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La vision d'Ecobee pour battre Nest: Un esprit de ruche des appareils intelligents

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Lorsque Rohit Sriram me montre autour du laboratoire audio, il est amorcé dans un coin arrière de
                Ecobee
         Siégeant à Toronto, je ressens une forte impression de cave souterraine – sans l'affiche, le bar et le mini-frigo Pearl Jam.

Des brouillards de fils serpentent autour du sol. Un canapé gris simple et confortable est dans le coin par une télévision à écran plat de 39 pouces. Des panneaux acoustiques gris foncé bordent le milieu des murs sans fenêtres. Il y a aussi un chevalet en bois sur roulettes avec un thermostat intelligent Ecobee4 et deux interrupteurs intelligents Ecobee Switch +.

Ecobee, un fabricant de thermostats intelligents, a de grands rêves au-delà du contrôle de la température dans votre maison. Sriram fait partie de l'équipe qui travaille pour réaliser ces rêves et battre leur plus grand rival,
                Nid
         – Le fabricant de l'appareil contribue aux ambitions de smart-home de Google.

Sur la base de ce que je vois, ça va être un combat désordonné. Il y a une énorme opportunité pour les gagnants sur ce marché, avec Google, Amazon et Samsung investissant déjà des milliards pour posséder des pièces de la nouvelle maison intelligente. Les analystes prédisent que nous allons dépenser 277 milliards de dollars en équipement intelligent pour la maison – y compris les téléviseurs intelligents, les thermostats connectés, les ampoules et les haut-parleurs – d'ici 2022.

Sriram, un directeur de la gestion des produits de 34 ans, enthousiaste et enthousiaste, tape quelques commandes sur un clavier et lance un test audio. Soudainement, l'un des cinq haut-parleurs montés sur des stands autour de la salle commence à hurler Happy par Pharrell Williams. Un autre orateur se joint à un casting tournant de voix disant, un à la fois, "Alexa, ajouter des écouteurs intra-auriculaires Panasonic à ma liste de choses à faire" et "Alexa, quelle heure est-il à Hong Kong?" Il fait exploser les appareils Ecobee avec du bruit – beaucoup de bruit – pour s'assurer que les gadgets peuvent capter les commandes vocales.

Concurrence contre Google – pas un style de vie facile, c'est sûr.

Stephen Baker

Sriram stress-testé le haut-parleur intégré du thermostat l'année dernière en jouant un extrait de Bonjour Adèle encore et encore pendant une journée complète. «Notre laboratoire audio précédent n'était pas insonorisé, de sorte que les ingénieurs et autres personnes qui se trouvaient à l'extérieur deviendraient fous», dit-il avec un grand rire.

Un laboratoire audio, même à l'état pur, chez une compagnie de thermostats, aurait pu sembler déplacé il y a quelques années. Mais le thermostat – un appareil que vous n'avez probablement jamais pensé à moins qu'il ne se soit cassé – a fait peau neuve. Les thermostats intelligents d'Ecobee, Nest et autres ajustent maintenant les températures en utilisant l'intelligence artificielle et les bulletins météo en temps réel. Vous pouvez également utiliser des applications sur vos smartphones et même votre smartwatch pour appeler la chaleur ou la climatisation pendant que vous rentrez chez vous.

Et, oui, les thermostats Ecobee ont maintenant des haut-parleurs intelligents intégrés qui joueront de la musique quand vous le souhaitez.

Tout cela rejoint le projet de Stuart Lombard, cofondateur et PDG d'Ecobee, de construire la «maison utile», une maison qui fera plus pour vous en prédisant ce que vous pourriez vouloir et vous aider à économiser sur les factures de chauffage et de climatisation.

«Notre vision est celle de cette maison utile qui écoute, apprend et répond à tous vos besoins», me dit Lombard lors de ma visite à Ecobee fin mai.

Imaginez que votre maison devient presque comme une colonie d'abeilles mellifères. Mais à la place des abeilles qui vibrent à l'unisson pour faire fonctionner les choses, l'esprit de ruche de la maison se compose d'un thermostat intelligent, de capteurs de température, d'interrupteurs et de tonnes de données.

