Accueil High-Tech La poussière de l'espace a percuté un engin spatial de l'ESA à 40 000 mi / h, mais c'est une bonne chose

La poussière de l'espace a percuté un engin spatial de l'ESA à 40 000 mi / h, mais c'est une bonne chose

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Les impacts de microméroïdes ont frappé le vaisseau spatial LISA Pathfinder 54 fois en plus de 4 000 heures de voyage.

Centre de vol spatial Goddard de la NASA

En regardant dans l'obscurité sans fin de l'espace, il est facile de concevoir le système solaire comme un vide vide de néant. Mais dans le système solaire interne, des micrométriques, de minuscules particules de poussière invisibles à l'œil nu, volent autour de la Terre à des vitesses supérieures à 40 000 mi / h. Cela présente des dangers potentiels pour les engins spatiaux que nous avons mis en orbite pour surveiller le cosmos. Mais à quel point la poussière microscopique peut-elle poser un problème?

Des chercheurs de la NASA et de l'Agence spatiale européenne (ESA) souhaitaient le savoir. En utilisant l'antenne spatiale (LISA) Pathfinder, ou LPF, de l'interféromètre laser, qui a fonctionné en orbite entre janvier 2016 et juillet 2017, l'équipe a procédé à une enquête afin de déterminer la fréquence à laquelle leur engin spatial a été frappé par la poussière.

La recherche, publiée dans Astrophysical Journal en septembre, décrit en détail 54 collisions avec le vaisseau spatial LPF. La mission était essentiellement une démonstration technique – les équipements inclus dans LPF doivent être utilisés dans l’observatoire LISA entièrement fonctionnel. La mission principale de LPF était de montrer que la technologie embarquée pouvait être utilisée pour une mission à part entière dans le futur. Cependant, avant le lancement, les chercheurs ont compris que les instruments particulièrement sensibles de la sonde pourraient être utilisés pour détecter de très petits impacts.

En effet, chaque fois que LPF est touché, de petits propulseurs l'aident à suivre son cours. L'examen de ces minuscules corrections de parcours a révélé ce qui l'avait frappé et avec quelle force. Les chercheurs ont eu accès à 4 348 heures de données LPF à explorer et ont construit un ensemble complet de données sur les collisions de microméroïdes avec le vaisseau spatial.

Ensuite, en modélisant les impacts sur les LPF, les chercheurs ont été en mesure de déterminer l’origine des micrométéroïdes. Des études antérieures sur les poussières spatiales dans cette région du système solaire ont montré que celles-ci provenaient en grande partie de comètes à courte période, telles que 67P / Churyumov-Gerasimenko, dont les orbites sont contrôlées par la géante gazeuse Jupiter (comètes de la famille Jupiter). Les "miettes de comètes" qui sont entrées en collision avec le LPF s'alignent sur ces études, la majorité des impacts provenant de comètes de la famille Jupiter et une contribution moindre de comètes à longue période.

L'ESA lancera une évolution de la technologie LPF en 2034 – une suite de trois engins spatiaux disposés en triangle permettant aux astronomes de rechercher les ondes gravitationnelles avec une précision inégalée. Ce sera une aubaine pour les astronomes qui étudient des événements cosmologiques extrêmes, tels que la fusion de trous noirs de l'autre côté de l'univers, mais LPF a montré que les instruments de nouvelle génération seraient également utiles pour effectuer des expériences beaucoup plus proches de chez soi.

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