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Johnson espère courir en IndyCar en 2023 et au-delà

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Le septuple champion de la NASCAR Cup, surveillé par ses coéquipiers vétérans de la série Scott Dixon, Dario Franchitti et Tony Kanaan, a effectué des essais au Texas Motor Speedway hier, réalisant un meilleur tour qui l’aurait placé quatrième sur la grille pour le double titre de cette année. là.

Johnson a couru l’entrée #48 Carvana / American Legion Ganassi sur tous les parcours routiers et urbains cette année, mais a confié à Tony Kanaan les quatre courses ovales. Au milieu des spéculations croissantes et de son propre enthousiasme florissant pour les roues ouvertes américaines, Johnson s’est décrit comme «un pas de plus» vers l’idée de faire ses débuts ovales en IndyCar en 2022.

« Il y a plus de conversations à avoir avec la famille, l’équipe et les sponsors et au moins une autre séance d’essais devant moi avant que je puisse vraiment prendre une décision », a-t-il déclaré aujourd’hui. « Mais conduire la voiture hier n’a fait qu’éveiller davantage mon intérêt. »

Johnson s’attend à participer au programme d’orientation Indy Rookie à Indianapolis Motor Speedway en octobre.

« J’ai l’impression que cette orientation serait la prochaine étape logique sur la bonne voie », a-t-il déclaré, « et ensuite, il y aurait plus de conversations liées à l’équipe/au sponsor. Sommes-nous capables de le faire ? Comment ferions-nous? A quoi cela ressemblerait-il ? – et en quelque sorte d’utiliser ce deuxième test comme un vrai moment pour m’envoyer sur mon chemin vers potentiellement courir le 500…

« Certes, nous avons la relation avec Carvana. Sont-ils prêts à s’étendre à une race supplémentaire, est-ce un autre partenaire, comment fonctionnent nos partenaires existants ? Nous ne voulons pas aller trop loin devant nous-mêmes. Je dois d’abord dire « Ouais, je suis dedans » avant d’entrer dans les détails pour régler le problème. Je pense qu’un autre passage dans la voiture, en particulier sur la piste qui serait le point central, me donnera vraiment ma décision et s’il est temps de poursuivre tout cela.

Interrogé par Motorsport.com à quel point il s’attendait à être plus proche du rythme ultime en IndyCar sur les circuits routiers et urbains en 2022, il a répondu : « Quand vous entrez dans les détails de ma progression, il y en a eu une tonne, et je sais que c’est difficile pour que les gens voient, et je sais qu’Indy [road course] était quelque chose qui était un peu plus visible pour tout le monde à remarquer.

« Mais Brad Goldberg, l’ingénieur de [teammate] La voiture de Marcus Ericsson, a fait un bon rapport qui m’a montré ma progression depuis la course Indy GP du printemps jusqu’à l’endroit où j’étais à l’automne. Je suis à quelques dixièmes de seconde de mes coéquipiers et à environ une demi-seconde du rythme du vainqueur de la course.

« Pour voir cette progression d’être un deuxième plus [behind] à l’intérieur d’une demi-seconde est vraiment encourageant. Je sais que c’est difficile pour tout le monde de voir là-bas, mais les proches voient, ressentent et sentent ce qui se passe. Je travaille sur ces pistes pour la première fois, en particulier les pistes qui restent dans le calendrier, donc j’ai cela dans le cadre de ma courbe d’apprentissage.

« Mais j’espère vraiment que je pourrai courir dans le top 15 cette année dans l’un des trois événements qu’il nous reste, puis l’utiliser comme point de départ pour ’22.

« Sur les parcours sur route, j’ai l’impression qu’un objectif réaliste pour moi d’ici la fin de 22 est de courir dans le top 10, de me qualifier de milieu de peloton à milieu de peloton supérieur et de commencer à courir au milieu du peloton sinon vers l’avant sur une base plus cohérente . « 

Johnson a ensuite admis que si la réalité correspondait à son ambition en termes de rythme de progression, il entendait continuer jusqu’en 2023.

«Je suis heureux de déclarer que je vais courir autant d’années dans la série NTT IndyCar que Chip m’aura et je peux trouver un sponsor. Je passe un très bon moment, et à chaque tour que je fais dans la voiture, je ne ferai que m’améliorer.

« Si je devais revenir en 23, je pense que ces attentes augmenteraient à nouveau, et ma performance serait encore meilleure. Mon intention est de rester aussi longtemps que possible.

Johnson a laissé entendre qu’organiser tous les événements ovales l’année prochaine – Indy 500, Texas, Iowa et Gateway – et ainsi terminer une saison complète, serait une décision distincte au-delà de celle d’ajouter l’Indy 500 à sa liste de courses.

« En ce moment, c’est vraiment le chemin vers Indy. Il y a encore tellement d’obstacles entre maintenant et un événement qu’il est difficile de regarder les autres à ce stade. Mais… Je devrai faire face à cette décision et à cette opportunité dans un avenir assez proche, et nous verrons simplement comment se déroule cette prochaine session d’essais et comment tout s’aligne.

« Il y a beaucoup plus de pièces importantes à mettre en place et à assembler que mon intérêt pour tout cela, nous verrons donc ce que l’avenir nous réserve. »

L’homme de 45 ans a également tenté d’expliquer l’état d’esprit de sa femme Chandra et de leurs filles Geneviève et Lydia alors qu’il envisageait de participer aux épreuves les plus rapides d’IndyCar.