Sriram dans le laboratoire audio.

James Martin / Camaraderielimited

"Ces technologies feront partie de la vie à la maison", me dit Sotirios Kotsopoulos, associé de recherche au MIT Design Lab. "C'est une fatalité."

Bien que ce changement technologique puisse être inévitable, la place d'Ecobee dans cette transformation n'est pas une chose sûre. Pour que l'entreprise de 370 personnes puisse rivaliser avec des géants technologiques comme Amazon, Apple et le parent de Google, Alphabet – qui a acheté Nest en 2014 -, elle doit en savoir plus sur nos goûts, dégoûts et habitudes que ses rivaux.

Pour ce faire, Ecobee a trouvé plus de moyens pour que ses gadgets suivent la façon dont nous chauffons, refroidissons et nous déplaçons à l'intérieur de nos maisons, ce qui pourrait nous rendre plus confortables, aider l'environnement et nous faire économiser de l'argent. Mais les chefs d'entreprise savent qu'il peut être difficile de vendre aux consommateurs soucieux de leur vie privée, peu soucieux de l'idée que les capteurs, les haut-parleurs et les caméras nous surveillent tout au long de la journée pour que cette «maison utile» arrive.

"La clé pour nous est de ne pas essayer Google-out", me dit Lombard lors de ma visite de deux jours pour écouter la présentation d'Ecobee. «Notre stratégie est vraiment axée sur la concentration et l'innovation, et je pense que si nous regardons spécifiquement le thermostat, nous livrons plus d'innovations sur le marché plus rapidement.

Jetez un coup d'oeil sur la version YouTube de la vidéo Ecobee de Camaraderielimited.

La ruche

Quand j'arrive au siège social d'Ecobee, Lombard me fait un tour rapide de l'endroit, qui est au sixième étage d'un immeuble de bureaux surplombant le lac Ontario. L'entreprise privée de 11 ans, qui a recueilli environ 150 millions de dollars à ce jour d'Amazon et d'autres investisseurs, vient d'emménager dans le nouvel espace en septembre.

Nous passons devant des grappes de bureaux assis sur des tapis verts ou bleus étalés sur les planchers de béton nus. La plupart des murs sont couverts de tableaux blancs du sol au plafond, griffonnés avec des fragments d'idées et des morceaux de code. Il y a aussi une table de ping-pong, un code vestimentaire décontracté, des salles de conférence habilement nommées et de nombreux signes révélateurs d'un bureau de la Silicon Valley, même si nous sommes à Toronto.

Le nom d'Ecobee est un hommage à la capacité des abeilles à réguler la température de leurs ruches, donc partout où je regarde, je vois des références aux insectes, comme le logo de l'entreprise à la réception et les motifs en nid d'abeille sur les murs. Le quartier général est même surnommé "The Hive".

Lombard apparaît comme un homme de 53 ans, facile à vivre et accessible, qui se serait confortablement adapté à un rôle de père dans une sitcom des années 1990. Il a les cheveux bruns courts qui grisonnent aux tempes, porte des lunettes brunes et parle doucement, comme si nous étions dans une bibliothèque.

Nous discutons dans un coin du hall principal et de l'espace de réunion du bureau. C'est quand je demande au sujet de ses antécédents familiaux que j'ai une idée de ce qui le motive. Il me parle du début de la vie de sa mère allemande pendant la Seconde Guerre mondiale.

Je ne pense pas que nous soyons dans l'illusion que quiconque nous fasse des faveurs.

Stuart Lombard

Après que leur maison a été bombardée à la fin de la guerre, sa mère de 13 ans et sa grand-mère ont tenté de fuir l'Allemagne. Pour éviter la capture par les Russes qui approchaient rapidement, qui étaient connus pour maltraiter les Allemands, sa grand-mère a sorti une arme et a menacé de tirer sur elle et sa fille si un colonel britannique n'était pas d'accord pour les sauver. Le colonel était d'accord. Sa mère a finalement réussi à se rendre dans un camp de réfugiés, puis au Royaume-Uni et à New York, où elle a rencontré le père américain de Lombard.

