Accueil High-Tech J'ai visité la ville nucléaire de Russie et je ne veux pas revivre la guerre froide

J'ai visité la ville nucléaire de Russie et je ne veux pas revivre la guerre froide

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En 1995, j'ai visité la ville russe des armes nucléaires de Sarov. Ici, je montre un exemplaire du journal où je travaillais à l'époque, le moniteur Los Alamos, au physicien Viktor Adamsky, qui a contribué à la conception du Tsar Bomba – l'arme nucléaire la plus puissante jamais exploitée.

Stephen Shankland / Camaraderielimited
                                                Cette histoire fait partie de Road Trip 2019, profils des fauteurs de troubles et des pionniers qui conçoivent notre avenir.

J'ai été journaliste pendant plus de cinq ans à Los Alamos, au Nouveau-Mexique, berceau de la bombe atomique, siège d'un important laboratoire national et de la ville où j'ai grandi, qui compte 18 000 habitants. J'ai tout couvert, depuis la visite du laboratoire par le président Bill Clinton jusqu'à la plupart des déjections radioactives de chat radioactives qui ont déclenché des alarmes radioactives à la décharge du comté. Mais l'histoire qui m'a le plus impressionné s'est déroulée à des milliers de kilomètres, en Russie.

En mai 1995, je faisais partie d'une délégation civile composée de sept personnes qui s'est rendue dans la ville jumelle de Los Alamos, Sarov, située à environ 230 km à l'est de Moscou. C'est la maison de l'institut où la Russie a développé sa première bombe atomique. Notre visite devait coïncider avec la célébration du 50e anniversaire de la fin de la Grande guerre patriotique, ou seconde guerre mondiale, qui s’est terminée pour les Russes lorsque les Allemands ont capitulé en mai 1945.

Ce fut une visite qui faisait réfléchir – la dévastation économique; les microphones de l'ère soviétique dérangent dans notre hôtel; les anciens combattants en colère et appauvris; et les quantités décourageantes de vodka, de champagne et de cognac qui nous ont accompagnés lors d'une série de banquets d'une semaine. J'ai parlé à Viktor Adamsky, l'un des concepteurs de la plus grande bombe nucléaire de tous les temps, le tsar bomba de 50 mégatonnes, qui était plus puissant que toutes les bombes larguées pendant la Seconde Guerre mondiale.

Je m'en souviens maintenant parce que j'ai récemment interviewé Siegfried Hecker, ancien directeur du Laboratoire national de Los Alamos et l'un des principaux dirigeants de la collaboration entre les laboratoires américano-russes qui a conduit à mon voyage.

À l'époque où les relations américano-russes fondaient

Pendant le voyage, les relations entre la Russie et les États-Unis se réchauffaient, mais elles se refroidissent maintenant. Cela inquiète Hecker – même s'il a passé une grande partie de sa carrière à concevoir les armes nucléaires que les États-Unis visaient à l'époque de l'URSS.

Cela me trouble aussi. J'ai grandi pendant la guerre froide et je n'ai pas hâte de présenter à mes enfants des notions telles que l'hiver nucléaire et la mégadeath. Et même si les traités entre les États-Unis et la Russie se dissipent et que les deux pays organisent une nouvelle course aux armements, les inquiétudes se multiplient quant aux capacités nucléaires de l'Iran et de la Corée du Nord.

Mais Hecker souligne les similitudes entre les Etats-Unis et la Russie – "Ils nous ressemblent tellement," dit-il – et ce qui était le plus intéressant de mon voyage en 1995 était le lien culturel entre Los Alamos et Sarov. Il existait une nette parenté entre les chercheurs des villes – une curieuse camaraderie, étant donné que ces mêmes chercheurs avaient conçu les ogives sur des missiles balistiques intercontinentaux.

Un Russe de la ville de Sarov, qui avait conçu des armes nucléaires en 1995, m'a remis cette médaille – l'Ordre de l'insigne d'honneur – en gage de bonne volonté après la fin de la guerre froide. L'Union soviétique a décerné la médaille pour ses réalisations dans les domaines du travail, de la culture et des sciences.

Stephen Shankland / Camaraderielimited

Chaque ville a bénéficié des largesses de son gouvernement pendant la guerre froide. "Quand je suis arrivé ici pour la première fois, je pensais que c'était un paradis. Une telle nourriture!" un homme de Sarov m'a dit. Pendant ce temps, Los Alamos a reçu un coup de pouce financier fédéral pour ses écoles et ses services de police et d'incendie. Chaque ville a souffert de la chute des fonds publics avec la fin de la guerre froide. Les deux villes regorgent de chercheurs d'élite qui jouent un rôle militaire important et qui sont curieux de savoir ce qui fait vibrer l'univers. Les deux villes ont des musées sur les armes nucléaires montrant les carcasses imposantes des premières bombes.

Même les noms des villes avaient un parallèle. Lors de ma visite, Sarov portait encore le nom d’Arzamas-16 datant de la Guerre froide – un peu de mauvaise orientation géographique pour donner l’impression que cela faisait partie d’une ville insolite qui se trouve à une trentaine de kilomètres au nord-est. Pendant la Seconde Guerre mondiale, un courrier destiné aux chercheurs du projet Manhattan à Los Alamos était adressé à P.O. Box 1663 à Santa Fe, à peu près à la même distance de Los Alamos qu'Arzamas l'est de Sarov.