« Ils ont certainement une très grande voix dans tout cela, mais ma famille regarde directement moi et mon confort », a-t-il déclaré. « L’IndyCar que nous avons aujourd’hui par rapport à ce qu’il était il y a cinq ans est totalement différent, de l’écran aérodynamique et de toute la sécurité qu’il apporte de tant de manières différentes, au fait que nous n’avons plus de course en pack.

«Mon parcours et mon confort dans ce domaine sont vraiment ce que ma famille regarde, et j’essaie d’être systématique et de travailler jusqu’au bout. Hier s’est très bien passé, et cela n’a fait que créer plus d’intérêt pour moi de visiter la briqueterie, c’est donc la prochaine étape.

«Mais oui, il y aura des conversations, et je suppose qu’en fin de compte, j’essaie de ne pas dire que cela dépend de ma famille et de la pression qui va avec. Mais c’est mon cheminement et ma femme et mes enfants me soutiennent dans tout ce que je veux faire.

« Certes, ils ont leurs préoccupations, et leurs préoccupations sont les miennes. Je partage les mêmes préoccupations. J’essaie d’être très systématique et méthodique et de m’assurer que je suis dans une « boîte » traditionnelle de risque en montant dans une voiture de course. Nous étions tous très à l’aise avec les risques associés à NASCAR, et grâce à mon expérience cette année en IndyCar Series, et certainement dans la voiture hier, j’ai l’impression que l’IndyCar est maintenant de retour dans cette même boîte.

« Il y a des risques inhérents lorsque vous conduisez une voiture de course, et je suis bon avec ça, et je suis en train de faire ce voyage en ce moment pour me prouver que l’IndyCar est de retour dans cette boîte inhérente de danger de conduire une voiture de course. « 

IndyCar vs NASCAR sur un ovale

Johnson a remporté sept fois le Texas Motor Speedway au cours de sa carrière en NASCAR Cup et a admis qu’au départ, il se concentrait simplement sur l’adaptation à la différence de vitesse dans un IndyCar.

« Mais alors que je travaillais sur mon deuxième train de pneus, la voiture a commencé à se sentir beaucoup plus comme à la maison », a-t-il déclaré, « et certainement la piste et le fait d’être sur un ovale se sont sentis comme à la maison. À la fin de la séance d’essai elle-même, je me sentais très à l’aise et dans un endroit très familier, ce qui était agréable.

«Nous étions vraiment conservateurs avec notre approche et nous nous contentions de travailler sur les choses. Faire quelques tours, sortir de la voiture, regarder les données, les laisser s’imprégner, recommencer…

« Je dirais probablement qu’au troisième train de pneus, je le sentais et j’étais vraiment agressif avec la voiture. Les virages 3 et 4 sont assez simples, mais les virages 1 et 2 sont assez difficiles, et y passer à fond était en quelque sorte l’objectif, et sur le troisième train de pneus, être vraiment capable de le faire et de le faire constamment. bon. »

En termes de sensations transmises au pilote, Johnson a remarqué : « Plus vous allez vite, c’est presque plus les voitures sont bloquées à cause de l’appui. C’est quelque chose que je n’avais vraiment pas prévu et j’ai pensé que la voiture serait peut-être un peu plus légère à la fin des lignes droites et dans les virages et un peu plus inconfortable. La voiture était juste coincée et plantée. Donc ça m’a ouvert les yeux.

 » Quelque chose d’autre qui était un peu différent était en train de changer [gears] mi-coin. Donc, dans les virages 1 et 2, vous descendez une vitesse puis montez une vitesse et faites en quelque sorte vos tours de cette façon, et c’était quelque chose de nouveau et de différent pour moi de m’habituer sur un ovale. Dans une IndyCar avec une boîte de vitesses à six vitesses et le fait que vous ne perdiez pas de temps avec les changements de vitesse, la vitesse est très différente, et ces trois ou quatre vitesses sont très proches les unes des autres pour vous aider avec un remorquage ou un vent direction, conditions de piste.

En plus de comprendre les outils du cockpit pour ajuster la voiture à mi-parcours, Johnson a déclaré que lui et l’ingénieur de course Eric Cowdin avaient travaillé à « parler la langue » de l’IndyCar sur les ovales, il savait donc quoi demander et quand. Mais peut-être étonnamment, il a également déclaré qu’il y avait des similitudes avec la course sur ovale avec une voiture de la NASCAR Cup.

« Sur un parcours routier, vous vous souciez du bien [corner] sorties dans un véhicule NASCAR. Et bien sûr, les sorties comptent dans un IndyCar, mais la magie opère lorsque vous appuyez sur les freins, de sorte que votre point focal est différent sur une route et un parcours de rue dans un NASCAR par rapport à IndyCar.

« Sur l’ovale, j’ai découvert hier, c’est au même endroit, et non seulement c’est au même endroit, les réglages que vous faites sur la voiture de course sont les mêmes d’une voiture de Coupe à une IndyCar. Certes, la voiture, la forme de la voiture est un peu différente et il semble que les réglages de hauteur de caisse soient différents, mais la pièce mécanique y est – ressorts, amortisseurs, poids croisés, remorquage, carrossage, toutes les choses avec lesquelles nous jouons – c’était la même école de pensée.

« Je me sentais donc beaucoup plus à l’aise, non seulement du point de vue de la conduite et de l’endroit où créer de la vitesse, mais aussi de la façon d’aider l’équipe à ajuster la voiture et à travailler sur la voiture de course. »

Johnson a été très encouragé par son rythme sur le parcours routier IMS ce mois-ci – et ses gains importants depuis la course de mai sur cette piste.

Photo par : Barry Cantrell / Images de sport automobile

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