Cette histoire lui a inculqué – peut-être contre-intuitivement – un sentiment d'optimisme, pour ne pas s'incliner devant les défis. "Elle a eu une enfance où elle a tout perdu", dit Lombard à propos de sa mère. «Cela me collait à la perspective de la chance que nous avons de vivre dans le monde dans lequel nous vivons, la société dans laquelle nous vivons et les opportunités que nous avons».

Lombard, originaire de Virginie, dont la famille s'est établie plus tard au Canada, a cofondé en 1994 sa première entreprise, le fournisseur de services Internet InfoRamp, qu'il a rendue publique. En 1996, il devient co-PDG de la société de chiffrement Isolation Systems, qu'il vendra plus tard.

Il a ensuite passé huit ans en tant que capital-risqueur. Mais il a quitté le monde du capital-risque parce qu'il avait envie de travailler sur ses propres projets. Entre deux emplois, il s'était intéressé à l'environnement et avait entrepris de réduire sa propre empreinte carbone, dépensant des milliers de dollars pour acheter une Prius et installer des panneaux solaires sur son toit. Il pensait que les consommateurs avaient besoin de plus de moyens pour aider la planète qui ne coûtait pas autant qu'une nouvelle voiture. En 2007, Lombard a cofondé Ecobee dans le but d'inventer un thermostat connecté Wi-Fi qui pourrait aider les gens à réduire leur consommation d'énergie.

Un thermostat connecté peut ne pas sembler un point de départ évident, mais cela a du sens pour Lombard puisque pratiquement chaque maison, appartement et bureau dans le monde possède un thermostat. Mais malgré leurs noms, les thermostats programmables peuvent être exaspérants à programmer, donc beaucoup de gens ne le font pas. Sans s'en rendre compte, beaucoup d'entre nous permettent à nos thermostats de trop chauffer ou de refroidir nos maisons, même lorsque nous sommes absents.

Bien qu'aucun des fondateurs d'Ecobee n'ait eu d'expérience avec les systèmes de chauffage et de refroidissement, ils ont pensé qu'ils pourraient faire mieux. Ecobee a commencé à vendre ce qu'il prétend être le premier thermostat connecté Wi-Fi en 2009. Il avait un écran tactile et pouvait être contrôlé à l'aide d'un smartphone, mais il coûtait 385 $ et ses boîtiers rectangulaires beige ne semblaient pas très différents de loin. thermostats programmables moins chers.

Lombard, au siège d'Ecobee, parle de créer la nouvelle "maison utile".

James Martin / Camaraderielimited

En 2010, le dirigeant d'Apple, Tony Fadell, considéré comme le père de l'iPod, a lancé Nest. Bien qu'Ecobee ait pris une longueur d'avance, Fadell et son équipe ont devancé Ecobee en introduisant le Nest Learning Thermostat en 2011. Le Nest présentait un design rond et élégant et la capacité d'apprendre les préférences des utilisateurs – comme l'abaissement automatique de la température à nuit. Et, à 250 $, ça coûte aussi beaucoup moins cher. Ecobee a répondu en 2014 avec l'Ecobee3. L'appareil correspondait au prix de Nest et se laissait séduire par le design, grâce à son écran plus grand et ses bords arrondis qui le faisaient ressembler davantage à un smartphone qu'à un thermostat.

La même année, Google a acheté Nest pour 3,2 milliards de dollars.

Insecte

Pour l'instant, Nest reste le leader des thermostats intelligents aux Etats-Unis, en prenant 73% des dollars dépensés pour les gadgets contre 17% pour Ecobee, selon le cabinet d'études de marché NPD. Honeywell est en troisième position avec moins de 10%.

L'intérêt pour ces appareils augmente en raison de leurs promesses d'économies sur les coûts énergétiques, un impact potentiellement significatif puisque le chauffage et le refroidissement dans certains états peuvent représenter un tiers ou plus des dépenses mensuelles d'une maison. Ecobee affirme que ses thermostats permettent aux clients d'économiser jusqu'à 23% sur ces coûts énergétiques. Nest affirme que son appareil permet d'économiser de 10 à 12% sur le chauffage et de 15% sur le refroidissement, ce qui représente une moyenne de 131 à 145 dollars par an. Des études de l'Energy Trust of Oregon et de certaines entreprises de services publics conviennent que les thermostats intelligents peuvent réduire la consommation d'énergie.

