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Coober Pedy: la ville minière où les gens vivent sous terre

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Cela fait partie de notre série estivale Road Trip 2018 "Taking It to Extremes", qui montre ce qui se passe lorsque les gens mélangent les technologies quotidiennes avec des situations insensées.

Après avoir passé une nuit dans une grotte souterraine au milieu du désert australien, j'ai appris trois choses: le silence est assourdissant. Vos yeux ne s'adaptent jamais à l'obscurité. Et si personne ne brosse le plafond avant votre arrivée, cette touffe de saleté va vous faire peur quand elle tombera sur votre visage à 2 heures du matin.

J'ai volé 1 200 milles pour avoir le privilège de dormir dans un trou à Coober Pedy. Il n'y a pas de Wi-Fi ici. L'éclat de mon MacBook est odieux dans l'immobilité souterraine. La télévision diffuse des publicités pour un service de nettoyage "local" de la ville voisine, mais il se trouve que c'est à 400 miles.

L'Australie est un pays défini par «la tyrannie de la distance», mais se rendre dans la ville souterraine de Coober Pedy, une mine d'opale, donne l'impression de passer des vacances sur Mars.

Au milieu du désert du sud de l’Australie et à huit heures de route de la capitale la plus proche (Adélaïde au sud ou Alice Springs au nord), Coober Pedy est à l’abri de la grille. Plus de la moitié des habitants vivent enfouis dans la roche dans des maisons en forme de caverne appelées «pirogues» afin d’échapper aux hivers glacés, aux étés brûlants et au cyclone occasionnel. Souvent, le seul signe que vous marchez sur le toit de quelqu'un est l'aération qui a germé à côté de vos bottes.

Alors que les peuples des premières nations ont vécu dans le désert australien central pendant des milliers d’années, la Coober Pedy que nous connaissons n’existerait pas sans opales. Les mineurs se sont précipités ici dans les années 1920, endurant des conditions extrêmes pour chasser les gemmes multicolores, creuser, creuser au bulldozer et finalement détruire de la terre pour trouver le filon insaisissable qui les rendrait riches.

Vivre à Coober Pedy ne consiste pas seulement à survivre. Il s’agit de créer un mode de vie dans l’un des environnements les plus difficiles de la planète. Pour la population locale, cela signifie qu'il faut trouver des solutions ingénieuses et rigoureuses aux problèmes de tous les jours, qui associent la technologie avancée du 21e siècle à la réalité peu technologique de la vie à la frontière.

Mais avec la mort des mineurs et leur départ, la plus grande histoire de survie pourrait être celle de Coober Pedy lui-même.

Comme un gamin en Australie, J'ai grandi en entendant parler de Coober Pedy: la ville où tout le monde vit dans un trou! Où les hommes poussiéreux de Crocodile Hunter coiffent mes opales aux couleurs de l'arc-en-ciel (pierre précieuse nationale d'Australie) et où ils ont filmé Mad Max Beyond Thunderdome en 1985. La ville où des malchanceux élèves de cinquième année ont passé leurs vacances scolaires siège arrière d'un Datsun pour trois jours de trébuchement à travers le sans fin australien Outback.

Même voler à Coober Pedy est épique. Après avoir quitté Sydney et atterri à Adélaïde deux heures plus tard, j'ai fait un autre vol de deux heures à destination de Coober Pedy. Pour cela, je suis monté dans un avion Saab 340 de 34 places, exploité par la compagnie aérienne régionale australienne Rex (ce qui est approprié pour la brousse).

Nous avons Internet quand le générateur est allumé. "

Sam Nagy

Après avoir lu la carte de sécurité en vol (le fait que notre avion était équipé d’une «trousse de survie» était menaçant), j’ai passé une grande partie du vol à placer mentalement un casque et une tenue de safari sur le vieillard raffiné à côté de moi.

Quelques minutes avant de se poser sur la piste d'atterrissage, j'étais encore en train de tordre le cou pour apercevoir la ville. De mon siège dans notre avion toujours miraculeusement aéroporté, tout ce que je pouvais voir était une bande infinie de terre rouge martienne, marquée par d'innombrables trous de mine – rangée après rangée de puits creusés dans la terre, chacun associé à un monticule de poussière. sol blanc à côté.

