Accueil auto Aperçu de la saison de Super Formula 2021: cinq scénarios à suivre

Aperçu de la saison de Super Formula 2021: cinq scénarios à suivre

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Le chasseur de records Yamamoto tente de redresser la situation avant la saison

Le sujet brûlant des tests de pré-saison a sans aucun doute été le début de vie difficile de Naoki Yamamoto à Nakajima Racing. À peine deux ans après être passé de Team Mugen à Dandelion Racing, Yamamoto a de nouveau eu des démangeaisons, attiré loin de Dandelion par la perspective de devenir le premier champion de Nakajima depuis Loic Duval en 2009 et de travailler avec l’ingénieur renommé Yuki Katoh, qui a emmené Alex Palou à l’intérieur. une moustache de la couronne en 2019.

La relation est cependant lancée lentement. Moins alarmant que sa position sur les feuilles de temps lors des essais – 14e à Suzuka, huitième à Fuji – a été l’écart entre Yamamoto et son coéquipier Toshiki Oyu, autour de huit dixièmes de seconde. Considérant qu’Oyu est de 10 ans le cadet de Yamamoto et n’a que sept départs en SF à son actif, cela ne semble pas bon pour l’homme qui espère égaler le décompte de quatre titres de Satoshi Motoyama cette année.

S’exprimant après la deuxième journée à Fuji, Yamamoto a essayé de regarder du bon côté: «Il est inévitable que tout ne se passe pas bien pour toute la saison, donc je pense qu’il est important de pouvoir trouver la cause de ce qui ne va pas pendant les durs. fois. En ce sens, je ne pense pas que cette mauvaise expérience [in testing] a été un gaspillage, et je ne veux pas le gaspiller.

Naoki Yamamoto (TCS NAKAJIMA RACING)

Photo par: Masahide Kamio

«Avoir un triple champion à bord crée une certaine pression pour l’équipe. Bien que je sois reconnaissant de la confiance qu’ils ont en moi, je suis déçu de moi-même de ne pas être à la hauteur de cette confiance. Chaque année, il y a de la pression, mais je pense qu’avoir un type de pression différent d’une année habituelle est assez motivant. Il n’y a pas deux saisons exactement pareilles. J’ai toujours le sentiment de ne pas vouloir perdre, mais c’est rafraîchissant d’avoir ce sentiment.

Renverser un début de saison aussi désastreux promet d’être le plus grand défi de Yamamoto en Super Formula depuis qu’il a affronté Pierre Gasly, désormais vainqueur du Grand Prix de F1 à Mugen il y a quatre ans – et sa réponse pourrait contribuer à définir son héritage en tant qu’il revendique une place parmi le panthéon des grands noms de la course japonaise.

«C’est à moi de savoir si ce défi réussit ou échoue finalement, mais je suis venu ici en pensant que je pouvais réussir. Si j’étais resté à Dandelion, mes chances de défendre le titre auraient pu être meilleures. Mais j’ai rejoint cette équipe parce que je sentais leur potentiel, et nous ne saurons pas avant la saison si j’avais raison ou non. C’était ma décision, donc je ne regrette rien.

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Hirakawa mène la charge Toyota après le quasi-accident de 2020

La troisième saison d’Hirakawa au volant de Team Impul a signifié sa transformation d’un prétendant occasionnel à la victoire à une véritable menace pour le titre – et il peut se considérer désespérément malchanceux d’avoir accumulé deux points de retard sur Yamamoto pour le titre. Le mauvais arrêt au stand à Autopolis; la partie «100 yens» le laissant tomber dans les qualifications de Suzuka, la chute à quatre le même jour qui l’a envoyé se précipiter dans les barrières; si l’un de ces trois événements ne s’était pas produit, il serait certainement reparti avec la couronne.

Cette année, Hirakawa entame la saison pour la première fois comme l’un des favoris du championnat, peut-être le favori compte tenu de la situation de Yamamoto. Et il a été le plus constant lors des deux tests de pré-saison, en tête des charts à Suzuka avant de prendre le troisième temps à Fuji, soulignant encore plus son statut aux yeux de beaucoup de pilote à battre.

Mais Hirakawa estime que le déficit de puissance de Toyota par rapport à Honda est susceptible de s’avérer à nouveau un handicap, en particulier lors de l’ouverture de la saison de Fuji, citant le rythme effréné d’Oyu sur la piste lors des essais.

