Accueil Actualité F-35 jets: une entreprise chinoise fabriquant des pièces pour des combattants britanniques et américains très secrets | Nouvelles du Royaume-Uni

F-35 jets: une entreprise chinoise fabriquant des pièces pour des combattants britanniques et américains très secrets | Nouvelles du Royaume-Uni

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Sky News peut révéler une compagnie appartenant à des Chinois qui fabrique des cartes de circuit imprimé pour les avions de combat F-35 top secret de la prochaine génération pilotés par la Grande-Bretagne et les États-Unis.

Exception PCB, un fabricant de cartes de circuits imprimés basé à Gloucestershire, dans le sud-ouest de l'Angleterre, fabrique des cartes de circuits imprimés qui "contrôlent bon nombre des capacités essentielles du F-35", selon des supports publicitaires produits par le ministère britannique de la Défense.

Cela inclut "ses moteurs, son éclairage, son carburant et ses systèmes de navigation", a-t-il déclaré.

Interrogé sur la propriété chinoise de la société, le ministère de la Défense a déclaré que Exception PCB est un fabricant établi de circuits imprimés pour l'industrie de la défense et qu'il ne présente aucun risque pour la chaîne d'approvisionnement du F-35 Joint Strike Fighter.

Des experts de la défense, y compris d'anciens ministres de la défense, se sont inquiétés du fait qu'une entreprise chinoise produise des pièces détachées pour un programme de cinquième génération britannique et américain aussi classifié, en raison de ses craintes persistantes concernant l'espionnage et la rivalité chinois.

La situation est particulièrement étrange compte tenu de la guerre commerciale entre le président Donald Trump et la Chine et de son opposition à toute implication d'une autre société chinoise, Huawei, dans les réseaux de téléphonie mobile de cinquième génération.

"Nous avons été complètement naïfs sur le rôle de la Chine et ce n'est que maintenant que les gens commencent à se réveiller", a déclaré Sir Gerald Howarth, ancien ministre de la Défense conservateur.

Rien ne permet de penser qu'Exception PCB ou son parent chinois, Shenzhen Fastprint, ont commis des torts.

L’État chinois est accusé depuis longtemps de chercher à voler des détails sur le programme F-35, d’une valeur de plusieurs milliards de livres, dirigé par le géant américain de la défense Lockheed Martin.

L'avion furtif, équipé d'une série de capteurs hautement classifiés et d'autres technologies, constituera un élément essentiel des forces aériennes et navales américaines, britanniques et alliées pour les décennies à venir.

Des sociétés de neuf pays qui ont participé au programme dès le début du programme fournissent des composants pour l’ensemble de la flotte d’appareils en construction.

Cela signifie que les pièces fabriquées au Royaume-Uni sont placées sur des avions à réaction F-35 pilotés par les forces armées américaines, japonaises, norvégiennes, italiennes et autres.

La révélation selon laquelle une entreprise chinoise appartient à cette chaîne d'approvisionnement mondiale laisse entrevoir la possibilité qu'il y en ait d'autres.

Lockheed Martin n'a pas été en mesure d'affirmer catégoriquement que ce n'était pas le cas.

"Nous ne sommes au courant d'aucun autre fournisseur de F-35 appartenant à la Chine pour le moment", a déclaré la firme.

Dans un document publié en mars par le ministère de la Défense du Royaume-Uni, intitulé Plan d'action pour les petites et moyennes entreprises (PME), Exception PCB était présenté comme un exemple d'entreprise basée au Royaume-Uni faisant partie de la chaîne d'approvisionnement du F-35.

Ce qu’elle n’a pas mentionné, c’est que Shenzhen Fastprint – une société basée en Chine et cotée à la Bourse de Shenzhen – a acheté Exception PCB en 2013.

Décrivant son implication dans le programme des avions, la publication du ministère de la Défense a déclaré: "Exception PCB, basé à Gloucestershire, fabrique les cartes de circuits imprimés qui contrôlent bon nombre des capacités essentielles du F-35."

En novembre dernier, un article de presse publié par le ministère de la Défense a de nouveau fait la promotion des références du F-35 d’Exception PCB dans le cadre d’un événement intitulé «Le petit commerce samedi».

Selon l'agence, les 107 employés de la société "ont fabriqué les cartes de circuit imprimé qui contrôlent bon nombre des capacités principales du F-35, notamment ses moteurs, ses systèmes d'éclairage, de carburant et de navigation".

Cette semaine, un porte-parole du ministère de la Défense a minimisé les activités de la société lorsque celle-ci lui a demandé de détenir sa propriété chinoise et les mesures de vigilance prises par le Royaume-Uni.

"Exception PCB produit des cartes de circuits imprimés nues et, par conséquent, il n'y a aucun risque associé à leurs produits dans la chaîne d'approvisionnement des avions F-35", a-t-il déclaré.

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Un porte-parole du ministère de la Défense a minimisé les activités de l'entreprise

Lockheed Martin a toutefois signalé qu'il pourrait y avoir un risque limité.

Elle a décrit Exception PCB comme un fournisseur de "troisième niveau", car ses produits passent par une autre société, GE Aviation, avant d’atteindre l’avion.

"Exception PCB produit des cartes de circuit imprimé nues sans aucune électronique pour GE Aviation", a-t-il déclaré.

"Ces composants, comme tous les composants du F-35, sont inspectés de manière répétée à chaque étape de la fabrication. En outre, Exception PCB n’a aucune visibilité ni accès à aucune information de programme sensible et il existe un risque limité à aucun associé à leur rôle minimal dans la programme."

