Accueil auto Héroïque Herbert a battu la barrière de la douleur en F1 lors des débuts à Rio

Héroïque Herbert a battu la barrière de la douleur en F1 lors des débuts à Rio

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Après son terrible accident de la FIA Formula 3000 à Brands Hatch en 1988, Herbert s’est battu pour être suffisamment en forme pour faire ses débuts en F1 sept mois plus tard. Après plusieurs interventions chirurgicales aux pieds et aux chevilles pour parer à la menace d’une amputation, et des mois de rééducation et de physiothérapie, Herbert est arrivé au Brésil en 1989, prêt à commencer la saison avec l’équipe Benetton.

Son mentor de longue date Peter Collins dirigeait l’équipe – qui a changé son nom de Toleman au début de la saison 1986 – à l’époque, mais Flavio Briatore commençait tout juste à mettre les pieds sous la table via la haute direction du Benetton empire de vêtements. Et il n’était pas convaincu qu’Herbert était apte au travail.

« Flavio, qui venait d’arriver sur la scène à ce moment-là, était un peu inquiet que je ne sois pas en mesure de le faire », a déclaré Herbert, qui a régalé l’histoire complète dans une interview au salon international de l’autosport de cette année. « Soudain, lors d’un test de pré-saison, qui n’était pas au programme, on m’a demandé de faire une distance de course.

«Ils l’ont rempli de carburant et je suis parti. Il n’y avait personne sur le pitwall, ils ont tous disparu pour revenir à l’hospitalité, car ils avaient tous parié que je ne ferais que 10 tours environ. Une heure et demie plus tard, j’ai manqué de carburant sur la piste!

«C’était une preuve, bien que lorsque je suis arrivé à Rio pour la course elle-même, j’ai eu une rencontre avec [team owner] Luciano Benetton, Peter et Flavio, et c’était pour décider – ils ont demandé «pouvez-vous faire cela? Pouvez-vous conduire cette voiture? « Et j’ai dit: » Ouais, ouais, je l’ai prouvé quand j’ai parcouru cette distance de course. « Et ils ne pouvaient pas vraiment me revenir.

«Je me souviens qu’Emanuele Pirro attendait à l’aéroport de Rome, prêt à être expédié au cas où. Mais j’ai surqualifié [teammate] Alessandro Nannini en qualifications et a fait la course. »

Johnny Herbert, Benetton B188

Photo par: Mark Sutton / Motorsport Images

Johnny Herbert, Benetton B188

Johnny Herbert, Benetton B188

Photo par: Motorsport Images

Johnny Herbert, Benetton B188

Johnny Herbert, Benetton B188

Photo par: Motorsport Images

Johnny Herbert, Benetton B188

Johnny Herbert, Benetton B188

Photo par: Motorsport Images

À l’extérieur, Herbert était lui-même habituellement pimpant, mais à l’intérieur, il souffrait toujours gravement de ses blessures: «J’étais allé en Autriche pour faire des trucs sacrément douloureux pour me mettre en forme. Bien sûr, je n’étais toujours pas normal, et j’avais un petit vélo rouge sur lequel je tournais autour du paddock. Je ne pouvais pas vraiment freiner particulièrement fort, même avec mon pied droit.

«J’ai également dû m’adapter pour Rio, car il y avait une bosse particulière au virage 8, avant que le gaucher ne passe à la grande ligne droite. Et c’était un gouffre d’une bosse! Mon pied gauche était encore très sensible et la cheville elle-même avait la taille d’un melon. Quand j’ai frappé la bosse, ça a frappé sur le côté et ça m’a fait mal comme l’enfer.

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«Au cours du week-end, j’ai réalisé que je ne pourrais vraiment le faire que si je franchissais le seuil de la douleur d’une manière ou d’une autre. J’ai donc appris que si je le laissais simplement flop au fond de la monocoque, quand il touchait la bosse, il cognait sur le côté.

«Ça faisait mal comme l’enfer et je hurlais dans la voiture. Mais ça n’a plus jamais fait de mal pour le reste des tours que je faisais. J’étais au-dessus du seuil de douleur, c’est comme ça que je l’ai surmonté. Donc, avant la course, je l’ai fait sur le tour d’installation. »

Johnny Herbert, Benetton B188

Johnny Herbert, Benetton B188

Photo par: Mark Sutton / Motorsport Images

Herbert s’est qualifié 10e, 2,3s devant McLaren, vainqueur de la pole position d’Ayrton Senna, mais à un quart de seconde de son coéquipier Nannini – et ce n’était pas un hasard, ayant devancé l’Italien vendredi et samedi. Il ne lui restait plus qu’à courir une course propre de 61 tours, certains doutant encore qu’il tiendrait la distance dans la manche de Rio.

