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La sonde Hope Mars des EAU pourrait changer tout ce que nous savons sur la planète rouge

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Juillet 2020 a été un mois incroyablement chargé pour les explorateurs martiens, la NASA et l’agence spatiale chinoise ayant lancé des rovers sur notre voisin cosmique, se préparant à rechercher des signes de vie ancienne sur la surface stérile de la planète rouge.

Mais une troisième mission, dirigée par les Émirats arabes unis, est peut-être la plus importante de toutes. Il ne contient ni rover ni atterrisseur et n’atteindra jamais la surface de Mars. Au lieu de cela, il fera le tour de la planète rouge pendant des mois, dans l’espoir de percer certains des mystères persistants sur l’atmosphère inhabituelle de Mars.

Il est connu sous le nom de « Al Amal » ou « Hope ».

Lorsque le satellite Hope atteindra Mars le 9 février, ce sera la première sonde à offrir une image complète de l’atmosphère martienne, offrant une vue holistique de la façon dont le climat de Mars varie tout au long de l’année. Mais ici sur Terre, il peut réaliser quelque chose d’encore plus important: donner de l’espoir à une jeune génération, amener plus de femmes dans les STEM et promouvoir la collaboration entre les nations.

Parce qu’il y a autre chose qui le rend spécial: Hope est la première mission interplanétaire dirigée par un pays à majorité arabe et musulmane.

« L’intention n’était pas de faire passer un message ou une déclaration au monde », déclare Sarah Al Amiri, présidente du Conseil des scientifiques des EAU et chef de projet adjoint pour la mission Emirates Mars. « C’était, pour nous, plus un renforcement interne de ce que sont les EAU. »

Le satellite, qui a été lancé du Japon en juillet, étudiera les connexions entre la basse et la haute atmosphère de la planète rouge et examinera les causes de la fuite d’hydrogène et d’oxygène de Mars dans l’espace. Après avoir atteint son orbite autour de Mars, il collectera des données pendant deux ans. Il existe également une option pour prolonger la mission jusqu’en 2025.

Ce n’est pas par hasard que Hope arrivera sur Mars l’année où les EAU célèbrent leur 50e anniversaire. La mission est un acte de résilience pour la jeune nation. Lorsque les EAU ont annoncé en 2014 le lancement de la mission Hope Mars, c’était une période tumultueuse pour la région. Dans tout le Moyen-Orient, des nations ont été (et beaucoup le sont encore) impliquées dans des manifestations et des soulèvements antigouvernementaux. Les organisations terroristes comme ISIS gagnaient du terrain et les efforts de recrutement se concentraient sur un groupe en particulier: les jeunes.

L’intention n’était pas de faire passer un message ou une déclaration au monde. C’était, pour nous, davantage un renforcement interne de ce que sont les EAU.

Sarah Al Amiri

Dans la région, les membres de cette population plus jeune exigent de nouvelles opportunités de la part de leurs gouvernements. La mission Hope Mars (également appelée mission Emirates Mars) semble être le moyen idéal pour offrir cela. Quatre-vingt dix pour cent des membres de l’équipe ont 35 ans et moins.

Les emplois liés à l’exploration spatiale ont également augmenté dans tout le pays. Les universités ont activement recruté des professeurs pour des postes liés à Mars et à la science planétaire, tandis que l’Agence spatiale des Émirats arabes unis, créée avec cette mission, a généré de nouveaux emplois pour superviser les programmes au sein du pays. L’équipe émiratie du Centre spatial Mohammed bin Rashid est passée de 70 personnes en 2015 à plus de 200 aujourd’hui.

«Dans une région principalement composée de jeunes, il était très important pour les gouvernements et les nations de leur offrir des opportunités et de leur fournir une lueur d’espoir», dit Al Amiri. Cela, combiné à la volonté des Émirats arabes unis de diversifier son économie alors que son approvisionnement en pétrole diminue, a fait d’une mission sur Mars un choix convaincant, dit-elle.

Un effort mondial

La sonde Hope des Emirats Arabes Unis vise à donner une image toute l’année de l’atmosphère de Mars.

Centre spatial Mohammed bin Rashid

La collaboration internationale est un élément essentiel de la mission Hope Mars. Les EAU travaillent avec l’Université du Colorado, Boulder; l’Université de Californie, Berkeley; et l’Arizona State University sur la mission.

La sonde portera trois instruments scientifiques. Le premier est l’Emirates Exploration Imager (EXI), une caméra capable de capturer et de renvoyer des images haute résolution sur Terre. Le spectromètre infrarouge Emirates Mars (EMIRS) étudiera les modèles de température, la glace, la vapeur d’eau et la poussière dans l’atmosphère. Et le spectromètre ultraviolet Emirates Mars (EMUS) étudiera la haute atmosphère et les traces d’hydrogène et d’oxygène plus loin dans l’espace.