Ryo Hirakawa (ÉQUIPE IMPUL)

Ryo Hirakawa (ÉQUIPE IMPUL)

Photo par: Masahide Kamio

«Toyota est dans la même situation [as last year] en termes de performances du moteur », dit-il. «Nous utilisons moins d’aile, mais nous sommes toujours les mêmes ou même plus lents que les gars de Honda, qui ont plus d’appui. Ce sera donc une saison difficile à venir. Je serai content d’un podium à Fuji, mais mon objectif principal [for race wins] seront Motegi, Autopolis et Sugo. »

Avec les sorties de Nick Cassidy et Hiroaki Ishiura, Hirakawa entre également dans la nouvelle saison comme étant clairement le plus grand espoir du contingent Toyota contre les Honda. Invité à nommer ses concurrents les plus proches pour le titre, il a nommé Oyu, Nirei Fukuzumi et Yamamoto, dont il ne s’attend pas à ce que la récession dure. Mais, en parlant d’Oyu et de Fukuzumi, il note: « L’année dernière, ils n’étaient pas vraiment cohérents, mais cette année, je pense qu’ils seront des adversaires plus coriaces. »

Fukuzumi devient chef d’équipe de facto Dandelion

Alors que Yamamoto a récemment fait la une des journaux avec ses difficultés, l’équipe que le triple champion a laissé derrière, Dandelion Racing, s’est tranquillement préparée à défendre son titre de pilotes 2020. Et la malheureuse absence de Tadasuke Makino, qui se remet toujours de la méningite qui l’a empêché de jouer lors de la finale de la saison dernière à Fuji, signifie que le pilote de GP3 et F2 Fukuzumi se retrouve parfois au poste de chef d’équipe par défaut à l’âge de 24 ans.

En 2020, Fukuzumi a été plutôt malchanceux de ne repartir qu’avec un seul podium lors d’une campagne au cours de laquelle il était souvent un match à pure vitesse pour Yamamoto. Mais, ce qui lui manquait, outre le frottement du green à Autopolis et Suzuka I (les deux courses où il méritait une place parmi les trois premiers), c’était la régularité, surtout en qualifications.

Maintenant marié à son amour de longue date Ayami et travaillant avec l’ancien chef d’équipe de Yamamoto, Kimitoshi Sugisaki (qui a également conçu Stoffel Vandoorne en 2016), Fukuzumi entame cette troisième saison en tant que pilote de Pissenlit avec une grande chance de s’établir comme l’un des Super La récolte d’élite de Formula, d’autant plus que Makino est absent.

Nirei Fukuzumi (DOCOMO TEAM DANDELION RACING)

Nirei Fukuzumi (DOCOMO TEAM DANDELION RACING)

Photo par: Masahide Kamio

«C’est une bonne opportunité», reconnaît Fukuzumi. «Jusqu’à l’année dernière, Naoki prenait beaucoup de décisions concernant les réglages, et j’ai obtenu beaucoup d’informations de ce côté du garage. Mais maintenant je dois tout faire moi-même avec mon ingénieur [Sugisaki]. Bien sûr, l’objectif de cette saison est de se battre pour le championnat. Mais je dois être très cohérent, c’est la clé. « 

Terminer la dernière journée des essais de pré-saison à Fuji était un signe encourageant pour Fukuzumi, même s’il admet que sur un tour, Oyu est probablement encore légèrement en avance. Il déclare: «Je pense que les conditions ne seront pas les mêmes pour le week-end de course, donc je ne crois jamais aux résultats des tests. C’est mon troisième [full] saison, donc je connais les circuits, la voiture et comment courir. Espérons que ce sera mieux. Maintenant, il n’y a plus d’excuses. J’ai juste besoin de me concentrer et de faire mon travail correctement.

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Yamashita vise à sortir Kondo Racing du marasme

Compte tenu de l’état de la forme de Kondo Racing à la fin de 2020, il est facile d’oublier que la tenue appartenant au chanteur japonais devenu pilote de course Masahiko «  Matchy  » Kondo a remporté le titre des équipes aussi récemment qu’en 2018 avec Nick Cassidy et Kenta Yamashita. Avec Yamashita rejoint par un autre jeune pilote international affamé sous la forme de Sacha Fenestraz l’année dernière, il semblait que le même succès était au rendez-vous, surtout après un fort deux-trois à Motegi.

Hélas, c’était aussi bon que cela a été pour Kondo toute la saison, ni Yamashita ni Fenestraz ne remontant sur le podium toute l’année. L’équipe n’a pas réussi à s’améliorer par rapport à la sixième année précédente au classement de l’équipe, les qualifications prouvant un bug particulier au fil de l’année – Yamashita a commencé les deux courses de Suzuka à partir de la 16e et la finale du Fuji Speedway à partir de la 14e.