Les marques de la ruée d'opale sont gravées dans tout ce paysage. J'entendais plus tard que la précipitation à trouver des opales ici a donné son nom à Coober Pedy. Selon le folklore, "kupa piti" dans la langue indigène locale signifie "trou d'homme blanc".

Et puis je vois Coober Pedy lui-même. Un groupe de routes et de minuscules bâtiments accrochés au bord de l’autoroute Stuart, comme une ville qui avait émergé de la poussière. J'ai eu la sensation d'être dans une réalité alternative, sur le point de toucher la lune pour visiter le dernier avant-poste de l'humanité.

Pourtant, je pensais que ça allait être très bien sur Instagram.

En venant de l'aéroport dans ma voiture de location – un véhicule minier ridiculement grand avec des lumières tournoyantes sur le toit que je mettrais plus tard accidentellement en prenant une route panoramique – je vois des panneaux érigés le long des routes arides avertissant des puits de mines profonds de Coober Pedy: courir! Attention aux trous non marqués! Et jamais, ne reculez jamais lorsque vous essayez de prendre une photo.

La vie sous terre à Coober Pedy est une affaire poussiéreuse. Cela fait partie de la galerie d'art souterraine d'Andy Shiels.

Claire Reilly / Camaraderielimited

Je vais rencontrer Andy Sheils, un local qui a vécu ici pendant plus de quatre décennies et qui dirige la galerie d'art souterraine ainsi que le groupe local de volontaires des services d'urgence et de sauvetage minier. Quelques semaines avant ma visite, Sheils et son équipe ont sauvé un homme du fond d'un puits de mine de 50 pieds de profondeur qui éclairait des opales (en utilisant des lampes UV la nuit pour trouver des opales laissées près des puits). Il a en quelque sorte survécu, ne subissant qu'une blessure à la cheville. Il n'a clairement pas lu les panneaux autour de la ville avec la même peur paniquée que moi.

Je conduis jusqu'à la galerie de Sheils – marquée par un énorme panneau boomerang sur ce qui ressemble à une entrée dans un abri anti-aérien. Au bas de l'escalier, Andy porte une casquette de sauvetage de la mine Coober Pedy sur ses cheveux blancs et allume les lumières autour de la grande caverne de grès, illuminant les œuvres d'artistes autochtones locaux et les rangées d'opales étincelantes dans les armoires.

Il me semble que c'est la première galerie où je suis allé avec une pelle garée dans le coin.

Contrairement aux bâtiments conventionnels, les abris comme cette galerie et les maisons autour de la ville sont un peu libres, architecturalement parlant.

Les directives du conseil local stipulent que toutes les fosses-réservoirs doivent avoir une ventilation (souvent aussi simple qu'une conduite vers le sol), un éclairage de secours, une sortie de sécurité et une épaisseur de toit d'au moins 2,5 mètres (un peu plus de 8 pieds). De là, vous êtes pratiquement libre de prendre votre pirogue où vous voulez. Lorsqu'il n'y a pas besoin de pièces carrées, de couloirs ou de fenêtres, le monde est votre trou de hobbit.

Sheils est propriétaire de sa maison depuis 1975, la cultivant lentement de la maison familiale à la galerie d'art, faisant sauter les murs et creusant de nouvelles pièces dans un processus que je considère amoureusement comme «la rénovation par la gelignite».

Les avertissements disent tout.

Claire Reilly / Camaraderielimited

Idéalement, le même processus utilisé pour extraire de nouvelles pièces est également utilisé pour trouver des opales. La chasse à cette ligne révélatrice de l'arc-en-ciel dans le grès implique de percer des trous dans la roche et de poser des explosifs. Si vous avez de la chance, vous trouverez une strate où l'eau s'est infiltrée à travers le grès et mélangée à de la silice pendant des millions d'années pour créer des couches d'opale lumineuses. Bien qu'elles ne soient pas aussi chères que d'autres pierres précieuses rares comme les diamants, les opales sont géniales à regarder et peuvent rapporter une somme considérable, en particulier sur les marchés étrangers comme la Chine.

Pour beaucoup de mineurs et de locaux, l’exploitation minière est une activité peu technologique et presque nationale. La recherche d'opales le week-end peut être aussi simple que de coller des explosifs dans le mur du salon et d'exploser une cavité à la recherche d'une couche d'opale à ramasser. Même si vous ne cognez pas, vous obtenez toujours une extension pour la salle à manger.

