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Est-ce l’année d’Andretti Autosport?

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Pour les fans d’Andretti Autosport-Honda – pour les fans de toute équipe brisant l’hégémonie d’IndyCar Ganassi / Penske – 2016 a été un nadir récent. Des circonstances particulières ont vu la recrue de l’équipe Alexander Rossi remporter la victoire à l’Indy 500, et en effet, toute l’équipe était forte sur le Speedway cette année-là, mais ailleurs, elle était souvent anonyme et à la fin de la saison, les quatre pilotes AA étaient 10e, 11e, 12e et 16e dans le championnat.

Puis dans la seconde moitié de 2017 – une autre année de triomphe de l’Indy 500 grâce à Takuma Sato – Rossi et l’ingénieur de course Jeremy Milless ont trouvé un terrain d’entente fertile: le # 27 a remporté une victoire à Watkins Glen et de gros points ailleurs, et depuis lors, il a été une menace de championnat.

Cela dit, après avoir dominé sur Road America l’année dernière – tout comme il l’avait fait à Long Beach pendant deux années consécutives – Rossi n’a pas réussi à mener un autre tour en 2019, et Josef Newgarden du Team Penske-Chevrolet s’est détendu dans la course aux points.

Rossi a fourni son interprétation de ce qui s’est passé: maintenant c’est au tour de son stratège et chef de l’exploitation des AA, Rob Edwards, d’expliquer ce qui doit changer.

« De toute évidence, il est frustrant de se rapprocher deux ans de suite et de ne pas réussir », dit-il. «Le fil conducteur entre 2018 et 2019, pour nous, arrivait au tour final avec trop de travail. En 2018, nous avons identifié certaines erreurs et erreurs que nous devions corriger et, comme Alex l’a dit, je pense que nous avons corrigé la plupart d’entre elles en ’19. Mais Road America a été un sommet et à partir de là jusqu’à la fin de la saison, nous n’avions pas tout à fait le rythme de Penske, et nous n’avons pas été à la hauteur de nos attentes.

« Aussi, comme cela a été dit, Pocono nous a fait reculer massivement [Rossi was taken out in the Lap 1 shunt] nous étions donc sur le pied arrière à partir de là. Cela et la perte de rythme par rapport à Penske ont été les facteurs décisifs, je dirais. Donc, cette année, l’objectif de la voiture n ° 27 est d’aller à la dernière course au point, plutôt que de rattraper son retard. »

Rossi a été particulièrement et naturellement opposé à créditer Chevrolet avec le coup de pouce de Penske et ses propres espoirs de titre, son raisonnement étant qu’Andretti Autosport n’était même pas la meilleure des voitures à moteur Honda dans des endroits tels que Mid-Ohio, Portland et Laguna Seca.

« Oui, je suis d’accord avec ça », déclare Edwards. «Nous avons des voitures de spécification, le règlement est très serré et il n’y a plus un grand domaine de développement où vous pouvez faire de gros gains. Il s’agit de trouver une somme de tous les petits gains, et cela devient de plus en plus difficile, mais c’est ce que nous devons faire et nous assurer que nous le faisons mieux que les autres. « 

Les progrès sont incommensurablement facilités s’il y a un bon échange de données entre les conducteurs, et bien que Penske ait une forte dynamique à trois voies entre ses pilotes, et Ganassi et Dixon ont bénéficié de Felix Rosenqvist étant à la fois rapide et ayant des idées différentes issues d’expériences ailleurs dans le sport, Rossi en 2019 a eu une sorte de lutte solitaire.

Ce n’est pas que le dernier champion d’Andretti Autosport, le vainqueur du titre 2012 Ryan Hunter-Reay, soit fondamentalement plus lent que Rossi; il ne l’est pas. Les performances magiques devraient toujours être à la portée de RHR. Mais la constance incessante de Rossi au cours des deux dernières saisons, le fait qu’il soit si rarement sous-performé, a fait de lui le pilote par lequel l’équipe mesure son rythme par rapport à l’adversaire. Hunter-Reay est moins sûr de lui, semble plus sujet aux fluctuations personnelles et donc à une jauge moins fiable.

Sur les 16 grilles déterminées par les temps de qualification la saison dernière, il était derrière Rossi sur 11 d’entre elles, et il était difficile de croire que c’était le même pilote qui avait terminé la saison 2018 avec une dominante de pôle en finale. Beaucoup d’entre nous avaient pris cela comme un signe que RHR était de retour à son meilleur niveau et continuerait à profiter d’une saison 19 très forte…

Photo par: Geoffrey M. Miller / Motorsport Images

Tout comme Rossi est « totalement dans la tête de Ryan », comme l’a observé depuis un observateur attentif, Hunter-Reay a-t-il rencontré une malheureuse chance (cela a été une caractéristique régulière de sa carrière) ou la direction du développement d’Andretti Autosport a-t-elle éloigné la voiture actuelle de la maniabilité caractéristiques qui incitent Hunter-Reay à utiliser toutes ses compétences?

