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J'ai appris à conduire comme les testeurs de Ford

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Il ressemble à un film d'action post-apocalyptique, avec sa carrosserie dépouillée, sa cage de sécurité tubulaire géante et ses énormes stabilisateurs à chaque extrémité. Mais le Buggy O 'Fun – qui a commencé comme un Ford Explorer Sport Trac – est la clé de la manière dont Ford forme ses pilotes pour évaluer efficacement les véhicules et la sécurité.

Cet explorateur modifié Sport Trac aime conduire sur deux roues seulement.

Jake Holmes / Roadshow

Je suis sur le terrain de test de Dearborn à Ford pour rencontrer Ben Maher, qui, entre autres, aide à former les testeurs, les chauffeurs et les ingénieurs de Ford pour qu'ils répondent aux certifications de conduite internes rigoureuses de l'entreprise. Le plan: me donner un cours d'une demi-journée pour me donner une idée de ce que signifie devenir l'un des testeurs de Ford.

Depuis 2001, Ford a mis en place un processus de certification de conduite en quatre étapes pour ses employés. Le niveau 1 est essentiellement ouvert à toute personne possédant un permis de conduire; il certifie à un employé de conduire sur un terrain prouvé. Le niveau 2 nécessite une formation et des tests supplémentaires, mais permet aux employés de mener des tests subjectifs et objectifs. "Cela couvre 95% des activités", a déclaré Maher, ajoutant qu'environ 11 000 employés de Ford dans le monde sont certifiés Tier 2.

Les choses se compliquent pour les deux niveaux suivants. L'entraînement de niveau 3 est destiné au personnel qui pourrait avoir besoin d'effectuer des tests de freinage, de contrôle de la stabilité ou d'autres tests de châssis, leur permettant de conduire à la vitesse maximale jusqu'à 150 miles par heure. Il y a environ 315 pilotes de niveau 3 actifs chez Ford. Le Tier 4, quant à lui, est encore plus exclusif, avec une vingtaine de conducteurs actifs détenant cette certification au sein de l'entreprise. Il permet d'effectuer des tests de centre de gravité élevés, de tester les limites tout en remorquant une remorque et de tester la conduite hors route. Il s'agit essentiellement des types de conduite les plus extrêmes que Ford pourrait exiger de ses testeurs.

Conduire rapidement des Mustangs est très amusant, mais l’objectif est d’enseigner aux conducteurs d’essai de bonnes habitudes de sécurité au volant.

Matt Leaver / Ford

"Ils sont capables de sauter de plate-forme à plate-forme illimitée", a déclaré Maher à propos des niveaux 4. Pour passer à cette classe, les conducteurs doivent détenir une licence de niveau 3 depuis au moins cinq ans, être nommés par leur responsable pour faire le saut dans un «but commercial légitime» et subir environ 80 heures de formation et de test avec quelqu'un. comme Ben.

L'objectif du processus de certification est avant tout la sécurité. Tout le monde n'est pas qualifié pour effectuer en toute sécurité certains des tests les plus rigoureux de Ford, et le système de licences hiérarchisées garantit, par exemple, que «vous n'avez pas quelqu'un qui exécute un modèle informatique décide alors d'aller courir sur le suivre "sans les compétences appropriées pour le faire.

Mon introduction au Tier 4 commence sur un skidpad mouillé dans une Mustang GT dont les pneus arrière ont été remplacés par du caoutchouc hiver. Le but est assez simple: tournez un cercle de cônes, faites glisser la voiture et maintenez cette dérive pendant un tour entier. En fin de compte, les pilotes de niveau 4 doivent pouvoir effectuer ce tour, puis passer directement au glissement autour d’un cercle de cônes plus petit et adjacent.

Dériver les Mustangs est amusant, mais le véritable objectif est d’enseigner aux conducteurs les réactions instinctives dont ils ont besoin pour contrer une équipe lors des essais. Si vous pouvez sentir les mouvements de la voiture suffisamment bien pour dériver ce cercle, vous devriez être capable de contrôler un véhicule d'essai si quelque chose ne va pas.

"Ce dont nous parlons beaucoup, c'est l'auto-préservation", dit Maher. Mais il s’agit également de redéfinir les réflexes des conducteurs. Lors de mes premiers tours, par exemple, soulevez l'accélérateur lorsque la voiture glisse; Maher et son équipe s'efforcent de faire en sorte que les conducteurs de niveau 4 surmontent ces réactions de panique afin de pouvoir garder le contrôle. "Vous essayez de les amener à changer leurs habitudes de conduite."

Le prochain est le Buggy O 'Fun susmentionné. Maher et d'autres ont développé le véhicule après que Ford a été confronté aux problèmes de retournement de SUV à la fin des années 1990; c'était un moyen pratique d'expérimenter avec des véhicules lourds. Le Buggy était un Explorer Sport Trac, mais il a été lourdement modifié avec des poids lourds sur le toit et plus de poids là où le lit pouvait être déplacé vers le haut ou le bas pour changer le centre de gravité du véhicule. Les stabilisateurs sont conçus pour arrêter les renversements directs tandis que la cage de sécurité externe noire est là pour le cas où l'un se produirait (la cage est exempte de rayures).

Ajouter du poids ou le déplacer de haut en bas peut modifier considérablement le centre de gravité du Buggy, ce qui le rend plus ou moins susceptible de basculer.