« Dans la course elle-même, ma régularité était très bonne et ça s’est très bien passé », dit-il. «En plus de ne pas m’attendre à terminer, Nigel Mansell n’était pas non plus dans la Ferrari à palettes. Il a fini par gagner la course, ce qui était incroyable. Alain [Prost, McLaren] eu un problème d’embrayage, donc il ne pouvait pas faire sa finale [planned] pitstop, et puis ce fut seulement Mauricio Gugelmin en mars qui était devant moi.

«Sur ce que je pensais être le dernier tour, j’étais sur la boîte de vitesses de Gugelmin, qui avait Alain juste devant lui. Je me préparais tout à fait et je me suis dit: « c’est ma chance d’être sur le podium lors de mon premier grand prix ». J’étais prêt pour ça, ma planche de stand a dit qu’il restait un tour à faire… et le drapeau à damier est sorti! Mon équipage était tellement excité par mes performances, ils avaient oublié de changer la planche sur l’un des tours! « 

Johnny Herbert, Benetton B188

Johnny Herbert, Benetton B188

Photo par: Mark Sutton / Motorsport Images

Herbert a terminé quatrième, 1,1 seconde derrière Gugelmin et seulement 10,4 secondes derrière le vainqueur Mansell. Et, significativement, huit secondes d’avance sur Nannini, sixième. Même s’il venait de rater le podium, cela a consolidé la place d’Herbert dans l’équipe – au moins jusqu’au milieu de la saison. Après une séance de qualification désastreuse au Canada, au cours de laquelle il n’a pas réussi à faire la grille de départ, il a été abandonné du siège de course.

« Ce qui est étonnant pour moi, c’est que personne n’oublie cette motivation, même aujourd’hui les gens s’en souviennent », dit-il à propos de Rio. «Cela a honnêtement sauvé ma carrière. J’aurais pu faire deux ans en cure de désintoxication, courir au Japon, me ressaisir, mais si je m’étais éloigné et que je revenais, les choses avançaient si vite, Jean Alesi est arrivé, Michael Schumacher – tout ce sang neuf. Je serais considéré comme un bien endommagé.

« La quatrième position dans cette course a sauvé ma carrière – cela m’a donné le facteur wow de, » Comment diable ce gars a-t-il fait ça? « 

Après des séjours avec Tyrrell, Lotus et Ligier, il est revenu à Benetton des années plus tard et a remporté deux victoires en 1995 avant de passer à Sauber. Il a remporté sa dernière victoire au Stewart GP en 1999, mettant fin à sa carrière en F1 avec la Jaguar rebaptisée un an plus tard.

Johnny Herbert court pour aider Takao Wada

Johnny Herbert court pour aider Takao Wada

Photo par: Motorsport Images

Courageusement anormal

Et si le retour d’Herbert de sa blessure n’était pas assez héroïque, c’est un incident survenu lors d’un événement de 500 km de sport-prototype japonais à Fuji en 1991 – la même année où il a remporté les 24 Heures du Mans pour Mazda – qui l’a marqué comme un véritable parangon du sport.

Le Nissan rose de Takao Wada a fait volte-face à la fin de la ligne droite à environ 200 mph. Alors qu’elle s’écrase sur terre et fait un saut périlleux, la voiture explose en boule de feu.

La caméra embarquée de Wada a capturé tout l’incident et, alors qu’il luttait pour se libérer au milieu des flammes dans le cockpit, Herbert a interrompu sa Mazda et a fait quelque chose qu’il n’avait pas fait depuis le shunt de ses marques – il a couru.

« Alors que je conduisais vers le virage 1, j’ai vu sa voiture à l’envers et totalement engloutie dans les flammes », se souvient-il. « Je pouvais voir qu’il n’était pas sorti, et personne d’autre ne s’arrêtait, mais j’ai pensé: » Je ferais mieux de donner à ce gars une aide sanglante! « Je me suis dit que j’arriverais plus vite que les commissaires, alors j’ai a couru. « 

Étonnamment, malgré la violence de l’accident, Wada était en grande partie indemne et avait réussi à se libérer. Il sortit du cockpit juste au moment où Herbert arriva, courant altruiste droit vers l’enfer.

«Quand vous voyez quelque chose comme ça, mon instinct m’a dit d’arrêter et d’aider», explique Herbert. «De nombreux autres pilotes ne l’ont manifestement pas fait – et peut-être que c’est parce qu’ils ne pouvaient pas faire face à ce qu’ils pourraient trouver. Je n’ai pas de problème avec ça. J’avais traversé mon shunt, et c’est probablement pourquoi j’ai fait ce que j’ai fait. « 

Alors que Wada s’est enfui le plus loin possible de sa voiture en flammes avant de s’effondrer, Herbert a couru vers sa voiture, s’est attaché et est revenu dans la course.

Quel héros! Herbert a mérité à juste titre le Sportsman Award lors des prestigieux Autosport Awards de cette année.

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