Accueil auto En souvenir de Daytona 500 1981 – Le septième ciel de Petty

En souvenir de Daytona 500 1981 – Le septième ciel de Petty

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Quatre décennies sur Motorsport.com revisite le dernier triomphe record de Petty en Daytona 500, grâce aux archives de Motorsport.tv.

Ce week-end marque les 40 ans depuis que Petty a réalisé l’exploit sans précédent du joyau de NASCAR dans l’événement de la couronne, un record qui ne devrait pas être dépassé de si tôt, grâce aux victoires en 1964, 1966, 1971, 1973, 1974, 1979 et 1981.

À l’approche du Daytona 500 1981, Petty a connu une certaine sécheresse par rapport à ses normes élevées à la pièce maîtresse de NASCAR, avec sa dernière victoire deux ans auparavant, tel était son record à la course.

Malgré cette formidable série de résultats à Daytona, la course de cette année a été différente, aidée par NASCAR qui a lancé une balle courbe aux équipes avec des changements de réglementation avant le début de la saison.

Toutes les équipes devaient utiliser des voitures «réduites» avec des empattements de 110 pouces (280 cm) pour se conformer à la tendance de l’industrie automobile. Un tel changement a présenté des défis de taille aux équipes et aux pilotes pour maîtriser la maniabilité et se préparer à temps pour Daytona.

En plus de cela, il y avait beaucoup de changements en cours chez Petty Enterprises puisque Petty est passé à Buick après avoir piloté une Chevrolet l’année précédente.

Alors que les changements de réglementation menaçaient de créer un air d’imprévisibilité, cela a rapidement disparu grâce à Bobby Allison, qui est devenu le favori incontesté. Allison avait réussi à libérer le potentiel de sa Pontiac Le Mans dirigée par Harry Ranier, la seule voiture dans le domaine avec une lunette arrière inclinée, ce qui était réputé améliorer considérablement l’aérodynamique par rapport à ses rivales.

C’était certainement la voiture à avoir et cela a été prouvé par Allison dominant Speedweek, résultant en une pole position après la victoire dans sa course de qualification.

Les courses de qualification jumelles de 125 milles qui ont vu plus de 60 voitures concourir pour les 42 places sur la grille ne se sont pas déroulées sans incident. Tenu dans des vents violents, et cela, associé à de nouvelles voitures imprévisibles, a vu les conducteurs devenir particulièrement nerveux. C’est John Anderson dans la # 77 qui a subi le premier accident majeur lorsque sa voiture a basculé en arrivant directement dans le virage 2, avant de s’engager dans une série de tirs violents.

Dans la même course, Connie Saylor a été victime d’une rafale de vent qui a soulevé encore et encore son Oldsmobile, descendant sur son toit sur la piste, avant de déraper pour s’arrêter dans la ligne droite arrière.

Pendant ce temps, Petty a couru fortement dans le top 10 dans sa course de qualification mais il ne faisait pas partie des favoris pour la grande danse, car Allison et la Buick de Darrell Waltrip se sont partagé le butin dans les deux courses de qualification.

Bien qu’Allison et Waltrip aient été de grands favoris, ce dernier a résumé ce qu’il faut pour gagner succinctement.

«C’est une combinaison de cerveaux et de boules. Il faut savoir quand se tenir sur l’accélérateur et quand reculer », dit-il.

Raceday est arrivé et avec lui une foule exceptionnelle de 200 000 personnes anticipant avec impatience une autre bataille classique pour décider du vainqueur de la Great Race de l’Amérique.

Avec Allison et Waltrip verrouillant la première ligne, Petty a été laissé à partir de la huitième place aux côtés du champion NASCAR 1980 Dale Earnhardt.

Fidèle aux prévisions, Allison a pris la tête et a continué à dominer une grande partie de la course menant 117 des 200 tours. Bien qu’il n’ait certainement pas pu se détendre avec un pack de Waltrip, Buddy Baker, Don Whittington, Earnhardt et Ricky Rudd, tous défiant la Pontiac. Baker, Earnhardt et Rudd mèneraient des tours.

On ne peut pas en dire autant de l’un des favoris de la course Waltrip, qui a abandonné après 55 tours avec un problème de moteur.

Pendant ce temps, plus en arrière, Petty traquait au loin dans la Buick # 43. Il resterait en lice tout au long d’une série de mises en garde.

L’un des incidents les plus spectaculaires provoquant des incidents a vu la Pontiac de Geoff Bodine se propulser dans le champ intérieur au virage 2, obligeant les photographes à se disperser. La voiture s’immobilisait à côté d’un camion de télévision.

Alors que Petty a passé une grande partie de la course en arrière-plan, il ne pouvait pas être exclu et il a bondi alors que la course entrait dans sa phase finale avec une stratégie inspirée.

Mais le premier leader, Allison, manquait de carburant et se dirigeait vers la voie des stands pour un complément et était suivi par Rudd et Earnhardt. Cependant, Petty a choisi de rester à l’écart et d’hériter de la tête pour la première fois de la course et il resterait là dans ce qui était une finale dramatique en tribune.

Petty ne pouvait pas rentrer à la maison avec le carburant qu’il lui restait, il a donc été forcé de faire des stands mais n’a pris que du carburant, gagnant du temps en choisissant contre du caoutchouc frais. Il a fait l’affaire car la célèbre # 43 a émergé en tête mais avec un léger avantage sur Allison sur un caoutchouc beaucoup plus net.

Allison a réussi à combler l’écart, mais ce n’était pas suffisant car Petty a pris le drapeau à damier par 3,5s et a marqué une première victoire NASCAR pour Buick depuis 1956. Allison finirait deuxième tandis que Rudd (Oldsmobile) a scié Baker (Oldsmobile) ) et Earnhardt (Pontiac) pour la troisième.

Il ne savait pas grand-chose à l’époque, mais ce serait la septième et dernière victoire de Petty au Daytona 500 malgré la contestation de l’événement chaque année jusqu’en 1992. La victoire était également poignante étant donné que la stratégie a joué un grand rôle dans le succès et cette course était sa finale avec le chef d’équipe Dale Inman.

«Je me sentais avec 20 tours à faire et si nous n’avions pas d’avertissement, nous serions en bonne forme,» a déclaré Petty.

«Je pense que pour l’équipage, c’était probablement la course la plus émouvante que nous ayons disputée ici car nous avons fait sauter quelques moteurs cette semaine et nous n’avons pas eu de temps d’essai sur la Buick avant d’arriver ici.

«Ils sont une sacrée équipe alors qu’ils se sont assis et ont essayé de comprendre ce que nous devions faire et ils l’ont fait, ils étaient super. Le moteur avec lequel nous avons démarré n’avait jamais été sur une piste de course, nous n’avons pas eu l’occasion de l’essayer, nous sommes donc sortis à nouveau cold turkey, ce que nous avions fait auparavant, mais nous ne savions vraiment pas à quoi nous attendre.

«Tout a bien fonctionné toute la journée, nous ne pouvions pas mener mais nous n’avons pu maintenir aucun problème. Nous étions là avec la foule et quand nous avons fait le dernier arrêt au stand, la course s’est effondrée et nous étions devant.

Et que dire de la gagner pour une septième fois, Petty a offert une réponse humble.

«Ça ne vieillit jamais pour gagner, at-il ajouté. « C’est super de gagner n’importe quel type de course et en particulier le Daytona 500 », a-t-il déclaré.

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