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À l'intérieur du port spatial Virgin Galactic envoyant les méga riches dans l'espace

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Barista Island dans le salon Gaia au bâtiment Gateway to Space de Spaceport America.

Eric Mack

Le chai latte servi au Gateway to Space de Spaceport America au Nouveau-Mexique est tout aussi merveilleux que les employés de Virgin Galactic me l'ont promis.

Oui, le thé sucré mousseux est délicieux, mais le signal qu’il déclenche dans le centre de plaisir de mon cerveau n’est qu’une partie de l’expérience. Le serveur qui dirige Barista Island maîtrise non seulement la mousse, mais également le service et les petites conversations. Et l’île elle-même est un régal esthétique composée d’un comptoir en marbre blanc rétro-éclairé. La dose de caféine et la surface brillante se combinent pour créer le réveil le plus chaleureux, le plus flou et le plus aimant que l’on puisse imaginer.

Virgin Galactic pense que c'est ainsi que votre matinée devrait commencer le jour où vous quittez la Terre pour la première fois. La société de tourisme spatial de Richard Branson a déclaré jeudi que son siège au Spaceport était désormais opérationnel et avait accueilli des représentants des médias et des dignitaires en tant que premiers invités officiels.

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                    Premier coup d'oeil à l'intérieur du terminal passagers de Virgin Galactic

1:26

L'île Barista est la pièce maîtresse du niveau Gaia du rez-de-chaussée, mais mes yeux sont attirés par les fenêtres à deux étages qui constituent la façade est du bâtiment Gateway to Space.

"Nous avons déjà presque l'impression d'être en apesanteur", explique Jeremy Brown, directeur du design de Virgin Galactic, alors qu'il nous guidait dans le couloir du hangar caverneux du bâtiment et dans le salon Gaia.

Le paysage de l’autre côté du verre est un désert classique, le sud-ouest rencontre l’avenir interplanétaire. Les montagnes sombres de San Andres sont le foyer de plusieurs hectares de garrigue sous un ciel bleu intense. Le premier plan est dominé par le large tablier, la voie de circulation et la piste où VMS Eve, le transporteur à double fuselage de Virgin Galactic, se hisse périodiquement dans le ciel.

Jeremy Brown, directeur du design de l'île Barista et de Virgin Galactic

Eric Mack

Le double jet génial vole sans l’avion spatial propulsé par une fusée qu’il est conçu pour transporter à haute altitude. Dans le cadre de son protocole de tests en cours, Eve effectue actuellement des opérations tactiles en vue du transport de passagers commerciaux sur orbite dès cette année.

Se tenir au milieu d'un grand désert vide et regarder la scène est un peu surréaliste. C'est comme si la passerelle vers l'espace et ses fenêtres resplendissantes étaient un ensemble de lunettes de réalité augmentée de la taille d'un bâtiment superposant cette vision de l'avenir cosmique sur un paysage qui relève davantage du XIXe siècle que du XXIe siècle.

Mais toute la scène, avec ses pilotes, les astronautes de Virgin Galactic et les responsables des opérations qui s’acquittent de leurs tâches est aussi réelle que la tasse chaude du chai dans ma main.

George Whitesides (à gauche), PDG de Virgin Galactic, et Dan Hicks, PDG de Spaceport America, dans le salon Gaia de Virgin au bâtiment Gateway to Space

Eric Mack

Je surprends le PDG de Virgin Galactic, George Whitesides, debout au bout de la passerelle interactive entre le hangar et le tablier qui s’allume à chaque pas. Je lui pose la question inévitable de savoir quand le premier client commercial pourrait démarrer.

"Cette étape (de la mise en fonction opérationnelle de Gateway to Space) est importante pour nous garder sur la bonne voie", m'a-t-il dit.

Et sur la bonne voie signifie que le fondateur de Virgin Galactic, Richard Branson, et ses autres passagers initiaux seront lancés en orbite d’ici quelques mois.

Lors d'une conférence de presse en mai, M. Whitesides a annoncé que les lancements commerciaux débuteraient d'ici un an. Il m'a dit jeudi qu'il était toujours à l'aise avec cette projection.

Perdu dans le désert

Jusqu'à tout récemment, le Spaceport silencieux était la cible de blagues au Nouveau-Mexique et au-delà. Cela n'aide pas que le bâtiment Gateway to Space ressemble à un vaisseau extraterrestre abandonné dans le désert.

Au cours des 15 dernières années, Spaceport America est passé d'un rêve à une réalité à un cauchemar, car il était pratiquement vide dans le désert du Nouveau-Mexique plusieurs années après son achèvement en 2011.

Comme tant d’entreprises spatiales, Spaceport America, une installation appartenant à l’État et financée par des fonds publics, et Virgin Galactic ont subi des dépassements de coûts, des difficultés techniques et des délais décevants. Le moment le plus sombre est survenu en 2014, lorsque l'un des avions spatiaux propulsés par une fusée de Virgin s'est écrasé dans le désert de Californie au cours d'essais, tuant l'un des copilotes.

