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Automobile

Après avoir conquis le Japon, quelle suite pour Nick Cassidy?

Il était difficile de ne pas se sentir un peu désolé pour Nick Cassidy à la fin de 2018, quand il a perdu les affrontements de la finale en Super Formula et SUPER GT au cours des semaines successives, dans les deux cas, se retrouvant dans le poteau par Naoki Yamamoto.

Mais Cassidy a plus que compensé cette double déception cette saison, prenant sa revanche sur Yamamoto pour remporter la couronne de Super Formula pour TOMS (démolissant son coéquipier Kazuki Nakajima dans le processus) et arrivant en un as dun deuxième titre SUPER GT avec une série de des entraînements exceptionnels dans une Lexus LC500 fortement ballastée.

Et cela ne veut rien dire de ses performances dans la DTM x SUPER GT Dream Race à Fuji, où sur un pied dégalité, il sest avéré être un cran au-dessus de tous les autres pilotes de lécurie Lexus – la cerise sur un look déjà assez somptueux. Gâteau 2019.

Après avoir effectué lun des entraînements de la saison à Suzuka pour réclamer les honneurs de Super Formula, Cassidy avait coché la dernière case majeure pour les pilotes de course étrangers exerçant leur métier au Japon, après son titre de Formule 3 pour le Japon en 2015 et le titre SUPER GT succès en 2017.

Et il y a un sens dans lequel le joueur de 25 ans, qui est devenu pro quand il a attiré lattention de TOMS au Grand Prix de Macao en 2014 avec léquipe T-Sport non initiée et sest ensuite inscrit pour disputer une saison complète de F3 au Japon, a régulièrement gravi la montagne qui est la scène japonaise dune manière qui semblait sans effort; presque automatique.

Le Néo-Zélandais facile à vivre nest pas du genre à faire sonner sa propre trompette, mais au cours des trois dernières saisons, il sest fermement établi comme le meilleur pilote gaijin du Japon, et sest certainement fait un atout indispensable au sein de lécurie Toyota sur le marché intérieur. scène.

Mais il est clair que ses ambitions dans le sport automobile vont plus loin – et quil espère que ses accomplissements considérables pourront servir de tremplin à des choses encore plus grandes à lavenir.

«Je suis juste heureux de piloter des voitures incroyables, d’obtenir de bons résultats et de remporter des championnats», a déclaré Cassidy lors d’une conversation avec Motorsport.com. «C’est incroyable, mais en même temps, cela pose automatiquement la question de la suite.

«Il est vraiment important de regarder des gars comme Andre (Lotterer). Dune certaine manière, sa carrière est similaire à la mienne. Il a fait un peu plus (en monoplace) avant son arrivée au Japon, mais il avait une longue relation avec TOM’s Racing en Super Formula et SUPER GT.

«Et il y avait aussi des gars comme Benoit Treluyer et Loic Duval, et cette fois, cétait plus facile de conduire en LMP1 et de continuer à courir au Japon. Pour linstant, ce nest pas vraiment une option. C’est pourquoi je dois attendre que le paysage prenne forme. Les choses sont différentes dans ma position maintenant. "

Nick Cassidy, Lexus Team Lexus LC500 de TOM

Photo par: Masahide Kamio

La comparaison avec le triple vainqueur des 24 Heures du Mans devenu pilote de Formule E Porsche Lotterer est intéressante. Bien que la carrière du monoplace junior du pilote allemand ait été plus conventionnelle – culminant en une saison en tant que pilote de réserve de Formule 1 de Jaguar en 2002 -, Cassidy et lui ont atteint leur plafond en F3 avant datterrir dans la première série de courses de voitures de sport du Japon, alors connue sous le nom de All. -Japan GT Championship lorsque Lotterer a été jumelé aux côtés de Tsugio Matsuda dans une Nakajima Racing Honda NSX en 2003.

