment combien de temps ils durent ni ce qui pourrait les causer. Les résultats de l'expérience supplémentaire pourraient nous parvenir dès lundi, selon le Times.

Toutefois, l’agence note que Curiosity ne contient pas d’instruments pouvant définitivement dire d'où vient le méthane.

"Avec nos mesures actuelles, nous n'avons aucun moyen de savoir si la source de méthane provient de la biologie ou de la géologie, voire de l'ancien ou du moderne", a déclaré Paul Mahaffy, enquêteur principal du SAM, dans un communiqué.

Une bonne science repose sur le suivi et la répétition des résultats avant la confirmation. Ainsi, s'il est facile de s'émerveiller devant le potentiel de signes de vie, il reste encore beaucoup à faire avant de pouvoir réellement confirmer la présence de tout petit ami martien souterrain. .

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