"Quand tu éclates, ça secoue l'endroit comme l'enfer", me dit Sheils. "Vous allumez 11 fusées successivement et mettez vos doigts dans vos oreilles, [then] contourner le coin et trouver un endroit sûr. Quand ils s'en vont, cela soulève vos fesses du sol si vous êtes assez près. "

Les moutons ne sont pas les seuls local pour creuser sa propre maison. À quelques pâtés de maisons de la galerie d'art souterraine, je visite la maison souterraine de Faye, une pirogue construite par Faye Nayler, un cuisinier local devenu un mineur d'opale. Aux côtés de ses amis Ettie Hall et Sue Bernard, Faye a déterré cette maison souterraine à la main entre 1962 et 1972, à la recherche d'opales. La maison est toujours dans son état d'origine, de la chambre à coucher principale à huit mètres (26 pieds) sous terre à la piscine souterraine. Les femmes ont ouvert la pirogue au public en 1972.

"Ils ont câblé la maison eux-mêmes, et il n'y avait pas de googling à cette époque", explique le guide bénévole Grant Steele, en nous promenant à travers la maison. "C'était le pouvoir des femmes de Dinkum."

De retour à la galerie, Sheils me montre ses efforts pour relier sa demeure souterraine. Pour un trou dans le sol, il est étonnamment high-tech – d'une manière de basse technologie. Il a lui-même câblé la totalité de la pièce, en faisant exploser des trous pour les câbles électriques en utilisant du nitrate d'ammonium avant de remplir les trous avec du ciment et des barres d'acier renforcé. Quand il sort son téléphone pour me montrer des photos de sa récente formation au sauvetage dans les mines, il dit qu’il est toujours connecté grâce à un hotspot Wi-Fi portable.

Il a fallu 10 ans à Faye Nayler et à ses amis Ettie Hall et Sue Bernard pour creuser cette maison souterraine à la main.

Claire Reilly / Camaraderielimited

"Nous avons pris des ordinateurs avant pratiquement tout le monde", me dit-il. "C'était notre seul lien avec le monde extérieur."

Mais alors que les habitants de Coober Pedy se sont félicités de l’arrivée de la technologie, il était souvent lent à arriver à la frontière.

La télévision a été transmise pour la première fois à Coober Pedy en 1980, bien après que le reste de l’Australie l’ait eue. Avant cela, le divertissement consistait en des films au drive-in, construits en '65. Les services de téléphonie fixe sont apparus dans les années 70, permettant aux habitants de rester connectés au métro, mais les appels inter-États devaient toujours être acheminés par un opérateur dans un centre d’échange à 200 milles du milieu des années 80. Avant les téléphones, les locaux devaient envoyer des messages par pédale sans fil – une invention australienne qui permettait aux opérateurs radio d’envoyer des messages en code Morse en utilisant l’énergie produite par leurs pieds.

Mais les choses se sont progressivement améliorées. La couverture mobile est arrivée dans les années 90 et maintenant, tout le centre-ville a une couverture 4G. Beaucoup de gens utilisent le haut débit mobile à la maison, en utilisant des points d'accès sans fil ou une antenne sur le toit qui capte un signal mobile et l'exécute via un câble dans un routeur domestique (bien que vous ayez besoin des murs).

Nous avons pris des ordinateurs avant pratiquement tout le monde. C'était notre seul lien avec le monde extérieur. "

Andy Sheils

Aujourd'hui, grâce au nouveau réseau national à large bande d'Australie (NBN), les trois quarts de la ville devraient être connectés à un mélange de câbles en cuivre et en fibre optique pour offrir le haut débit fixe aux foyers d'ici janvier prochain.

Pour ceux qui sont en dehors de la ville, le NBN relie les foyers à la technologie satellite. Cela signifie que les familles peuvent enfin dire au revoir à la connexion à Internet depuis une carte SIM sur leur téléphone portable. Et parce que le gouvernement exige que le NBN fournisse un accès égal à tous les Australiens, les habitants de Coober Pedy n'auront à payer que les Australiens ailleurs.

Retour dans les années 60 et les années 70, lorsque des mineurs de plus de 100 nationalités différentes sont venus tenter leur chance dans Coober Pedy, la vie ici était décidément plus low-tech.