Alors que Nest a élargi sa gamme de produits pour inclure les serrures intelligentes, les sonnettes de porte, les systèmes d'alarme et les caméras, Ecobee est resté concentré sur son thermostat, espérant que ses innovations l'aideront à se démarquer.

En dehors du laboratoire de matériel inspiré du garage.

James Martin / Camaraderielimited

L'Ecobee4, sorti l'année dernière, se double d'un haut-parleur intelligent Amazon Alexa, ce que les appareils Nest ne font pas. En mars, Ecobee a ajouté un commutateur d'éclairage intelligent à 99 $ qui fonctionne également comme un haut-parleur Alexa, que Nest n'offre pas non plus (du moins, pas encore). De plus, depuis 2014, Ecobee a vendu des capteurs de mouvement et de température sans fil pour ajuster les températures dans chaque pièce de la maison. Nest a commencé cette année à vendre des capteurs similaires.

"Il semble que ce soit un élément clé de la façon dont les gens gèrent une maison intelligente de l'avenir", a déclaré Stephen Baker, analyste commercial pour NPD, à propos des commandes vocales. "Si vous n'avez pas ce morceau, vous allez être laissé pour compte."

Mais Baker affirme catégoriquement que les commandes vocales seules – ou même les thermostats et les capteurs – ne sauveront pas Ecobee. L'entreprise devra augmenter son portefeuille de produits si elle espère survivre.

"Concourir contre Google – pas un style de vie facile, c'est certain", ajoute-t-il.

Pourtant, l'objectif d'Ecobee l'a aidé jusqu'à présent. Son chiffre d'affaires a doublé l'année dernière, et Megan Wollerton, critique de Camaraderielimited, a écrit que l'Ecobee4 est «le thermostat le plus intelligent que nous ayons jamais examiné». Nest, quant à lui, est confronté à des luttes de leadership et à des restructurations qui pourraient le ralentir.

Autre innovation, Lombard me dit qu'Ecobee pilote un programme opt-in appelé Peak Relief qui augmentera automatiquement la chaleur ou la climatisation lorsque les tarifs d'électricité seront plus bas et utilisera moins d'énergie lorsque les tarifs sont élevés. Le programme, qui vous permet essentiellement d'utiliser votre maison comme une «batterie thermique», a officiellement été lancé lundi à certains utilisateurs d'Ecobee en Californie, en Arizona et en Ontario, au Canada. Selon la nouvelle fonctionnalité, les gens peuvent économiser jusqu'à 10% de plus sur leurs coûts énergétiques, dit-il.

Ecobee a également un allié puissant dans sa bataille pour gagner plus de clients. C'est l'une des plus de 1 200 marques utilisant Amazon, qui domine le marché des assistants vocaux. Amazon a également investi un montant non divulgué dans Ecobee sur trois tours depuis 2016. Mais travailler avec le géant du commerce électronique peut être une épée à double tranchant: Amazon a la réputation d'allumer ses amis. Le PDG Jeff Bezos et son équipe ont investi dans la start-up Nucleus, qui a créé un interphone à domicile alimenté par Alexa, puis entravé les perspectives de l'entreprise en sortant avec un appareil concurrent appelé le
                Écho Show
        .

Malgré les défis, Lombard souligne ses projets de construction d'une entreprise majeure, durable et indépendante qui pourrait un jour rivaliser avec les plus grands noms de la technologie.

"Je ne pense pas que nous nous fassions des illusions", dit Lombard à propos de Nucleus, ajoutant que les thermostats Ecobee fonctionnent avec de nombreuses plates-formes Smart Home comme Apple HomeKit et IFTTT, et pas seulement Alexa. "Nous devons tracer notre propre parcours."

Google et Amazon ont refusé de commenter cette histoire.

Il suffit de dire, ce n'est pas facile d'être un petit gars.

