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Avion de style science-fiction 'vent ionique' sans pièces mobiles prend son envol

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Un avion électrique expérimental sans pièces mobiles a été conçu et piloté avec succès par des scientifiques américains.

Au lieu d'hélices ou de turbines, le vaisseau de cinq mètres de large utilisait de l'électricité pour générer un phénomène appelé "vent ionique" qui l'envoyait à 60 mètres (200 pieds) dans les airs.

Pesant un peu moins de 2,5 kg, le concept de bois de balsa est un pas de géant vers un avenir dans lequel les aéronefs pourront fonctionner sans émissions de combustion.

Connu uniquement sous le nom de version 2, l'avion était alimenté par un processus appelé "propulsion électroaérodynamique" qui avait été proposé pour la première fois dans les années 1960.

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Les chercheurs ont piloté un avion propulsé par «vent ionique». Pic: MIT

La propulsion électroaérodyamique utilise de très hautes tensions – dans le cas de l'avion 40 000 volts – pour générer des ions dans l'air autour de deux électrodes.

Les ions – les atomes qui ont une charge électrique – se déplacent dans l'air entre ces deux électrodes et entrent en collision avec les molécules dans l'air tout en produisant le vent dit ionique propulsant l'avion en avant.

Sous la direction du Dr Steven Barrett, les chercheurs du Massachusetts Institute of Technology (MIT) ont publié un article dans la revue Nature sur leur métier expérimental.

Le Dr Barrett a conçu le prototype après avoir réexaminé la recherche des années 1960 en 2009 et a déclaré à MIT Technology Review qu'il était "inspiré par les idées de science-fiction sur les avions et les vaisseaux spatiaux. J'ai réfléchi à ce que la physique pourrait permettre."

Il lui a fallu moins de 10 ans pour construire un avion volant, et il reste encore beaucoup de chemin à parcourir avant que le vent ionique puisse fournir assez de poussée pour soulever un avion commercial au lieu d’un avion de 2,5 kg qui s’éloigne du vent et 12 secondes.

"Bien que la propulsion par turbines à gaz soit encore très éloignée … la propulsion électroaérodynamique pourrait changer la donne pour les vols de drones à courte portée et à faible charge utile", a déclaré le Dr Priyanka Dhopade, chercheur à Oxford Institut des Thermofluides.

"Nous n'avons eu que quelques années pour développer cette technologie", a déclaré le Dr Barrett, ajoutant: "La propulsion conventionnelle a 100 ans, nous avons donc encore du chemin à parcourir. Mais je pense que nous pouvons le faire".

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