L'un de ces immigrants était Jim Theodorou, arrivé de Grèce en 1966 avec son frère. A cette époque, les mineurs travaillaient à la main, travaillant toute la journée (et souvent toute la nuit) pour gagner leur vie. À la porte de l'atelier de Jim, sa femme, Litsa, me montre une photo d'un jeune Jim, scrutant la lumière du soleil depuis un trou profond, sa pioche perchée sur le bord.

Theodorou me dit qu'il a passé ses cinq premières années à vivre dans une tente dans le désert. J'ai failli m'étouffer. J'ai apporté 43 vestes et une paire de chaussures à paillettes argentées pour mon voyage d'hiver de deux jours ici. Il a survécu cinq hivers et cinq étés dans une tente, approvisionnant la ville une fois par semaine et ramassant de la moisissure sur son pain. Il me parle de l’achat d’allocations d’eau – au début, 44 gallons d’eau coûtaient 1 shilling et devaient durer 15 jours. Les douches étaient rares. Lorsque Litsa déménagea pour le rejoindre à Coober Pedy, l'une des premières choses qu'elle fit fut de laver 110 paires de chaussettes pour Jim et ses camarades.

Theodorou a abandonné l'exploitation minière, mais il coupe, polit et fixe toujours toutes les opales qu'il vend dans la boutique familiale. Assis dans son atelier dans la maison que lui et son frère ont construit à mains nues, je me sens comme un citadin abrité. Cet homme a traîné toutes les pierres que je peux voir dans les murs. Mes chaussures sont faites de paillettes d'argent.

Mais le fait de lui parler me donne l’impression que les jours de basse technologie étaient plus faciles pour les mineurs – tout ce dont vous aviez besoin, c’était un choix et un endroit pour établir votre réclamation. Aujourd'hui, l'exploitation minière s'est transformée en une course aux armements technologiques.

Dans les mines commerciales situées à proximité de Prominent Hill («à proximité», à deux heures de route de Coober Pedy), la société minière massive Oz Minerals utilise la spectrométrie pour analyser des échantillons prélevés sur terre afin de détecter des minéraux précieux. La société a même équipé ses camions à benne avec des capteurs pour que les techniciens puissent surveiller les camions depuis un bureau à Adélaïde.

Mais à Coober Pedy, les mineurs ont encore besoin de bulldozers et de carburant coûteux.

"Peu importe ce que vous faites, vous pouvez avoir des lumières électroniques et des cadrans électroniques, mais le moteur a besoin de diesel. Vous ne pouvez pas y échapper", explique Theodorou. "Vous aviez l'habitude d'acheter un baril d'essence pour 7 ou 10 dollars. Maintenant, c'est 400 dollars."

Diesel est la pierre angulaire qui traverse cette ville. Toutes les caravanes et les quatre roues motrices qui le traversent se remplissent. A un moment, la ville entière était alimentée par elle.

En raison de son emplacement éloigné, Coober Pedy a toujours été hors du réseau électrique australien. Jusqu'à tout récemment, toute la ville tirait son énergie de générateurs alimentés par un carburant diesel coûteux acheminé par camion depuis la côte. Mais le projet Coober Pedy Renewable Hybrid, une installation solaire et éolienne située à la périphérie de la ville, a permis à la ville de produire environ 70% d’énergie renouvelable. Certains jours, ce chiffre peut atteindre 100%.

Mais malgré la poussée vers les énergies renouvelables, certains locaux comptent toujours sur le diesel pour se débrouiller tous les jours, avec des installations rigoureuses qui alimentent leurs maisons souterraines.

Et pour en voir un, je devais faire un voyage vers les Breakaways.

Il n'y a pas vraiment de chemin pour décrire le nid souterrain de Crocodile Harry. Partie de maison abandonnée, relique de l'apogée de Coober Pedy, elle se résume à la tanière souterraine remplie de graffitis d'un dieu du sexe letton chasseur de crocodiles.

Crocodile Harry's est une institution. C'était autrefois la maison d'Arvid Blumenthal, qui est venu à Coober Pedy pour chercher des opales et qui a finalement construit une mythologie par amour pour les femmes, la chasse et la revendication persistante qu'il était un baron caché depuis la Seconde Guerre mondiale.

Indépendamment de qui il était, il a lutté contre un méchant croc à en juger par les photos que j'ai vues sur les murs. Des milliers de personnes affluent maintenant vers son nid pour voir les étranges tchotchkes laissés sur des étagères poussiéreuses, les sous-vêtements épinglés au plafond et les pièces dans lesquelles le pilote sauvage Jedediah vivait dans Beyond Thunderdome.