Tout au long de l’histoire, des collaborations internationales comme celle-ci ont donné une longueur d’avance à l’exploration spatiale, même lorsque les relations politiques entre les nations étaient tièdes. Au plus fort de la guerre froide, les États-Unis et l’Union soviétique se sont lancés dans la mission Apollo-Soyouz de 1975. Ce vol spatial conjoint est devenu le moteur de futures collaborations. Et la Station spatiale internationale a notamment rassemblé une pléthore de pays dont les États-Unis, la Russie, le Japon, de nombreux pays européens et le Canada.

L’espace a toujours semblé être un domaine où les nations pouvaient mettre de côté leurs différences.

Philip Christensen

Philip Christensen, chercheur principal de l’EMIRS sur l’orbiteur Hope et professeur de sciences géologiques à l’Arizona State University, estime que la coopération internationale est essentielle. Cela aide non seulement à atténuer les défis et les dépenses de l’exploration de Mars, mais cela peut faire progresser notre compréhension des mondes au-delà.

«L’espace a toujours semblé être un domaine dans lequel les nations pourraient mettre de côté leurs différences et réaliser qu’il existe des moyens de travailler ensemble, de dissiper les tensions et d’en apprendre un peu plus les uns sur les autres», déclare Christensen. « De nombreux pays commencent à considérer les partenariats internationaux comme la vague du futur. C’est ainsi que l’exploration de Mars devrait être faite. »

Hope est l’une des trois missions envoyées sur Mars en 2020, en plus de la mission de rover Perseverance de la NASA et de l’explorateur chinois de Mars. Une quatrième mission, le rover ExoMars de l’Agence spatiale européenne Rosalind Franklin, devait également voler, mais a été retardée jusqu’en septembre 2022.

«Nous constatons un intérêt plus large pour l’exploration et les EAU qui ont lancé la mission Hope en sont une preuve supplémentaire», déclare Frédéric Nordlund, chef du département des relations extérieures de l’ESA. « L’exploration est très pertinente pour toute société intéressée à élever sa base éducative, scientifique et technologique, ou à réorienter son économie vers de nouveaux secteurs. »

Territoire inexploré

Cette mission s’est déroulée comme prévu, mais cela ne veut pas dire qu’il n’y a pas eu de défis en cours de route. Les EAU sont un nouvel acteur du jeu spatial, passant d’une capacité spatiale nulle à la construction de leurs propres satellites en un peu plus de 10 ans. Mais une mission interplanétaire comme Hope est environ cinq fois plus complexe que l’observation de la Terre. Pour commencer, il y a des restrictions budgétaires. Le coût de base n’a pas encore été partagé, mais les EAU « n’ont pas reçu de feuille de calcul vierge », dit Al Amiri.

Ensuite, il y a les défis spécifiques à la mission. Mars se trouve en moyenne à environ 140 millions de kilomètres et une mission comme celle-ci exige une grande précision de navigation. Plus vous vous éloignez de la Terre, plus il est difficile de faire des corrections de cap dans le temps. La sonde doit également être hautement autonome, car une fois qu’elle atteint Mars, il faudra environ 14 minutes pour qu’un signal radio l’atteigne et 14 minutes supplémentaires pour qu’une réponse soit enregistrée.

Mais ça en vaudra la peine. Selon Al Amiri, la cartographie de l’atmosphère, du climat et du mouvement des gaz de Mars aidera non seulement les scientifiques à en apprendre davantage sur la planète rouge, mais nous aidera également à mieux comprendre notre propre climat et notre atmosphère sur Terre.

Hope offre également une opportunité de promouvoir les femmes dans les STEM. L’équipe de la mission est composée de 34% de femmes, ainsi que de 50% de femmes occupant des postes de direction. Selon Al Amiri, cela reflète un intérêt croissant des femmes pour entrer dans les sciences et la nécessité pour les EAU de développer des programmes qui leur permettront d’atteindre la parité entre les sexes dans les STEM.

La mission Hope n’est que le début de l’incursion des EAU dans l’espace. La nation a promis un engagement à long terme dans l’exploration planétaire et spatiale avec son plan visant à «établir le premier établissement humain habitable sur Mars d’ici 2117». Une mission sur la lune, Rashid, est également prévue, avec un rover qui devrait arriver sur la surface lunaire en 2024. Cela nécessitera également une collaboration internationale.

«Je voudrais penser que l’exploration de l’espace – Mars et au-delà – est quelque chose qui devrait et sera un effort international de collaboration», dit Christensen, «et non une compétition».

Note de l’éditeur: Cette pièce faisait à l’origine partie du package Welcome to Mars, lancé en mars 2020. Elle a été mise à jour pour coïncider avec l’arrivée de la sonde Hope sur Mars.

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