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John Della Penna – un hommage de Jimmy Vasser

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«Tout le monde sait quil faut un village pour que tout pilote sans sang-froid atteigne les plus hauts niveaux de la course», déclare Jimmy Vasser, champion 1996 de CART à Indy, qui est désormais un propriétaire prospère des équipes dIndyCar et dIMSA. «Dans ce village, les personnages clés font la différence: John Della Penna était lun de ces gars pour moi. Il a contribué à prolonger ma carrière pour que je puisse progresser. »

Zak Brown, PDG de McLaren, a déclaré: "John était lun de mes meilleurs amis. Je lai rencontré pour la première fois lorsquil dirigeait mon bon ami Jimmy Vasser. John était un gars de première classe et un véritable coureur."

Née à Buenos Aires en 1951, Della Penna a grandi en idolâtrant Juan Manuel Fangio et était impatiente de se lancer dans la course. Ses parents n’ont pas approuvé, mais ils l’ont soutenue.

Au milieu des années 90, Della Penna a expliqué: «Quand je suis allé au lycée, mon père ma promis que si je obtenais de bonnes notes, il machèterait un billet – un billet aller-retour. ! – aux États-Unis, et il la fait.

«Je lui ai dit que je ne reviendrais probablement pas – je voulais venir ici pour rester. Je ne savais pas ce que je trouverais ici, mais je savais que c’était là que je voulais être. Alors il m’a donné un billet et 300 dollars, et c’est comme ça que j’ai été ici en 1972. »

Après avoir acheté une Crosslé 16F et tous ses accessoires et pièces de rechange, lArgentin, âgé de 20 ans et domicilié dans la baie de San Francisco, allait devenir un pilote respectable en terminant troisième dans la division SCCA Formula Atlantic Atlantique sur la côte ouest en 1984. Mais Il avait eu du mal à trouver même des maigres fonds de sponsoring à ajouter à ce qu’il pouvait extraire de son propre compte en banque et, étant réaliste, Della Penna savait que la méthode de la course était un jeu d’idiot. Il a donc quitté la scène de la course.

Comme les choses se passaient, son départ nétait que temporaire. À ce moment-là, il avait rencontré Jim Vasser Sr., père du coureur étoiles SCCA Formula Ford, Jimmy Vasser – en fait, lorsque le jeune homme avait commencé à courir, Vasser Sr. avait acheté sa vieille remorque à Della Penna. Les deux hommes s’entendaient bien, partageant non seulement leur passion pour le sport automobile, mais aussi leur passion pour le négoce de voitures de collection et l’achat en gros de lots d’enchères.

Lorsque Della Penna a décidé de retourner au sport, en achetant une Swift DB-4 pour entrer en Formule Atlantique, leurs chemins se sont croisés à nouveau, car le jeune Jimmy Vasser allait bientôt rejoindre son équipe. Cétait une bénédiction pour le coéquipier âgé de 25 ans car, malgré son talent prometteur, le champion de la Formula Ford 1600 de la SCCA 1986 navait atteint le niveau de FF2000 quen 1990. Il a ensuite reçu lappel qui relèverait sa carrière sur la voie rapide.

«John pilotait une voiture Atlantic en partenariat avec Genoa Racing, propriété d’Angelo Ferro», se souvient Vasser. «Bob Lobenburg conduisait, mais la roue arrière crevait constamment le demi-arbre et il s’écrasait. Ils étaient à Sears Point [maintenant Sonoma Raceway] et finalement, Bob a refusé de le conduire. John ma appelé un samedi soir alors que jétais à San Jose et ma dit: "Mets-toi dans le cul si tu veux conduire cette voiture de lAtlantique. , et partez de l’arrière. "Jai dit:" Bon Dieu! Je vais le conduire ’. Cela ne me dérangeait pas de partir de l’arrière car j’avais raté les qualifications. Toute expérience est bonne.