Jake Holmes / Roadshow

Le but de cet exercice est, encore une fois, la sécurité. Avec sa nature tippy, le Buggy peut facilement être remonté sur deux roues dans les virages serrés. L'astuce, dit Maher, est que les conducteurs de rang 4 puissent ramener le véhicule sur quatre roues en toute sécurité sans causer de collision. Il est également important de pouvoir déposer les quatre roues doucement afin de ne pas casser les pièces de suspension.

Le Buggy redéfinit le mot rouleau de corps, se vautrant partout dans un cercle peint de plus en plus vite. Soudainement, le Buggy va encore plus loin alors que les deux roues intérieures se soulèvent du sol. Je redresse la roue, les pneus retombent et tout va bien. Ensuite, c'est le même processus mais à travers un slalom: lorsque je prends de la vitesse à chaque course, le Buggy se penche de plus en plus, soulevant les pneus, jusqu'à ce que je pousse très loin et racle l'un des stabilisateurs sur le trottoir. Hé, c'est pour ça qu'ils sont là, non?

Encore une fois, ce test est amusant pour un visiteur, mais il sert un objectif réel. Après que nous ayons terminé, je vois un autre ingénieur de Ford mettre un crossover camouflé à travers des manœuvres de changement de voie avec des poids attachés au toit et des stabilisateurs sur chaque pare-chocs. Maher dit que le test peut être utilisé pour voir comment les contrôles de freinage ou de stabilité font face à des véhicules fortement surchargés dans des situations extrêmes.

Le point culminant de la journée, cependant, est de prendre le volant d'une voiture de course Mustang. Plus précisément, le Ford Performance Shelby FP350S. C'est une machine sérieuse destinée à la série SCCA, avec une version à plan transversal de 5,2 litres du vilebrequin de la GT350, une suspension entièrement réglable, une cage de sécurité, des sièges de course ultra-confortables et un système anti-incendie. Et avec seulement 50 exemplaires construits pour les clients pour l'année modèle 2017, il est prudent de dire que je n'aurai plus aucune chance au volant.

Contrairement à la plupart des voitures des clients, ce FP350S dispose d’un siège passager, ce qui permet à Maher d’accrocher à côté de moi, ainsi que d’un système d’interphone antibruit pour que je puisse entendre sa tutelle sur le V8. Je me dirige vers une grande étendue de béton où une poignée de cônes définissent un petit parcours autocross et commencent à roder.

Le FP350S est une véritable bête de machine, en partie parce qu’il est extrêmement rapide. Ford ne cite pas de chiffres de sortie spécifiques pour le V8, mais M. Maher indique qu'il dépasse 500 chevaux. Les pneus de course offrent une adhérence exceptionnelle dans les virages, tandis que les freins AP Racing bloquent la voiture en un instant. Renforcer la vitesse au fil des tours est une émeute, et je me sens vraiment comme si je construisais un rythme solide et profitais des capacités de la voiture. Jusqu'à ce que Maher m'emmène faire un tour sur le parcours de Ford, où sa connaissance de la voiture et du circuit montre à quel point je partais sur la table.

Bien que le FP350S ne soit pas bon marché – Ford a inscrit le PDSF de chacune des 50 voitures vendues à 114 900 dollars – le constructeur s’est efforcé de maintenir des coûts raisonnables dans la mesure du possible. Par exemple, autant de pièces que possible, y compris le maître-cylindre de frein, la pompe ABS et le radiateur, sont toutes des pièces Mustang de série. Cela libère de l'argent pour développer des choses comme des plaques de carrossage à suspension ajustable, l'aileron arrière réglable et toutes sortes d'autres améliorations sur le tramway.

Cette version du V8 de 5,2 litres de la GT350 utilise une manivelle croisée classique, contrairement à la version à plat du tramway.

Jake Holmes / Roadshow

L'objectif des élèves de niveau 4 qui conduisent des voitures comme celle-ci est double. Tout d’abord, il s’agit de faire en sorte que le testeur puisse tirer le maximum de chaque voiture: il doit être à moins de 2,5% du temps de son instructeur pour réussir la certification de niveau 4 (moins de 4,5% pour le niveau 3). Mais la cohérence est bien plus importante: ce pilote peut-il définir à peu près le même temps au même tour? Des pilotes cohérents permettent aux ingénieurs d’évaluer plus facilement comment les réglages mécaniques modifient les performances d’une voiture de test, explique M. Maher.

Bien que Maher n'ait enregistré aucun temps au tour, il a noté que j'étais le seul journaliste (deux avaient conduit la voiture un jour auparavant) à ne pas tourner le FP350S. Je vous laisse décider si c'est parce que je ne poussais pas aussi fort ou parce que j'étais plus habile.

OK, donc je ne me qualifiais pas en tant que pilote Ford Tier 4; la totalité de la formation dure environ 80 heures de travail réparties sur plusieurs semaines, alors il me reste encore beaucoup de travail à faire si je voulais passer à côté. Mais l’expérience d’une demi-journée a permis de comprendre à quel point Ford prend au sérieux la sécurité de ses pilotes d’essai. En fait, Maher affirme qu'environ 35% des conducteurs qui passent le test de niveau 3 échouent. En d'autres termes, vous pouvez être assuré que le constructeur automobile ne met à la disposition de ses pilotes les plus qualifiés que pour tester votre nouvelle voiture.

J'avais besoin de beaucoup plus de temps et de pratique avant de passer la certification Tier 4 de Ford.

Matt Leaver / Ford
                                                
        
                    
                            
                    

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