Collaboration entre laboratoires

Mon voyage s'inscrivait dans le prolongement de la collaboration nucléaire américano-russe entreprise par Hecker et ses collègues après l'effondrement de l'Union soviétique. Cet effort, financé par le Programme de réduction de la menace coopérative Nunn-Lugar, a permis à des scientifiques américains et russes de mener des recherches conjointes et d'aider à maîtriser les énormes quantités d'armes nucléaires de l'époque soviétique.

J'ai compris l'attrait politique du programme. Pour les terroristes potentiels ou les pays aspirant à rejoindre le club des armes nucléaires, la plus difficile consiste à obtenir du plutonium puissant ou de l'uranium de qualité militaire. Payer les Russes pour mieux contrôler ces matériaux – et décourager les scientifiques de chercher de nouveaux emplois ailleurs – était logique pour la politique étrangère américaine.

Sarov, appelé Arzamas-16 pendant la guerre froide, abrite un musée présentant plusieurs bombes nucléaires russes historiques. Je suis deuxième de gauche.

Stephen Shankland / Camaraderielimited

Mais voir Sarov de première main m'a montré le côté humain des avantages du programme.

Après la crise économique qui a accompagné la disparition de l'URSS, les habitants de Sarov ont dû faire pousser des pommes de terre dans leurs bacs à fleurs et transformer leurs datchas de campagne en petites fermes. À l'époque, le salaire d'un scientifique typique était d'environ 80 dollars par mois, la valeur du rouble s'effondrant. À la fin de la guerre froide, les plus âgés des anciens combattants de la Seconde Guerre mondiale ont été renvoyés sur le marché du travail après que leurs pensions aient perdu toute valeur. La barrière de sécurité autour de Sarov a été appréciée afin d’éviter que les étrangers ne l’aient encore pire.

Comme Hecker, j'ai rendu visite à des Russes chez eux. Après avoir assisté au mémorial de la Seconde Guerre mondiale autour duquel notre visite était centrée, je me suis glissé avec des journalistes du journal City Courier de Sarov. Ils m'ont présenté à leurs enfants, ont parlé d'utiliser des publications clandestines du «samizdat» pour diffuser des informations pendant les années soviétiques, m'ont appris à épeler mon nom en cyrillique (Стѳфѳн Шѳнкланд) et m'ont appris à bricoler des radeaux pour des descentes de plusieurs semaines. des fleuves sibériens. On m'a donné un symbole symbolique de la coopération américano-russe: une perceuse massive à manivelle, fabriquée dans le Massachusetts mais donnée aux Russes pendant la Seconde Guerre mondiale et utilisée pendant le siège allemand de Leningrad.

En bref, ils m'ont montré qu'ils étaient humains.

Liens personnels

Je ressens moi aussi un lien plus personnel avec la Russie. En 1995, j'ai rencontré Boris Nemtsov, un politicien à la réforme qui a ensuite dirigé la région voisine de Nijni Novgorod (nommée Gorki à l'époque soviétique) et obtenu un doctorat. en physique. Parmi ses politiques figurait un mouvement de privatisation "mètre par mètre" qui permettait aux gens d'acheter progressivement leurs appartements à l'État. La discussion a semblé beaucoup plus prospective que celle de voir le cadavre cireux de Lénine sur la Place Rouge de Moscou.

Le journal City Courier de Sarov, publié en 1995, faisait état de la visite que j'avais faite avec d'autres personnes de Los Alamos, au Nouveau-Mexique, dans la ville russe du projet d'armes nucléaires. Je suis sur la photo du centre, montrant le journal à des étudiants.

Stephen Shankland / Camaraderielimited

Nemtsov est devenu un leader national de la réforme, prêt à dénoncer le président Vladimir Poutine. Mais en 2015, Nemtsov a été assassiné sur un pont à Moscou. Je l'ai ressenti plus étroitement qu'un épisode "ordinaire" de violence politique.

Et j’ai ressenti la même chose lorsque cinq scientifiques de Sarov ont été tués dans une explosion d’essai de missile russe ce mois-ci.

Hecker a beaucoup plus de ces connexions. Il est ami avec beaucoup de Russes et voit leurs valeurs culturelles très similaires aux nôtres. Et il maintient ses liens de communication bien que le projet de collaboration entre les laboratoires américano-russe qu'il a aidé à démarrer soit maintenant pratiquement mort. Il effectuera son 57ème voyage en Russie en novembre.

Les deux pays peuvent dépasser des points d'achoppement tels que l'expansion de l'OTAN vers l'est et l'action militaire de la Russie en Crimée et dans l'est de l'Ukraine, a déclaré M. Hecker. La ferveur nationaliste d’aujourd’hui pourrait rendre difficile la décongélation de la relation, mais il serait utile de voir le monde du point de vue opposé, at-il ajouté.

"Il n'est absolument pas nécessaire que la Russie et les Etats-Unis soient des adversaires et des ennemis", a déclaré Hecker. "Absolument aucun."

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