“Donc de toute façon, je suis allé là-bas, jai pris un bon départ et jai vraiment évolué à travers le terrain; Je pense que dès le troisième tour, jétais à la quatrième place. Ensuite, bien sûr, la roue est tombée et je suis parti très fort au virage 4, juste avant le carrousel. Mais l’équipe a déclaré: «C’est un excellent travail que vous avez fait pendant quelques tours», alors ils m’ont fait courir à Laguna Seca et j’ai eu la pole. Ensuite, à Road America pour la fusillade de la division Atlantique Est / Ouest, nous étions en soutien à la course pour CART [Indy Car] et nous avons pratiquement dominé. »

Della Penna se souvient: «Nous venons de charger la voiture, nous sommes allés à Road America et nous avons déchargé la remorque. Nous avons été les plus rapides à chaque session, nous avons mis la pole et avons remporté la course. Pour moi, cétait vraiment le point tournant en tant que propriétaire de léquipe. ”

Le retour soudain de Vasser à la notoriété cette année-là lui valut la première bourse d’études de la Team USA, un programme existant à ce jour et qui vient de voir ses anciens élèves remporter de nombreux succès dans les championnats IndyCar et les trois séries Road To Indy.

Le propriétaire de l’équipe automobile Indy, Rick Galles, a vu ce que Vasser avait accompli et a demandé à son fils, Jamie, de rejoindre l’équipe Della Penna pour 1991 en tant que coéquipier de Vasser. Jamie était bon, il a décroché deux podiums et une pole, mais Jimmy était The Man, amassant six victoires et huit pôles, même sil a fini deuxième au championnat, devant le vainqueur de la course, Jovy Marcelo.

«Je pense que j’ai remporté toutes les courses que j’avais terminées cette année-là, mais nous n’avons pas assez fini», se souvient Vasser. «Mais un de mes meilleurs souvenirs de cette année était à Long Beach. Je lai mise en pole et jai mené toute la course, puis dans le dernier tour, jai descendu la ligne droite [Seaside Way] où je me suis mis en radio – John était sur ma radio toute lannée – et jai crié: F ** k! La voiture a cessé de tourner! La voiture a cessé de rouler!

"Je plaisante, mais nous nous préparons à gagner Long Beach et je tire les ficelles de John. Il est sur le pitwall au front devant Shoreline Drive, et quand il m’entend, il retire son micro-casque, éteint sa radio, les jette par terre et repart dégoûté. Donc, quand je vais conduire Shoreline pour prendre les pions, il manque ça, il ne réalise pas que nous avons gagné avant de voir tout l’équipage et les mécaniciens braqués et riant…

"Pour le reste de sa vie, chaque fois que nous serions ensemble à une fête, il me pointerait vers moi pour raconter l’histoire à tout le monde et dire:" Ce foutu chemin ici, il m’a bien joué! "

“Oui, nous n’avons pas gagné le championnat, mais c’est notre série de victoires qui m’a amené à rencontrer Jim Hayhoe, qui m’a emmené à IndyCar l’an prochain. Cela peut être directement attribué à John Della Penna, ainsi qu’Angelo Ferro et Rick Galles, qui ont tous deux investi de l’argent pour moi. C’est ce que je veux dire quand je dis que cela prend un village. Ce qui est important lorsque vous obtenez des chances comme celles-là m’est donnée, c’est de sortir et de gagner – et nous l’avons fait.

«Leurs efforts et la formidable équipe formée par John ont donné les résultats. Cest pourquoi Jim Hayhoe a tenté ma chance. Ce que Jim et moi avons alors réalisé ensemble n’avait que peu de succès par rapport aux grandes équipes de voitures Indy de l’époque, mais cela a été remarqué et cela a directement conduit Chip Ganassi à tenter ma chance en 1995, même s’il n’avait pas deuxième voiture entièrement financée. Nous avons réalisé plusieurs podiums la première année, puis en 96, nous avons remporté des courses et remporté le championnat.

"Donc, ces gars – et John Della Penna a été le premier – sont le genre de personne que chaque pilote a besoin, ceux qui me font suffisamment confiance pour fournir des voitures compétitives alors que je navais pas dargent pour contribuer."

Demandez ce quest Della Penna en tant que personne et Vasser répond immédiatement: «Oh, il était génial et avec un grand sens de lhumour, mais il était aussi difficile. Il était de petite taille mais très fort dans son caractère, je suppose parce quil était un coureur. Mais il était aussi intelligent.

