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Comment le super-sub Ukyo Sasahara a prouvé sa valeur

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Au début de la saison 2020, Sasahara a été parachuté à Mugen pour remplacer Juri Vips junior de Red Bull, et a fini par disputer la saison complète alors que Vips était tenu à l’écart du trajet d’abord par des restrictions de voyage, puis par Red Bull changeant soudainement. ses plans pour l’Estonien.

Le mois dernier, l’histoire s’est répétée alors que le rétablissement continu de Tadasuke Makino après l’épisode de méningite dont il a souffert en décembre a laissé un autre trou dans la liste Honda à Dandelion, un trou que Sasahara était bien placé pour combler.

Et sans un arrêt au stand lent, il est probable que le mandat de Sasahara avec l’équipe vainqueur du titre de l’année dernière aurait débuté avec un premier podium au Fuji Speedway le week-end dernier, ou peut-être plus compte tenu du rythme qu’il a montré.

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On s’attendait à ce que le titulaire de Dandelion Nirei Fukuzumi mène la charge de l’équipe à Fuji, et en effet le pilote de troisième année a été considéré parmi les favoris après avoir dépassé une journée du test de pré-saison précédent.

Mais à l’issue des qualifications, c’est Sasahara qui a fait le meilleur travail, alignant troisième sur la grille derrière son ancien coéquipier de Mugen Tomoki Nojiri et le jeune Toshiki Oyu de Nakajima Racing et marquant sa meilleure position sur la grille de Super Formula lors de sa toute première sortie pour Dandelion.

Après avoir perdu une place dans le premier tour, il a passé la majeure partie de la première moitié de la course caché derrière Oyu et Fukuzumi et s’apprête à attaquer plus tard, jusqu’à ce que sa charge soit émoussée par un arrêt au stand extrêmement lent.

Ukyo Sasahara (DOCOMO TEAM DANDELION RACING)

Photo par: Masahide Kamio

Après avoir perdu environ 15 secondes, Sasahara a récupéré la cinquième place, s’imposant dans une bataille tardive contre Naoki Yamamoto.

« Le départ était vraiment bon et je suis presque arrivé à la P2 devant Nojiri, mais j’avais du mal à réchauffer les pneus dans les premiers tours et c’est pourquoi Nirei m’a dépassé dans le premier tour », a expliqué Sasahara. «Après cela, j’ai commencé à gérer les pneus et le rythme.

«Ça avait l’air vraiment bien. Je ne roulais qu’à 30 ou 40% à ce stade. Hirakawa venait derrière moi, mais je ne poussais pas. À ce moment-là, Nojiri était environ deux dixièmes par tour plus rapide que moi, mais j’étais coincé derrière Nirei. Et il [Nojiri] semblait être aux prises avec un trafic irrégulier. Je pensais: «Ce sera intéressant, je pense que nous pouvons gagner».

« Malheureusement, l’arrêt aux stands a pris trop de temps. À ce moment-là, la course était terminée, pour ce qui est de terminer sur le podium. Si j’avais eu un arrêt aux stands normal, je pense que j’aurais au moins pu défier [Nojiri], au minimum P2. « 

En plus de l’arrêt au stand trop lent, Sasahara pense qu’il a été appelé trop tôt pour vraiment profiter de son rythme.

« C’est facile à dire maintenant, mais je pense que le timing de l’arrêt était mauvais, il aurait été préférable de rester plus longtemps. Mais l’équipe m’a appelé quand il a commencé à pleuvoir et j’ai juste suivi leurs instructions. »

La première saison de Sasahara en Super Formula était meilleure que les chiffres bruts le suggèrent, d’autant plus que ce n’est qu’à l’avant-dernière manche de la saison à Suzuka qu’il a estimé que les problèmes fondamentaux de la voiture étaient enfin résolus suite à un changement de châssis et d’autres pièces.

En l’absence de juniors Red Bull capables de se rendre au Japon à la place de Vips, Sasahara s’est sans doute montré suffisamment prometteur dans les dernières étapes de la campagne pour mériter un autre coup dans la voiture Mugen aux couleurs Red Bull.

Mais la décision a été prise à la place de céder le volant à la recrue Hiroki Otsu – qui, contrairement à Sasahara, a ouvert sa campagne avec une course discrète jusqu’au 18e à Fuji après avoir endommagé son aile avant au contact de Yuhi Sekiguchi au premier virage, nécessitant un arrêt au stand supplémentaire.

« Je suis vraiment content de ma performance tout au long du week-end », a déclaré Sasahara. « Nous avons vraiment eu du mal lors des essais libres, mais nous avons atteint la Q3 et j’ai surpassé Nirei lors de ma première course avec Dandelion. De plus, le rythme de course semblait très soutenu, donc dans l’ensemble, c’était un bon week-end. »

Ukyo Sasahara, DOCOMO TEAM DANDELION RACING

Ukyo Sasahara, DOCOMO TEAM DANDELION RACING

Photo par: Masahide Kamio

Alors que Fukuzumi a finalement été le premier pilote de Dandelion à franchir la ligne d’arrivée et a marqué des points solides pour la troisième place, c’est Sasahara qui, compte tenu des circonstances, a le plus impressionné à Fuji.

Fukuzumi a déclaré après la course qu’il était devenu « déprimé » à la suite d’une qualification légèrement inférieure à la normale, admettant qu’il ressentait la pression d’entrer dans le côté n ° 5 du garage, dirigé par l’ingénieur Kimitoshi Sugisaki, qui a conduit Yamamoto à la gloire du titre dernier. saison.

En revanche, Sasahara a déclaré qu’il était capable de conduire sans être gêné par l’incertitude quant à savoir si la course Fuji pourrait être sa dernière en Super Formula – au lieu de cela, il a simplement continué son travail et profité de sa première occasion de conduire une voiture avec un potentiel de victoire. .

«Je n’ai pensé à rien de tout cela», a-t-il déclaré. «Je me sentais détendu et sans pression. J’ai pu montrer ma vitesse en qualifications, ce qui était positif, et je me sentais confiant pour la course. J’étais vraiment concentré.

« C’était la première fois que je sentais que j’avais le rythme pour gagner. L’année dernière, je n’ai jamais eu un rythme comme celui-ci, mais cette fois j’ai eu l’impression que j’aurais pu défier Nojiri. Jusqu’à l’arrêt au stand, c’était une course vraiment forte. »

Maintenant, Sasahara attend de savoir si ses services seront à nouveau requis pour la prochaine course à Suzuka, où il a décroché sa meilleure position de troisième sur la grille l’an dernier. Mais, s’il reçoit l’appel, il est clair sur ses objectifs: « Je voudrais vraiment me battre pour la pole et la victoire. »

Honda peut se considérer reconnaissant d’avoir une «réserve» si qualifiée prête à intervenir pour le malheureux Makino. Mais pour se donner les meilleures chances de succès dans les années à venir, il devrait vraiment réfléchir à la façon dont il peut ramener Sasahara dans un lecteur à plein temps.

Ukyo Sasahara, DOCOMO TEAM DANDELION RACING

Ukyo Sasahara, DOCOMO TEAM DANDELION RACING

Photo par: Masahide Kamio

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