«Je pense que c’était un peu tout, pour être honnête», explique Edwards. « Comme vous le dites, il est sorti de 2018 très bien après avoir gagné à Sonoma, et probablement quelques choses au début de l’année ne se sont pas bien passées, et c’est une ligne fine sur la partie psychique. De chaque conversation que j’ai eue avec Ryan, il n’y a aucun doute sur le côté motivation des choses; c’est juste que lorsque vous vous détachez un peu du centre – pour une raison quelconque, que ce soit par chance ou autre – vous devez mentalement vous recentrer sur le centre et par définition, la plupart de cela doit venir de vous-même, de l’intérieur.

« Et puis je pense que certaines des zones où nous sommes allés avec la voiture ne convenaient pas tout à fait à Ryan ainsi qu’à certains des autres gars. C’est toujours la bonne nouvelle mais aussi la mauvaise nouvelle avec le fait de courir plusieurs voitures dans une équipe: vous obtenez une direction particulière et vous essayez de vous assurer que c’est bon pour tout le monde, mais il y a eu quelques directions que nous avons suivies dans les deux cas. ce n’est pas aussi bon pour Ryan que pour Alex, ou ils ont mis Ryan un peu plus longtemps pour peaufiner à son goût. La cohérence était là, mais peut-être que la vitesse ultime ne l’était pas, et comme vous pouvez l’imaginer, il y a eu une grande attention pendant cette hors-saison pour y remédier. « 

Alors qu’Andretti Autosport cherche à récupérer le dernier pourcentage de vitesse qui avait disparu au second semestre 2019, il y a eu une continuité dans les rangs d’ingénierie. Jeremy Milless reste ingénieur de course pour Rossi et Ray Gosselin pour Hunter-Reay. Pendant ce temps, Mark Bryant et Garrett Mothersead, qui ont commencé l’année dernière avec Marco Andretti et Zach Veach respectivement, ont échangé des pilotes / voitures quelques courses avant la fin de la saison, chacun semblait cliquer avec ses nouvelles charges, et sont donc restés dans leur nouvelles couchettes.

Et la «nouvelle» cinquième voiture, l’ancienne Harding Steinbrenner Racing, sera à nouveau conduite par Colton Herta et conçue par Nathan O’Rourke. Pour une bonne raison, beaucoup considéraient cette entrée # 98 comme une autre voiture d’Andretti Autosport de toute façon, étant donné que la super recrue Herta et O’Rourke avaient l’habitude de débriefer avec les garçons AA après chaque session. Mais Edwards dit qu’il y a eu un subtil changement de structure dans l’atelier de course maintenant que la voiture est officiellement «en interne».

« Sur la piste, c’était une saison complètement ouverte entre pilotes et ingénieurs auparavant, donc de ce point de vue, le changement sera invisible », commente-t-il. «Mais l’année dernière, [HSR] Le groupe avait à la fois l’avantage de faire partie d’une grande équipe avec beaucoup de données et de commentaires des pilotes, mais aussi d’être une petite équipe en soi. Comme vous pouvez le comprendre, lorsque vous commencez à courir trois, quatre, cinq voitures, il y a une certaine inertie dans la structure d’une équipe et donc une partie de notre analyse pendant l’intersaison a examiné les avantages d’une équipe multi-voitures et les avantages que Harding Steinbrenner avait en tant que participant à une seule voiture – des facettes qui ne sont pas visibles sur l’hippodrome, telles que la construction de voitures, la planification de la construction de voitures, la flexibilité, etc. »

Dans la brèche laissée par Harding Steinbrenner absorbé par Andretti Autosport, il y a un nouveau partenaire, Meyer Shank Racing qui, en tant qu’équipe Honda, n’a pas pu poursuivre sa relation avec ce qui s’appelait alors Arrow Schmidt Peterson Motorsports car ce dernier est passé à Chevrolet. AA partagera les ingénieurs assistants avec MSR, et le pilote Jack Harvey ainsi que l’ingénieur de course Andy Listes (qui a travaillé avec O’Rourke sur la voiture HSR de Herta l’année dernière) débrieferont avec les cinq groupes Andretti le week-end de course. Cependant, le sens de l’indépendance et de la géographie de Michael Shank – MSR opère à Pataskala, OH. – veillera à ce que l’équipe reste sa propre entité.

Dit Edwards: « Oui, je suis sûr que sur la piste, la relation sera dans le même sens que Harding Steinbrenner avec nous et ce que Michael [Shank] eu avec Schmidt Peterson. Mais MSR est une équipe très différente – elle est bien établie avec une bonne structure et beaucoup de bonnes personnes déjà dedans, donc elles dépendent moins de la partie d’Andretti Autosport. Lors d’un week-end de course, nous espérons que le partenariat sera bénéfique pour le groupe de Mike Shank et pour nous-mêmes. »

En termes de personnel, l’équipe d’Andretti Autosport n’a pas eu besoin d’une refonte en gros, ni, en termes de progrès technique, elle n’a eu besoin d’une refonte majeure après avoir mal tombé sur un type de piste. Il fallait juste un peu de progrès dans plusieurs domaines. Seuls le temps et les résultats diront si le nirvana a été atteint.

Rob Edwards et Michael Andretti sont impatients de trouver ces deux derniers dixièmes qui pourraient transformer l'un de leurs pilotes en champion IndyCar 2020.

Rob Edwards et Michael Andretti sont impatients de trouver ces deux derniers dixièmes qui pourraient transformer l’un de leurs pilotes en champion IndyCar 2020.

Photo par: Geoffrey M. Miller / Motorsport Images

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