En 2006, Lotterer est passé au camp Toyota et à TOM’S, où il remporterait deux titres au volant d’une Lexus SC430 avant qu’Audi et Le Mans ne viennent frapper à la porte quelques années plus tard. En 2012, lAllemand a changé son objectif principal en LMP1 avec la marque allemande, bien quil ait continué à courir en Super Formula en parallèle jusquen 2017.

Pour Cassidy, une telle opportunité évidente ne semble pas se matérialiser dans un avenir proche, étant donné le manque actuel de sièges constructeur disponibles au plus haut niveau du Championnat du Monde dEndurance FIA ​​- une situation aggravée par le calendrier compensatoire «  hiver adopté par les deux mondiaux. série de voitures de sport et Formule E.

Et tandis que Lotterer et Treluyer ont poursuivi leurs succès en SUPER GT pour profiter de la célébrité internationale, dautres ont fait du pays leur maison, embrassant pleinement la langue et les coutumes et restant fidèles aux deux premières séries nationales.

L’archétype à cet égard est le Ronnie Quintarelli de Nissan, quadruple champion de la SUPER GT qui est «plus japonais de nos jours qu’italien» selon un de ses rivaux. Il y a aussi le coureur brésilien Joao Paulo de Oliveira, membre de l’écurie Nissan SUPER GT pendant de nombreuses années avant de mener l’attaque D’station Racing dans la catégorie GT300 cette année. Mais Cassidy pouvait-il se voir faire quelque chose de similaire?

«Si tel est le cas, je ny vois rien de mal», répond-il. «Les championnats ici sont incroyables, je vis une belle vie et je conduis des voitures incroyables. Et jai la chance de gagner chaque week-end, et peu de gars sont dans cette position. Donc, si je pouvais continuer à le faire pour les prochaines années, je serais extrêmement heureux.

«Cependant, je veux également pousser de nouveaux défis. Jaime la compétition. Lhypercar a lair très excitant, ça va, je lespère, ramener les bons jours au Mans. La Formule E semble également passionnante. Et je nécarterais jamais la Formule 1.

"Ce nest pas que je suis seulement intéressé à rester ici. Si je reste ici, cest super, mais si les chances se présentent dessayer quelque chose de différent, je le suis aussi. "

Nick Cassidy, Lexus Team Lexus LC500 de TOM

Nick Cassidy, Lexus Team Lexus LC500 de TOM

Photo par: Masahide Kamio

Compte tenu de lintérêt ouvert de Cassidy pour le futur jeu de règles hypercar du WEC et du fait quil est un pilote sous contrat de Toyota, une telle décision pourrait sembler une prochaine étape logique pour sa carrière. Mais le patron de TMG, Rob Leupen, a déclaré à Motorsport.com que, dans limmédiat au moins, Cassidy nest pas sur le radar pour une conduite, malgré le fait quil a largement battu le futur futur pilote dhypercar Toyota Kenta Yamashita en Super Formula cette année.

"En fin de compte, en termes de résultats, je ne peux rien faire de plus", soupire Cassidy. «Jai gagné tous les championnats au Japon maintenant. Ce nest pas vraiment ma décision. Mais mes options sont ouvertes.

"Toyota a été très gentil avec moi, jai une relation avec eux depuis cinq ans, jai couru pour lune de leurs meilleures équipes. C’est spécial et nous avons eu beaucoup de succès ensemble. Je dois veiller à mes propres intérêts, mais je suis loyal et je tiens également ma parole. Ce ne serait pas une décision que je prendrais à la légère (pour me séparer de Toyota). »

Peut-être cette situation met-elle en lumière l’un des défis qui accompagnent le territoire de la course en SUPER GT ou Super Formula en tant que «gaijin», qui rend le monde plus large conscient de vos réalisations. Il est peut-être une star au Japon, mais la reconnaissance du nom de Cassidy dans son pays natal de Nouvelle-Zélande est dérisoire par rapport à celle du quintuple champion IndyCar Scott Dixon et dun autre membre de lorganisation Toyota WEC, Brendon Hartley.

