Accueil Actualité Crâne 'changeant de jeu' d'un ancêtre humain vieux de 3,8 millions d'années découvert | Actualités scientifiques et techniques

Crâne 'changeant de jeu' d'un ancêtre humain vieux de 3,8 millions d'années découvert | Actualités scientifiques et techniques

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Les scientifiques ont recréé le visage d'un ancien ancêtre humain après la découverte d'un crâne "remarquablement complet" datant de 3,8 millions d'années en Éthiopie.

Les chercheurs ont déterré le crâne sur le site de paléontologie Woranso-Mille dans la région Afar nord-est du pays africain après 15 ans de travail.

Le Dr Yohannes Haile-Selassie, du Musée d'histoire naturelle de Cleveland et de la Case Western Reserve University, a déclaré que cette découverte allait "changer la donne en ce qui concerne notre compréhension de l'évolution humaine", car elle remet en question les suppositions précédentes d'une transition linéaire entre deux espèces ancêtres humaines.

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L'espèce Australopithecus anamensis aurait vécu aux côtés de «Lucy» pendant au moins 100 000 ans. Pic: Musée d'histoire naturelle de Cleveland
L'habileté a des millions d'années. Pic: Musée d'histoire naturelle de Cleveland
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La compétence a 3,8 millions d'années. Pic: Musée d'histoire naturelle de Cleveland

On sait que l'espèce Australopithecus anamensis a existé entre 3,9 et 4,2 millions d'années – mais le fossile récemment découvert date de 3,8 millions d'années.

Cela signifie qu’Australopithecus anamensis doit coexister depuis environ 100 000 ans avec l’espèce suivante, l’Australopithecus afarensis (également connue sous le nom de Lucy).

L'équipe internationale a déclaré: "A. anamensis était déjà une espèce que nous connaissions assez bien, mais c'est le premier crâne de l'espèce jamais découvert. Il est bon de pouvoir enfin mettre un visage sur le nom."

Australopithecus anamensis est la plus ancienne espèce connue qui fait sans équivoque partie de l'arbre évolutif humain.

Le Dr Haile-Selassie a déclaré que la découverte du fossile était un "moment eureka" pour son équipe, la majeure partie du crâne ayant été retrouvée après la découverte séparée de sa mâchoire supérieure en février 2016.

Le crâne – détaillé dans la revue Nature – est l’un des plus de 12 600 spécimens de fossiles collectés par le projet Woranso-Mille depuis 2004, représentant environ 85 espèces de mammifères.

Dans un article connexe publié dans le même journal, la professeure Beverly Saylor de l'Université Case Western Reserve et ses collègues ont expliqué comment l'âge de la compétence était déterminé.

Les chercheurs ont daté les minéraux présents dans les couches de roches volcaniques situées à proximité et cartographié la région à l'aide d'observations sur le terrain ainsi que des propriétés chimiques et magnétiques des couches rocheuses.

Le docteur Yohannes Haile-Selassie tient le crâne. Pic: Musée d'histoire naturelle de Cleveland
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Le docteur Yohannes Haile-Selassie tient le crâne. Pic: Musée d'histoire naturelle de Cleveland
Le crâne a été retrouvé en Ethiopie. Pic: Musée d'histoire naturelle de Cleveland
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Le crâne a été retrouvé en Ethiopie. Pic: Musée d'histoire naturelle de Cleveland

À partir de là, ils ont pu reconstituer le paysage, la végétation et l'hydrologie où le spécimen – étiqueté MRD – est mort.

Il a été trouvé dans les dépôts sableux d'un delta où une rivière a pénétré dans un lac, après avoir probablement coulé des hautes terres.

Le lac s'est formé dans une zone de collines escarpées et d'éruptions volcaniques qui ont recouvert le pays de cendres et de lave.

Les grains de pollen fossile et les restes chimiques de plantes et d'algues conservés dans les sédiments des lacs et des deltas ont également fourni des indications sur l'environnement dans lequel vivaient les spécimens.

La co-auteure de l’étude, Naomi Levin, de l’Université du Michigan, a déclaré: "Le MRD vivait près d’un grand lac dans une région aride. Nous sommes impatients de poursuivre nos travaux dans ces gisements afin de comprendre l’environnement du spécimen de MRD, le relation avec le changement climatique et son incidence éventuelle sur l’évolution humaine ".

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