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La NASA retarde le lancement de la sonde solaire Parker

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La NASA a retardé le lancement d'une sonde qui produira une série d'orbites du soleil sans précédent.

La sonde devait décoller de Cap Canaveral en Floride à 9h28 heure britannique, mais une minute et 55 secondes seulement avant le lancement a été reportée après une faute technique.

Le lancement de la sonde, qui sera porté à l’arrière d’une fusée lourde Delta IV de la United Launch Alliance, devrait avoir lieu dimanche matin.

Une nouvelle fenêtre de lancement s'ouvre à 8h31 heure du Royaume-Uni (3h31 heure locale) et reste ouverte pendant 60 minutes.

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La charge utile de la fusée lourde United Launch Alliance Delta IV Heavy. Pic: Bill Ingalls / NASA

Des milliers de personnes s'étaient rassemblées à Cap Canaveral pour assister au décollage qui devait initialement avoir lieu à 4h38 heure locale.

Parmi eux se trouvait Eugene Parker, l’astrophysicien de l’Université de Chicago après à qui le vaisseau spatial est nommé.

Comme la sonde Parker Solar Probe tourne autour du soleil, elle subira des radiations extrêmes et des températures pouvant atteindre 1 377 ° C (2 510 F) – proches du point de fusion de l'acier.

Pour supporter la chaleur, il a été recouvert d'un écran en composite de carbone spécial de 4,5 po (11,3 cm) d'épaisseur capable de résister à des températures allant jusqu'à 1 650 ° C (3 002 ° F).

Il sera plus de sept fois plus proche que l'actuel détenteur du record d'un pass solaire fermé, un record établi par le vaisseau spatial Helios 2 en 1976.

"Les principaux objectifs scientifiques de la mission sont de suivre l'évolution de l'énergie et de la chaleur dans la couronne solaire et d'explorer ce qui accélère le vent solaire ainsi que les particules énergétiques solaires", a expliqué la NASA.

"Les scientifiques ont cherché ces réponses depuis plus de 60 ans, mais l’enquête nécessite d’envoyer une sonde à travers les 2 500 degrés Fahrenheit de la couronne.

"Aujourd'hui, cela est enfin possible grâce à des progrès technologiques de pointe qui peuvent protéger la mission lors de son parcours dangereux.

"Parker Solar Probe embarquera quatre suites d'instruments conçues pour étudier les champs magnétiques, le plasma et les particules énergétiques, ainsi que pour imager le vent solaire."

Les membres de l’équipe d’intégration et de test de la mission sécurisent les composants critiques de la protection thermique de l’engin spatial Solar Probe Plus. Pic: Laboratoire de physique appliquée de l'Université NASA / Johns Hopkins
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La sonde a été équipée de matériel pour l'aider à résister aux chaleurs extrêmes. Pic: NASA

Après son lancement, la sonde se déplacera à 430 000 mph, la vitesse la plus rapide jamais atteinte par un vaisseau spatial.

La NASA a déclaré: "Parker Solar Probe fournira des informations sans précédent sur notre soleil, où les conditions changeantes peuvent s’étendre au système solaire pour affecter la Terre et d’autres mondes."

La sonde va voler directement dans l'atmosphère du soleil et retracer le mouvement de l'énergie et de la chaleur avec les particules qui forment les vents solaires.

Il faudra six ans pour atteindre son point le plus proche du soleil, en 2024, en utilisant la gravité de Vénus pour se rapprocher de l'étoile.

Le vaisseau spatial utilisera sept survols de Vénus sur près de sept ans pour réduire progressivement son orbite autour du soleil. Pic: Laboratoire de physique appliquée de l'Université John Hopkins
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Les orbites de la sonde se rapprochent progressivement du soleil. Pic: NASA

La sonde aidera les scientifiques à mieux comprendre la nature du soleil en prenant des mesures des vents solaires, un flux de gaz ionisés.

Si les scientifiques comprennent mieux l’activité solaire, ils pourraient l’utiliser pour prédire les grandes éruptions solaires qui constituent une menace pour les satellites en orbite autour de la Terre.

Les scientifiques espèrent également que la sonde les aidera à comprendre pourquoi la couronne, la couche la plus externe de l’atmosphère du soleil, est 300 fois plus chaude que sa surface.

Illustrations du vaisseau spatial Solar Probe Plus quittant la Terre. Pic: JHU / APL
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Une illustration de la sonde qui quitte la Terre. Pic: NASA

C’est un phénomène qui a déconcerté les scientifiques de la NASA parce que l’atmosphère du soleil «devient beaucoup plus chaude au fur et à mesure qu’elle s’étend du soleil».

La sonde sera contrôlée à partir du centre d'opérations de la mission basé au laboratoire de physique appliquée de l'université Johns Hopkins (JHU APL), où la NASA gère ses missions sans pilote.

Des missions habitées, telles que les atterrissages lunaires d’Apollo, ont été effectuées depuis le centre de contrôle de mission Christopher C Kraft à Houston, d’où il a acquis son célèbre indicatif radio.

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