Cela dit, il estime que la responsabilité incombe aux séries elles-mêmes, et non à celles qui y participent, pour aider ceux qui regardent de loin à comprendre à quel point le niveau est élevé au Japon.

«Vous prenez du recul et réalisez quel est votre travail», déclare Cassidy. «Et mon travail consiste à faire de mon mieux pour être en tête de ces championnats. Ce nest pas pour convaincre les gens si le championnat est fort ou non. Et ce sera toujours une question dopinion.

"Mais quand il est difficile de regarder un championnat ou de trouver des nouvelles à ce sujet, il nest pas surprenant que les gens ne sachent pas ce que font les pilotes. Je pense que cest plutôt la faute de la série elle-même. SUPER GT a essayé de devenir plus internationale, non pas tant par eux-mêmes que par des pilotes qui poussent et les médias internationaux tentent den savoir plus.

«Je regarde tant dautres championnats dans le monde qui sont si faciles à suivre. Nous ne sommes pas à ce niveau. Jai des amis qui mécrivent et disent quils ont du mal à trouver même les résultats de mes courses. Et ce sont des gens qui partent à la recherche. Cela naide pas la situation. "

Nick Cassidy, Team Toms

Nick Cassidy, Team Toms

Photo par: Masahide Kamio

Une chose qui a renforcé le profil de SUPER GT à létranger a été larrivée de Jenson Button en 2018, même si Cassidy tient à souligner que la star montante dIndyCar, Felix Rosenqvist, a également passé deux ans au Japon avec peu dargenterie à montrer. .

"Il serait le premier à admettre quil lui a fallu un certain temps pour apprendre les voitures et sadapter, et que le niveau ici est décent", explique Cassidy de Button. «Aussi dautres comme Felix, jai couru contre lui pendant deux ans et il était mon coéquipier au sein de Lexus et tout le monde sait à quel point il est rapide. Ce nest pas vraiment assez parlé. Cela vérifie le niveau ici. "

Bien quune autre saison de course au Japon semble être fermement sur les cartes pour Cassidy, ses incursions dans les courses internationales de GT3 cette année dans la Rolex 24 à Daytona et les 24 heures de Spa fournissent des indices quant à lendroit où il imagine son avenir.

Mais en plus de tout le reste, Cassidy fait face à un défi qui pourrait venir définir la carrière de nombreux pilotes de sa génération, au moins en dehors de la F1 – que les tendances changeantes de lindustrie automobile, entraînées par des attitudes changeantes dans le monde entier, pourraient avoir un impact significatif sur le paysage du sport automobile tel que nous le connaissons aujourdhui.

"Je veux réussir dans une catégorie internationale haut de gamme du sport automobile", poursuit Cassidy. «Mais cela ne dépend pas seulement de ce que je veux faire, mais aussi de l’orientation générale du sport automobile dans les prochaines années. Cela en soi nest pas facile à répondre.

«Pour le moment, il est question de divers championnats qui se dirigent dans certaines directions en termes de réglementation, et il y a différents fabricants qui parlent de participer, mais tant que vous ne savez pas quels fabricants adhérer et à quel point les règles sont stables, vous ne savez pas à quel point cela est solide. lavenir du championnat est.

«Il sera intéressant de voir ce qui se passera, car cela affectera les championnats les plus compétitifs et le meilleur endroit où être. Même en SUPER GT, pour le moment, le soutien du fabricant est excellent, il y a beaucoup de voitures et les fabricants de pneus le soutiennent. Mais le monde change et nous ne pouvons pas lignorer. "

Dans un monde en évolution rapide, ladaptabilité est susceptible dêtre la clé pour tout conducteur. Heureusement pour Cassidy, cest une qualité que les cinq dernières saisons ont démontré quil possède en abondance.

# 37 Team Toms Lexus LC500: Ryo Hirakawa, Nick Cassidy

# 37 Team Toms Lexus LC500: Ryo Hirakawa, Nick Cassidy

Photo par: Masahide Kamio

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