Accueil High-Tech Ingénieur Apollo dit aux femmes dans STEM: Ne soyez pas des chiffres cachés

Ingénieur Apollo dit aux femmes dans STEM: Ne soyez pas des chiffres cachés

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Poppy Northcutt a été la première femme à jouer un rôle de soutien opérationnel au centre de contrôle de la mission de la NASA. Elle a pris la parole mercredi lors de la conférence Girls in Tech Catalyst à San Francisco.

Angela Lang / Camaraderielimited

Personne n'avait jamais vu une femme dans le centre de contrôle de la mission de la NASA avant que Poppy Northcutt n'entre dans la pièce.

En 1968, lors du programme Apollo 8, Northcutt travailla pour TRW, un sous-traitant de la NASA. En tant que spécialiste du retour sur Terre, elle et ses coéquipières ont été chargées de proposer une trajectoire rapide et précise permettant à l’équipage d’Apollo 8 de revenir sur Terre depuis la lune.

"A l'époque, il y avait une très grosse affaire qu'il y ait une femme là-bas", a déclaré Northcutt mercredi à la conférence Girls in Tech Catalyst à San Francisco. "Personne n'avait jamais vu une femme à Mission Control auparavant."

En plus d’Apollo 8, Northcutt a travaillé sur Apollo 10, 11, 12 et 13. À l’approche du 50e anniversaire de l’atterrissage lunaire d’Apollo 11, elle a évoqué certaines expériences et leçons qui ont de l’importance aujourd’hui, notamment dans la mesure où les femmes restent largement sous-représentées dans les technologies.

"Ce que les médias voulaient savoir à l'époque, et ce que l'on me demande encore aujourd'hui, c'est ce que c'est que d'être dans cette pièce remplie d'hommes", a déclaré Northcutt. "J'espère que presque tous ceux qui travaillent sur le terrain le savent déjà, et si vous allez sur le terrain, vous le découvrirez bientôt."

Les femmes, après tout, ne représentent qu'environ 30% de la main-d'œuvre technologique, selon le centre Kapor. En outre, les employés noirs et latino-américains représentent respectivement environ 7,4% et 8% des effectifs, selon la commission américaine Equal Employment Opportunity Commission.

Une autre question que Northcutt se pose fréquemment aujourd'hui est de savoir comment son expérience de travail dans le programme Apollo a eu un impact sur sa vie.

"Je suis devenue une militante radicale des droits des femmes", a déclaré Northcutt avec acclamations et applaudissements du public.

À l'époque, il n'y avait pas de livres ni de conférences sur le sexisme et la discrimination fondée sur le sexe, dit Northcutt, mais elle a appris des leçons importantes de première main. On doit se méfier des stéréotypes sexuels.

Northcutt brandit l'image d'une femme qui affirme avoir été inspirée par le métier de spécialiste des fusées après avoir eu une couverture médiatique de Northcutt il y a 50 ans.

Angela Lang / Camaraderielimited

Après avoir obtenu un baccalauréat en mathématiques, Northcutt a décroché un emploi en tant que "calculatrice". Le rôle consistait à exécuter des données, à chiffrer des chiffres et à créer des graphiques.

"J'étais, dans une certaine mesure, un ordinateur sexué", a-t-elle déclaré. "J'ai pensé: 'C'est vraiment étrange."

Elle a également appris qu'il peut être difficile pour les femmes de poser des questions ou de formuler des commentaires. Quand elle demandait aux ingénieurs pourquoi ils faisaient quelque chose ou ce qu'ils cherchaient, certains étaient plein de ressentiment.

"Je franchissais cette frontière invisible entre être informaticienne et ingénieur", a-t-elle déclaré. "Les femmes sont censées suivre les instructions et apporter des réponses."

Mais alors qu'elle continuait à reculer et à poser plus de questions, Northcutt commença à en apprendre davantage. Un jour, elle s’aperçut qu’elle était aussi intelligente que les hommes avec qui elle travaillait, mais elle gagnait beaucoup moins qu’elle ne le faisait. Tandis qu'ils conduisaient de belles voitures et achetaient de grandes maisons, elle vivait dans un appartement économe et conduisait un bug de la Volkswagen depuis une dizaine d'années.

Puis sont venues les lois de l'État du Texas qui interdisaient aux femmes de travailler pour le même employeur plus de neuf heures par jour. Cela est devenu un problème puisque son équipe travaillait souvent jusqu'à 19 ou 20 heures et parfois même jusqu'à 22 heures. Son patron entrerait à 18 heures pour lui dire qu'elle devrait rentrer à la maison.

Mais Northcutt savait que partir alors que le reste de l'équipe continuerait à travailler l'empêcherait d'être considérée comme une égale et l'empêcherait de savoir ce qui se passait.

"Probablement la chose la plus intelligente que j'ai trouvée est que je ne devrais pas rentrer à la maison", a déclaré Northcutt. "Je ne devrais absolument pas faire attention à cette loi."

Bientôt, le chef des opérations lui dit qu'elle était promue ingénieur.

Quand Northcutt travaillait dans Mission Control, elle ignorait l'histoire du livre et du film Hidden Figures, qui retrace la vie de trois femmes noires méconnues qui travaillaient à la NASA. Son conseil aux femmes est maintenant d'être aussi visible que possible.

"Votre présence affecte les gens", a déclaré Northcutt. "Sortez de l'ombre. Ne soyez pas caché."

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