Mais c'est aussi là que je trouve ce qui ressemble à la dernière relique de la grande ville qui se cache à Bartertown – un enfant plus préoccupé par le codage que l'exploitation minière.

Crocodile Harry était évidemment un homme aux goûts éclectiques.

Claire Reilly / Camaraderielimited

Les parents de Sam Nagy dirigent Crocodile Harry et il est ici à la réception pour les touristes pendant les vacances scolaires. Il étudie la programmation et veut se lancer dans le développement de jeux. Alors, comment un programmeur de 18 ans survit-il dans le désert avec une réception téléphonique sommaire et sans électricité?

"Ce n'est pas comme si nous vivions à des milliers de kilomètres sous terre", me dit-il. "C'est assez semblable à vivre dans une maison normale."

La famille de Sam, qui vit dans une pirogue proche de celle des Crocodiles Harry, dispose de panneaux solaires pour l’alimentation, mais ceux-ci ne génèrent que suffisamment d’électricité quelques heures par jour. Diesel s'occupe du reste, dit-il.

"Nous devons compter sur les touristes pour payer notre carburant", dit-il. "L'essence est précieuse ici. Le carburant est très cher."

Cela signifie qu’il n’ya pas de réfrigérateur qui fonctionne toute la journée et la nuit – ils gardent des aliments non périssables et se reposent tous les jours. Sinon, la vie est assez similaire à celle des 18 ans de la ville. Sam dit qu'il peut toujours charger son téléphone et utiliser le téléviseur "pour un moment".

"Nous avons Internet quand le générateur est allumé. Papa a une Xbox, mais nous n'essayons même pas d'utiliser le solaire pour cela."

Je n'aurais jamais pensé que la visite de la caverne d'un chasseur de crocodiles permettrait de payer le prochain match de Halo.

L'histoire de Sam me montre comment les gens de Coober Pedy sont habitués à faire beaucoup avec la technologie limitée dont ils disposent.

Mais cela me fait douter de l'avenir de la ville.

"Il ne reste plus beaucoup de mineurs", me dit Andy Sheils. "Il est trop miné et nos enfants ne le feront pas parce qu’ils ne sont pas des cinglés."

Les habitants qui sont restés construisent une grande partie du tourisme. Mais ces destinations touristiques se tournent toujours vers le passé, que ce soit la mine Old Timer, qui recrée la vie minière au début du XXe siècle, ou celle de Crocodile Harry, où les années 70 sont un souvenir poussiéreux sur les murs.

Maintenant, les anciens mineurs ont été remplacés par des "FIFO" – des mineurs qui se déplacent par avion, qui travaillent une semaine à la fois sur des projets comme celui de Prominent Hill, puis reviennent à Adélaïde quand ils ont terminé.

La vie extrême de Coober Pedy est-elle durable? Les humains sont-ils vraiment conçus pour survivre dans les conditions les plus difficiles que l'on puisse imaginer?

"Nous faisons ce que nous voulons, quand nous voulons", a déclaré Sheils. "Je ne vends pas de sang. C'est à la maison, et c'est le style de vie que nous voulons. Vous pouvez garder vos feux de circulation."

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Getty Images

Quitter Coober Pedy et rentrer en ville me prend une journée entière – c'est comme si je me décompressais après une visite dans l'espace. Je rampe dans le lit, épuisée, reconnaissante qu'il n'y ait pas de terre qui tombe sur ma tête, et commence à feuilleter paresseusement les photos sur mon téléphone en choisissant ce que je publierai sur Twitter, Facebook et Instagram avant d'aller me coucher.

Mais couché dans ma chambre au centre de la ville, éclairé par la faible lumière bleue de mon smartphone et entendant la circulation bruyante devant mon appartement, je suis presque triste d'être de retour dans la civilisation.

J'ai trouvé mon cliché préféré – une photo de moi debout au bord des Breakaways, portant mon pull «Australia» Ken Done des années 1980 et mes chaussures argentées. Sur Instagram, c'est purement #AussieDesertInspo, l'image d'une ville que Sheila essaye d'avoir l'air légitime. Mais cela me rappellera toujours la fois où j'ai rencontré des Australiens qui étaient la vraie affaire.

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