Mais les perspectives ont changé au cours des derniers mois, alors que Virgin Galactic se remettait complètement de son tragique incident et commençait à transférer ses opérations du désert de Mojave au Nouveau-Mexique.

VMS Eve, de Virgin Galactic, survole le bâtiment Gateway to Space de Spaceport America.

Eric Mack

"Tout cela devient vraiment réel", a déclaré Stephen Attenborough, directeur commercial de Virgin Galactic.

Il a ajouté que le VMS Eve allait bientôt rentrer en Californie pour embarquer dans VSS Unity, les astronautes commerciaux du vaisseau spatial qui le rejoindraient et le transporteraient jusqu'à son domicile permanent au Spaceport. Attenborough prévoit que Spaceport America abritera deux avions et cinq vaisseaux spatiaux dans dix ans.

Dans un coin du hangar, la société espère utiliser plus tard huit moteurs de fusée pour stocker de grandes caisses. Son arriéré de réservations, qui a commencé il y a 15 ans, nécessitera beaucoup de puissance. Plus de 600 passagers en provenance de plus de 60 pays ont déposé un dépôt pour voyager dans l'espace avec Virgin au prix de 250 000 USD (205 800 £, 368 375 AU $) par siège.

Perdu en dessert

Les passagers commerciaux de Virgin passeront quelques jours au Spaceport pour se préparer à leur trajet en orbite d’environ 90 minutes. Puis, le grand jour, ils se réuniront avec leur famille, leurs amis, leurs pilotes et leur personnel d’assistance ici autour de l’île de Barista pour un repas gastronomique comme celui que je partage avec le PDG de Spaceport, Dan Hicks, dans le salon Gaia.

Hicks est un fonctionnaire de longue date qui a passé trois décennies au sein de l'armée américaine à occuper des postes de direction dans la rangée de missiles White Sands adjacente avant d'être nommé à son poste actuel en 2016 par la New Mexico Spaceport Authority.

Sympathique et compétent, Hicks peut parler longuement des différents profils de lancement possibles à partir de cet humble lieu dans le désert. Il spécule qu'il pourrait être judicieux que SpaceX lance ses fusées d'ici et les pose ensuite dans les installations de la société au Texas. Il en va de même pour Blue Origin de Jeff Bezos, qui dispose également d'un centre de test dans l'ouest du Texas.

Lorsque notre plat des desserts arrive – un verre de sorbet à la framboise servi au-dessus d'un vaisseau de glace carbonique qui bouillonne -, je pose la question à Hicks au sujet de la critique selon laquelle le Spaceport sert principalement à subventionner les vacances dans l'espace des riches avec l'argent des contribuables.

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2:28

"J'avais espéré que ce récit disparaîtrait", me dit-il avant de dresser la liste des effets économiques positifs que le port spatial pourrait avoir sur une région où la pauvreté peut souvent être choquante.

Dans le comté de Doña Ana, où vivent la plupart des quelques centaines de personnes ayant un emploi lié au port spatial, près de 28% de la population vit sous le seuil de pauvreté.

"Il s'agit de construire un secteur spatial", déclare Hicks. "Il s’agit d’avoir des sociétés comme Virgin et Spinlaunch (un autre locataire de Spaceport America) qui s’installent ici et qui emmènent leurs familles."

Parmi les nombreux journalistes invités et les employés de Virgin basés au Royaume-Uni présents dans la salle, Hicks et moi appartenons à une minorité très particulière: nous sommes tous deux de longue date des résidents du Nouveau-Mexique dont les impôts servent à financer cette installation au cours des 15 dernières années. Et pourtant, ce magnifique bâtiment financé par des fonds publics est restreint et n’est ouvert au grand public que lors de visites programmées.

Naturellement, ceci est normal pour toute installation d’espace public pour des raisons de sécurité, mais je suis toujours frappé par le fait que cette expérience luxueuse et cet épique chai seront inaccessibles à la plupart des personnes qui ont aidé à payer pour cela.

Cependant, Attenborough insiste sur le fait que la vision de Virgin est plus grande que de faire de la joie un tour orbital pour l'élite.

"Ce qui se passe ici pourrait éventuellement se traduire par un moyen plus rapide et plus propre de parcourir la planète", me dit-il.

Il prévoit que la future concurrence dans le secteur du tourisme spatial fera baisser les prix, ouvrira l'accès et pourrait même conduire à des vols de fusée transcontinentaux similaires à ceux proposés par Elon Musk et SpaceX.

"Nous n'avons pas la technologie pour le moment", prévient Attenborogh, ajoutant que 98% des efforts de la société sont concentrés sur sa première expérience d'astronaute commerciale. Cependant, une partie de la vision à long terme consiste à réduire les temps de trajet et l’impact environnemental des vols transcontinentaux.

Alors peut-être qu'un jour, nous descendrons tous dans le désert du Nouveau-Mexique pour rejoindre l'Europe en moins de deux heures, mais dans un avenir prévisible, un voyage dans l'espace, accompagné des délicieux délicieux lattes et sorbets de fantaisie précédents, restera du domaine de la 1 pour cent.

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