"Si Exception PCB devait être identifié comme une source non approuvée à l'avenir, GE Aviation dispose d'autres sources d'approvisionnement qui ne garantiraient aucun impact sur le programme."

Clark Ince, directeur de Hallmark Electronics, un autre fabricant de cartes de circuit imprimé au Royaume-Uni, a déclaré que les entreprises fabriquaient des cartes selon un modèle qui leur avait été attribué par leur client.

Il a ajouté qu’il estimait possible pour une entreprise achetant une autre entreprise de glaner les détails de l’utilisation des cartes de circuit imprimé figurant dans les carnets de commandes de son acquisition, même si – comme dans le cas d’Exception PCB – il s’agissait simplement de cartes de circuits imprimés nues. F-35.

"Ils peuvent examiner certaines conceptions et probablement reconnaître à quoi ils servent. Si cela ressemble à ce qu'ils sont en train de faire, mais d'une meilleure conception, ils le copieront", a-t-il déclaré.

Paul Beaver est un analyste de la défense
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Paul Beaver est un analyste de la défense

Il est également possible d'intégrer une technologie telle qu'une puce sans que le client en ait connaissance dans un circuit imprimé, ce qui pourrait en affecter le fonctionnement, a-t-il déclaré.

Interrogé sur le risque d'autoriser une entreprise chinoise à fabriquer des cartes de circuit imprimé pour le F-35, M. Ince a répondu: "Oui, je le crois, personnellement, je le pense."

Un cadre supérieur d’Exception PCB avait d’abord été ravi de parler du travail du F-35 devant la caméra et de montrer à Sky News l’usine de la société dans une zone industrielle à Tewkesbury.

Mais la demande a été refusée lorsqu'il a demandé l'approbation de son patron et de GE Aviation.

Exception PCB n'a pas répondu aux questions ultérieures envoyées par courrier électronique concernant sa propriété chinoise, par exemple si un pare-feu est en place pour garantir qu'aucune information sur les travaux liés au F-35 de la société ne soit partagée avec Shenzhen Fastprint.

Une source de l'industrie a indiqué qu'une délégation de GE Aviation devait se rendre cette semaine au siège de Exew PCB à Tewkesbury après que Sky News lui ait posé des questions sur sa propriété chinoise, même si cette information était connue au moment de la prise de contrôle.

Des documents sur le site Web d'Exception PCB indiquent que la société a également travaillé sur d'autres programmes de défense sensibles, notamment l'avion de combat Eurofighter Typhoon, exploité par la Royal Air Force, les avions de combat F-16 de l'armée américaine et l'hélicoptère de combat Apache.

Une source du ministère de la Défense a déclaré que la société participait au programme F-35 de Lockheed Martin depuis sa création, il y a près de deux décennies.

La première livraison d’avions F35B de la Royal Air Force volera de la base aérienne de Marine Corps à Beaufort, aux États-Unis, en direction de leur nouvelle base RAF Marnham
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La prochaine génération de F-35 est en production. Sur la photo: un avion F35B

Des experts en défense et en sécurité ont déclaré qu'il était surprenant qu'une entreprise chinoise ait été autorisée à acquérir une entreprise britannique avec ce type de contrat de défense.

"Je pense que c'est époustouflant", a déclaré Bob Seely, député conservateur de l'armée et co-auteur d'un article sur les préoccupations du réseau chinois Huawei et du réseau mobile britannique 5G.

"Ce n'est pas une question de: est-ce mauvais? Mais c'est une question de: comment est-il mauvais?" il a dit. M. Seely a déclaré qu'il envisageait de soulever cette question avec la secrétaire à la Défense, Penny Mordaunt, dans une lettre.

Paul Beaver, un analyste de la défense, a déclaré que la ligne de démarcation entre les entités commerciales et l’État en Chine pouvait être floue, ce qui est particulièrement pertinent en matière de défense.

Beijing "estime que les entreprises commerciales en Chine font partie de l'effort de l'Etat", a-t-il déclaré.

"Ce qui inquiète les gens – et je fais partie de ceux-là, c'est si vous avez quelque chose qui a une connexion avec la Chine, il faut au moins la connaître et les risques doivent être évalués … Pour l'avoir dans le premier avion de combat de cinquième génération au monde" Je pense est vraiment une cause d'inquiétude ".

Lockheed Martin a déclaré qu'il n'y avait pas de "fournisseurs directs de F-35 basés en Chine ou sous propriété chinoise". Ceci n'inclut toutefois pas les fournisseurs indirects comme Exception PCB.

"Nous travaillons en étroite collaboration avec nos partenaires du secteur pour gérer la chaîne logistique mondiale du F-35 conformément à des normes rigoureuses en matière d'acquisition d'équipements de défense, afin de garantir qu'aucune pièce ou composant de source non approuvée ne soit inclus dans la production d'avions", a déclaré Lockheed Martin.

GE Aviation a déclaré "travailler en étroite collaboration avec tous ses fournisseurs pour assurer le respect rigoureux des normes d'acquisition de la défense, des réglementations en matière d'exportation et de toutes les obligations légales, y compris la chaîne d'approvisionnement du F-35."

"Exception PCB – un fournisseur industriel couramment utilisé – produit des cartes de circuit imprimé nues au Royaume-Uni pour GE Aviation et n'a aucune visibilité sur la conception ou les schémas du système F-35".

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