En effet oui. Lorsque Vasser a intégré Indy en 1992, JDP n’a pas réussi à trouver la bonne combinaison de pilote et de parrainage pour le remplacer. Il n’a donc pas à se battre en tant que propriétaire avec une équipe à moitié financée gérant un pilote à moitié talentueux et Della Penna Motorsports a fait une pause de deux saisons.

«C’est une période difficile lorsque Jimmy a évolué», a déclaré Della Penna, «car l’idée était que mon emploi du temps était de cinq ans, d’Atlantics à Indy, en tant que propriétaire de l’équipe. J’ai commencé en 1990 à temps partiel, 1991 était notre première année, et 1996 était donc un peu mon emploi du temps pour les voitures Indy.

«En 1993, jai commencé à chercher qui remplacerait Jimmy. Quelquun avec qui je pouvais travailler, quelquun avec qui javais une bonne chimie, quelquun en qui javais beaucoup de confiance, que jadmirais. Ce devait être quelquun de très spécial – très rapide, vraiment motivé par beaucoup de ce que jappelle linstinct de tueur sur la piste. Quelquun qui voudrait gagner à chaque fois. ”

John Della Penna avec Richie Hearn, qui remporterait pour léquipe le titre Atlantics et une course de voitures Indy.

Photo de: Michael L. Levitt / LAT Images

Il a sauté sur loccasion de courir Richie Hearn, qui allait finir deuxième au championnat Atlantique de 1994.

"Je ne voulais pas quitter la série Atlantique sans remporter le championnat", a expliqué Della Penna, "mais je ne voulais pas non plus freiner la carrière de Richie. Alors j’ai senti que s’il était prêt à progresser et qu’il n’avait pas remporté le championnat, nous ne progresserions pas. Mais il m’a dit: «Ecoute John, je pense que c’est mieux pour moi de rester une année supplémentaire. Je ne pense pas que je suis prêt [pour les voitures Indy] pour le moment. »

Le combo a dûment rempli sa tâche en 1995. Cela inciterait Della Penna Motorsports à passer enfin à la course automobile Indy avec Hearn comme pilote principal, en utilisant une Reynard-Ford éligible à la fois pour la nouvelle formation Indy Racing League et la voiture CART Indy. En IRL, Hearn marquerait une quatrième place à Phoenix, terminerait troisième de lIndy 500 et lemporterait à Las Vegas, tandis que chez CART, le couple Hearn / Della Penna accumulerait quelques six premières places avant de se séparer à la fin de 1999.

Lannée suivante, lex-pilote de Formule 1 Norberto Fontana a rejoint Della Penna Motorsports, mais il navait jamais semblé à laise dans ce qui était alors un combo Reynard-Toyota et avait été remplacé par Memo Gidley à la mi-saison. L’Américain courageux atterrirait un sixième à Road America, mais à la fin de l’année, Della Penna avait fini de diriger une équipe de course. Il a vendu ses actions dans CART et utilisé l’argent pour la construction d’hôtels, prouvant une fois de plus que s’il ne pouvait pas courir dans le bon sens, il préférait ne pas s’ennuyer du tout.

«Ouais, plutôt malin, hein?» Commente Vasser. «En tant que propriétaire de l’équipe, il a toujours semblé éviter de prendre des chauffeurs rémunérés, ce que vous devez admirer, non? Les conducteurs de ses voitures méritaient des promenades. Et même ceux qui ne conduisaient pas pour lui, il serait prêt à aider ou à conseiller et sans chercher de retour sur investissement. Il a aidé des gars comme Willy T. Ribbs, Juan Fangio II et ainsi de suite. John était doué pour le talent et le coeur.

«Cest… mec, cest un moment vraiment triste. Il revenait se joindre à nous pour lIndy 500 et cétait toujours un plaisir de lavoir là. Il était juste un bon gars avec qui aime la course et qui a un grand coeur. Il avait un très bon chemin avec les pilotes – calme et bon cœur, mais aussi dur quand il le fallait. Un véritable atout pour le sport automobile, c’est certain. "

Motorsport.com présente ses condoléances à la famille et aux amis de John Della Penna.

Jimmy Vasser, John Della Penna et Tony Kanaan à Indy en 2012.

Jimmy Vasser, John Della Penna et Tony Kanaan à Indy en 2012.

Photo de: Michael L. Levitt / LAT Images

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