Bourdonner

Je suis à l'intérieur du laboratoire de matériel d'Ecobee avec Casey McKinnon, vice-président des produits, et Sahaj Cheema, directeur de la gestion des produits. L'espace a été conçu pour ressembler à un garage – avec des panneaux perforés sur les murs, des établis, une station de soudure, des étagères à outils et une entrée de porte de garage – pour encourager l'expérimentation.

Les employés se promènent pour bricoler, braser ou réparer des choses. Vers l'arrière, derrière les imprimantes 3D vrombissantes, un placard à l'étroit loge une chambre à température carrée, qui fonctionne soit comme un réfrigérateur ou un four. Il y a aussi une découpe grandeur nature de Leonardo DiCaprio qui est utilisée dans une expérience de reconnaissance d'image.

Le laboratoire est l'endroit où Ecobee prépare ses prochaines grandes idées, qui devraient arriver dans les 18 prochains mois à cinq ans. C'est ici que les travailleurs ont rassemblé l'Ecobee5 – encore en développement – et travaillent déjà sur l'Ecobee6, dit McKinnon. Il ne me dira pas de détails sur ce que ces appareils offriront.

En dehors du laboratoire, je vois un «musée» de produits et de prototypes Ecobee mis en scène le long d'un mur. Cheema a sorti dans ses mains plusieurs premières versions du nouvel interrupteur, qui comprend un haut-parleur frontal et un capteur. Il a fallu beaucoup d'essais pour que l'appareil réussisse le «test d'invité», dit-elle. C'est quand les propriétaires et les visiteurs savent intuitivement où ils doivent appuyer.

«Nous avons fait des centaines de tests pour voir où les gens gravitaient», dit-elle.

De telles petites étapes d'Ecobee et d'autres peuvent éventuellement ajouter de grands changements pour nos maisons.

McKinnon, à gauche, et Cheema devant le laboratoire de matériel.

James Martin / Camaraderielimited

Je rencontrerai ensuite Sina Shahandeh, directrice de la science des données et de l'analyse. Il me montre une photo sur son ordinateur portable de personnages de Beauty and the Beast, dont Lumière le chandelier et Cogsworth l'horloge.

Il compare ces objets anthropomorphes et parlants à un futur potentiel, quoique lointain, de la maison intelligente, quand les choses qui nous entourent viendront avec la cognition, la prise de décision et la conscience émotionnelle. Par exemple, votre maison saura abaisser la température lorsque vous revenez de la salle de sport, ou même éviter de jouer de la musique forte lorsque vous êtes triste.

Shahandeh, qui parle en rafales et brandit les mains en discutant d'un tel avenir, admet qu'il sera incroyablement difficile de tirer certaines de ces idées. Après tout, les gens ne savent pas toujours ce qu'ils veulent. «La maison intelligente est beaucoup plus compliquée, car il n'y a pas d'objectif», dit-il, en comparant les maisons intelligentes aux voitures autonomes. "Comme, il n'y a aucun point A à B. L'idée ici est que vous avez cette relation symbiotique entre les personnes vivant dans une maison et la maison."

Pour se rapprocher de ces idées, Ecobee travaille sur des appareils et des capteurs plus conscients de leur environnement, en recueillant des données provenant de l'intérieur et de l'extérieur des maisons pour fonctionner plus efficacement. Les thermostats Ecobee utilisent déjà des données météorologiques en temps réel pour ajuster leur température, mais ce n'est qu'une première étape.

Les défis sont considérables pour Lombard de réaliser sa vision d'une «maison utile» – tout en s'assurant qu'une entreprise comme Ecobee y parviendra. Lombard, toujours optimiste, semble plus enthousiaste qu'inquiété.

«Je suis plus enthousiaste à l'idée de notre feuille de route des produits et de la direction que nous prenons, ainsi que des opportunités qui nous attendent», a-t-il déclaré.

Pour l'amour d'Ecobee, espérons qu'il a raison.

Première publication à 5 heures PT.
Mis à jour à 12 heures PT: Ajoute plus de détails du PDG d'Ecobee.

Le plus intelligent des trucs: Les innovateurs réfléchissent à de nouvelles façons de vous rendre plus intelligent et de mieux vous entourer.

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