Kenta Yamashita (KONDO RACING)

Kenta Yamashita (KONDO RACING)

Photo par: Masahide Kamio

Avec Fenestraz toujours pas en mesure de rentrer au Japon en raison de problèmes de visa, il incombe à Yamashita et à l’ingénieur Kazuya Abe (l’architecte des deux premiers titres SF de Yamamoto) de sortir Kondo de son funk actuel. Mais les signes des tests de Fuji n’étaient pas encourageants, car Yamashita n’était que 14e et son coéquipier temporaire Yuichi Nakayama était 17e.

«Nous avons les mêmes problèmes que la seconde moitié de l’année», a déclaré Yamashita à Fuji. «De Sugo [Round 3] à partir de là, nous luttions. Nous avons essayé beaucoup de choses sur les réglages, et nous nous sommes améliorés un peu le dernier après-midi, mais ce n’est toujours pas si bon. C’est frustrant et un peu stressant lorsque vous êtes toujours P10 ou moins. Dans la course d’ouverture, j’aimerais en quelque sorte entrer en Q3, mais je pense que ce sera difficile. Si possible, j’aimerais finir dans le top cinq. »

Une petite bonne nouvelle pour Kondo est que Motegi, apparemment la piste la plus forte de l’équipe, devrait apparaître deux fois sur le calendrier de cette année. Un autre est que, contrairement à l’année dernière, Yamashita ne manquera aucune course pour des raisons de voyage, bien qu’il reste encore à voir si Fenestraz reviendra pour le deuxième tour à Suzuka plus tard ce mois-ci. Mais les deux premières courses semblent au moins être difficiles.

Les piliers de la série sous pression alors que l’afflux de recrues se poursuit

La composition de la grille de Super Formula a subi une sorte de transformation au cours des deux dernières saisons. Pas plus tard qu’en 2018, l’âge médian de la grille était de 31 ans, mais il est maintenant tombé à 26,5 ans après le départ à la retraite de l’homme d’État aîné de la série Hiroaki Ishiura et l’arrivée d’une nouvelle récolte de recrues: Ritomo Miyata, Sena Sakaguchi, Kazuto Kotaka et Hiroki Otsu. Exactement un tiers du peloton dimanche à Fuji aura moins de 25 ans.

Le pilote de TOM, Kazuki Nakajima, succède à Ishiura en tant que pilote le plus âgé sur le terrain, qui devrait rater une bonne partie de la saison en raison de ses engagements en WEC pour Toyota. Mais il sera de service pendant au moins le lever de rideau de ce week-end à Fuji, où il partagera le garage TOM’S avec un pilote de 15 ans plus jeune sous la forme de Miyata.

Kazuki Nakajima (Kuo VANTELIN TEAM TOM'S)

Kazuki Nakajima (Kuo VANTELIN TEAM TOM’S)

Photo par: Masahide Kamio

Interrogé sur son point de vue sur l’afflux récent de jeunes armes, Nakajima répond: « Je pense que c’est intéressant pour les fans. Personnellement, je ne me sens pas vieux, même si Ishiura-san me manque! Mais au final, je ne pense pas l’âge signifie beaucoup. Je suis toujours en forme, et je suis toujours confiant dans la voiture. Et bien sûr, voir de jeunes gars arriver s’ils réussissent bien est quelque chose que nous devrions saluer.

« Je sens la différence d’âge [with Miyata], ça c’est sûr. Mais son style de conduite est peut-être plus proche du mien que celui de Nick [Cassidy]était, et aussi en termes de préférences pour la mise en place. Je suppose que nous pouvons bien travailler ensemble, encore plus que l’an dernier, et en termes de vitesse sur un tour, je pense que je peux apprendre de lui. Cela devrait être bon pour l’équipe. « 

La disparition d’Ishiura ne laisse plus qu’une poignée de plus de 30 ans sur la grille. À Suzuka, où Nakajima et Kamui Kobayashi seront probablement absents, Yuhi Sekiguchi (qui n’a fait ses débuts qu’en 2016!) Est sur le point de prendre la relève en tant que pilote le plus âgé du peloton. Avec plus de jeunes qui attendent dans les coulisses, y compris certains qui sont prêts à acquérir de l’expérience SF cette saison, la pression est sur les pilotes expérimentés comme jamais auparavant pour prouver qu’ils appartiennent toujours.

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Reportage supplémentaire de Kenichiro Ebii

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